La escasez de aviones se está convirtiendo en una fuente de dinero para algunas aerolíneas, ya que la escasez de oferta permite a las compañías vender aviones nuevos a empresas de leasing a precios mucho más altos de los que pagaron.

Compañías aéreas como Frontier Airlines, con sede en Denver, y la húngara Wizz Air han registrado ganancias de hasta cientos de millones de dólares vendiendo aviones después de recibirlos y alquilándolos de nuevo para su propio uso. Estas operaciones de venta y arrendamiento posterior han sido durante mucho tiempo una forma de que las aerolíneas de todo el mundo generen liquidez y alivien la tensión de sus balances.

La estrechez del mercado aeronáutico ha hecho mucho más atractivas estas operaciones, ya que este año las aerolíneas estadounidenses representan el 24% de las transacciones mundiales de venta y arrendamiento posterior, frente al 10% de 2022, según Cirium Ascend Consultancy.

Las compañías aéreas de pasajeros recibirán este año un 19% menos de aviones de lo previsto debido a los problemas de producción de Boeing y Airbus, según AeroDynamic Advisory. Además, se prevé que unos 350 aviones Airbus A320neo queden inmovilizados entre 2024 y 2026 para hacer frente a un fallo en los motores Pratt & Whitney de RTX.

Como resultado, los precios de los aviones nuevos son un 20% más altos que en el periodo anterior a la pandemia, según John Heimlich, economista jefe de Airlines for America (A4A), un grupo del sector que representa a las principales aerolíneas estadounidenses.

Frontier informó este mes de una ganancia de 71 millones de dólares en el primer trimestre por estos acuerdos, un 78% más que el año pasado. Es probable que obtenga ganancias similares en el trimestre actual, según Rob Morris, responsable de consultoría global de Cirium.

Wizz Air registró una ganancia de unos 245 millones de euros (266,5 millones de dólares) en su ejercicio más reciente, lo que supone un aumento del 146%.

Morris describió el mercado de venta y arrendamiento como "muy competitivo", en el que el poder de fijación de precios recae en la parte vendedora.

Algunos transportistas también se están beneficiando más que otros al acertar con el calendario de pedidos. Frontier, por ejemplo, hizo un gran pedido en 2021, cuando la inflación era relativamente más baja y la demanda de transporte aéreo no se había recuperado.

Aerolíneas estadounidenses como Delta, American y United también han hecho tratos, pero no tan a menudo como Frontier. La aerolínea de descuento tiene más de 200 nuevos aviones Airbus encargados para entregas hasta 2029.

Frontier dijo este mes que, aunque está obteniendo los aviones de Airbus con un "descuento material respecto al mercado", los está vendiendo a arrendadores a un precio mucho más alto.

Ese poco de ingeniería financiera permitió a la aerolínea de ultra bajo coste casi alcanzar el punto de equilibrio en el primer trimestre, lo que preocupó a algunos analistas que dijeron que el negocio de la aerolínea parece haberse vuelto más dependiente de estos acuerdos que de volar pasajeros.

"Seguimos preocupados por el hecho de que las cuantiosas ganancias por venta y arrendamiento financiero sean cada vez más esenciales para la rentabilidad de Frontier", afirmó Jamie Baker, analista de JP Morgan.

Pero Frontier considera que su cartera de pedidos de aviones es un "activo importante" en un mercado con restricciones de oferta, ya que se prevé que persistan los retos de producción en los fabricantes de aviones.

"Es una parte esencial del negocio, el dinero en efectivo es real", dijo el consejero delegado Barry Biffle a los inversores este mes.

Los arrendadores comparten esa opinión. Aengus Kelly, consejero delegado del gigante del arrendamiento de aviones AerCap predijo este mes que la estrechez de los mercados mundiales de aviones a reacción se prolongará durante el resto de la década.

LOS PRECIOS DEL ARRENDAMIENTO SUBEN

El aumento de los precios de los aviones nuevos significa también un aumento de los alquileres. Las aerolíneas están gastando un 30% más en arrendamientos de aviones que antes de la pandemia, según estimaciones de Heimlich, de A4A.

La tarifa de arrendamiento de un Airbus A321neo ha alcanzado los 455.000 dólares al mes, según muestran los datos de Cirium, un 30% más desde 2020. Las compañías aéreas no sólo deben pagar alquileres mensuales durante la vigencia de sus contratos de arrendamiento, sino también una indemnización por mantenimiento y un depósito de seguridad.

Los retrasos en las entregas de aviones también pueden dejar a las aerolíneas en un aprieto, especialmente a las que dependen de estos acuerdos para generar efectivo y gestionar sus gastos, según Courtney Miller, fundadora de la consultora Visual Approach Analytics.

La aerolínea brasileña Gol, que se acogió a la protección por quiebra del Capítulo 11 de EE.UU. este año, tuvo problemas para gestionar sus elevados gastos de leasing e intereses después de que Boeing no entregara aviones a un ritmo que pudiera financiar sus operaciones.

La situación de Frontier no es tan grave, pero sólo ha registrado beneficios en uno de los últimos cinco trimestres.

"La cinta de correr de las entregas tiene que seguir funcionando para financiar la aerolínea", dijo Miller. "¿Qué ocurre cuando las entregas no pueden mantener el ritmo?" (1 dólar = 0,9195 euros) (Reportaje de Rajesh Kumar Singh en Chicago; Reportaje adicional de Tim Hepher en París; Edición de Rod Nickel)