Los mayores productores mundiales de litio afirman que siguen siendo optimistas sobre la demanda a largo plazo del material para baterías en medio de las recientes caídas de precios alimentadas por la creciente preocupación de que el ritmo mundial de adopción de vehículos eléctricos se esté ralentizando.

LG Energy Solution, General Motors, Honda y otros fabricantes de automóviles y baterías han recortado sus planes de expansión de vehículos eléctricos en las últimas semanas, en parte debido a la subida de los tipos de interés, que a su vez ha avivado la preocupación por un exceso de oferta del metal para baterías.

Una cesta de precios del litio -que varían según la región y el tipo- rastreada por Benchmark Mineral Intelligence ha caído más de un 60% este año.

Aunque todavía se espera que la demanda del metal ultraligero para baterías aumente este año con respecto a los niveles de 2022, las expectativas de los inversores de un crecimiento del sector al rojo vivo se vieron mermadas por los flojos informes trimestrales de Albemarle, Pilbara Minerals, Livent y otras empresas.

En Australia, la mayor nación productora de litio del mundo, Pilbara Minerals es el valor más cortocircuitado de la Bolsa australiana, lo que sugiere que los inversores tienen una visión negativa de la demanda de litio.

El sentimiento bajista no sólo ha afectado a los productores de litio. Lithium Royalty Corp, un inversor en litio, ha perdido más del 37% de su valor desde que cotiza en Toronto a principios de este año. El ETF Global X Lithium & Battery Tech ha caído un 18% este año.

Chris Berry, analista y consultor independiente de litio, aconseja a sus clientes que se centren en una gama de precios para el metal clave de las baterías, no sólo al contado, y añade que los precios actuales siguen estando muy por encima de las tendencias históricas.

"Aunque el precio al contado se ha desplomado, no he visto una evaporación de la demanda que valide la trayectoria del precio al contado", afirma Berry.

En llamadas con inversores y analistas en los últimos días, los productores de litio dijeron que veían la volatilidad del mercado como algo a corto plazo, y añadieron que esperan que la electrificación siga creciendo.

"Vemos lo que está sucediendo ahora como baches en el camino, pero ciertamente no como un factor determinante para el crecimiento a largo plazo que tenemos", dijo Eric Norris, jefe de la división de Almacenamiento de Energía de Albemarle, a los inversores el jueves después de que la compañía recortara su previsión anual y reportara resultados trimestrales decepcionantes.

Livent, que suministra a BMW y Tesla, dijo que sigue esperando fuertes ventas de litio a pesar de sus propios resultados débiles. "Vemos que la oferta (de litio) sigue siendo la limitación de la demanda", dijo el consejero delegado de Livent, Paul Graves.

Pilbara señaló la semana pasada un "telón de fondo de mercado suavizado" y descartó la recompra de acciones o dividendos especiales para los accionistas. Aún así, los ejecutivos dijeron que esa decisión nacía del deseo de ser cautos por el momento.

"La demanda está absolutamente ahí", dijo el consejero delegado de Pilbara, Dale Henderson. "Sólo se trata de moderar los precios. Sigue siendo un mercado muy sano".

Mineral Resources, que explota minas de litio con Albemarle y Jiangxi Ganfeng Lithium, describió el estado actual del mercado como un "reequilibrio" de las cadenas de suministro.

E IGO, que participa en una empresa conjunta que controla Greenbushes, la mayor mina de litio del mundo, advirtió de la continua volatilidad del mercado a principios de esta semana, pero añadió que creía que los problemas de la industria eran sólo "a corto plazo". (Reportaje de Ernest Scheyder en Houston y Melanie Burton en Melbourne; redacción de Ernest Scheyder; edición de Veronica Brown y David Evans)