Puede que la oferta de 49.000 millones de dólares del grupo BHP por Anglo American haya fracasado, pero el movimiento pone de relieve cómo las empresas han estado liderando una embestida para hacerse con activos británicos en su búsqueda de crecimiento en un mercado relativamente infravalorado, según afirmaron banqueros y analistas.

"El apetito de los pujadores se ha acelerado definitivamente, especialmente entre las corporaciones globales", dijo James Robinson, Jefe de Fusiones y Adquisiciones del Reino Unido e Irlanda, en JPMorgan. "Han estado pasando la regla de cálculo sobre UK plc durante mucho tiempo, pero realmente estamos viendo un paso a la acción. ¿Seguiremos viendo más? La respuesta es sí".

Además de la oferta de BHP por Anglo, destacan la oferta de 7.400 millones de libras de International Paper por DS Smith, el acuerdo de 788 millones de libras de Quanex para adquirir la empresa de ingeniería Tyman y la oferta de 2.600 millones de libras de Barratt Developments por Redrow.

La operación de BHP se tambaleó porque no consiguió que Anglo se pusiera de acuerdo sobre la estructura de su oferta, un acuerdo complejo que implicaba que Anglo aceptara escindir dos unidades sudafricanas. Pero lo que ha impulsado el auge de las ofertas es la menor valoración de las empresas británicas, que da a los postores acceso al crecimiento en los mercados mundiales pero a una fracción del precio, según los banqueros.

A finales de abril había 38 empresas en oferta en el Reino Unido, el mayor número desde junio de 2022, según Peel Hunt. Y más de esas empresas están en el FTSE-100, según los analistas. Si quitamos una oferta, la marca más alta sigue en pie.

Si BHP Group hubiera salido adelante, habría sido la mayor adquisición en el Reino Unido desde que Takeda hizo una oferta de 45.300 millones de libras por Shire en 2019. El mercado británico ha estado de capa caída en los últimos años, al igual que las fusiones y adquisiciones a nivel mundial, que se habían ralentizado tras un año récord en 2021, ya que las empresas se mantuvieron al margen en medio de una subida de los tipos de interés. En el primer trimestre de 2024 ya se ha producido un repunte de las operaciones a escala mundial.

Ahora que los costes de los préstamos han tocado techo y las perspectivas económicas están mejorando, los ejecutivos están realizando movimientos estratégicos más audaces.

"Estamos viendo muchas más operaciones de carácter estratégico, en las que se utilizan acciones como contraprestación", afirma Kirshlen Moodley, responsable de fusiones y adquisiciones en el Reino Unido de BNP Paribas.

Aunque el índice londinense FTSE 100 ha alcanzado máximos históricos, sobre la base de los beneficios a plazo sigue cotizando cerca de su mayor descuento en comparación con los mercados estadounidenses. La relación precio/beneficios a plazo a 12 meses del FTSE cotiza con un descuento de alrededor del 45%, el mayor desde al menos 1990. El FTSE también va a la zaga del paneuropeo STOXX 600 y del DAX alemán.

"La velocidad de las operaciones públicas de fusiones y adquisiciones no se parece a ningún periodo que yo recuerde del pasado reciente", afirma Geoff Iles, responsable de fusiones y adquisiciones en el Reino Unido de Bank of America. "Hay una sensación de oportunidad dadas las valoraciones y los tipos de cambio y dado que hay menos competencia del capital riesgo en este momento".

Pero esa dislocación de los valores ha llevado en muchos casos a que las ofertas se luchen en público y a que suban las primas de las ofertas, dijeron los banqueros.

La prima en las ofertas del Reino Unido completadas en 2023 fue del 44%, muy por encima de la mediana a largo plazo del 34,2%, según BNP Paribas.

Aunque la actividad de los fondos de capital riesgo ha experimentado un repunte con ofertas como la de 5.320 millones de dólares en efectivo de Thoma Bravo por la empresa de ciberseguridad Darktrace, las empresas pueden aprovecharse de la falta de competencia, ya que la actividad de los fondos de capital riesgo se mantiene por debajo de niveles históricamente bajos, señalaron los banqueros.

Las operaciones relacionadas con patrocinadores financieros en el Reino Unido han alcanzado los 19.800 millones de libras, por encima de los 12.200 millones de libras del mismo periodo del año anterior, pero por debajo de los 42.800 millones de libras de 2022, según los datos de Dealogic.

Las operaciones de capital riesgo han seguido representando una parte menor de las operaciones, ya que la subida de los tipos ha encarecido la financiación apalancada.

El mercado de fusiones y adquisiciones sigue enfrentándose a la incertidumbre de unos tipos de interés más altos y a la incertidumbre económica, y ahora a unas elecciones. "A medida que se acercan las elecciones generales en el Reino Unido, algunos pueden optar por esperar a una mayor claridad política antes de lanzar sus procesos de fusiones y adquisiciones", afirmó Gareth Camp, socio de Clifford Chance.