El regreso a la Tierra del Boeing Starliner desde la Estación Espacial Internacional con su primera tripulación de astronautas ha sido aplazado, según informó el viernes la NASA.

La NASA no proporcionó una nueva fecha, lo que plantea interrogantes sobre cuándo regresarán los dos astronautas de la misión, ya que más pruebas y problemas técnicos han creado más retrasos.

El regreso a la Tierra estaba previsto anteriormente para el 26 de junio.

La tripulación de astronautas estadounidenses, Butch Wilmore y Suni Williams, despegó el 5 de junio como demostración final para obtener la certificación de vuelo rutinario de la NASA.

La prueba tripulada de la nave, que ha sido llevada al espacio en dos ocasiones desde 2019 sin humanos a bordo, se ha topado con cinco fallos de sus 28 propulsores de maniobra, cinco fugas de helio destinado a presurizar esos propulsores y una válvula de propulsante de movimiento lento que señalaba problemas no solucionados del pasado.

Los problemas y las pruebas adicionales que la NASA y Boeing han tenido que realizar ponen en duda cuándo exactamente podrá volar el Starliner con su tripulación de vuelta a casa, y se suman a una lista de problemas más amplios a los que se enfrenta Boeing con su programa Starliner. La empresa ha gastado 1.500 millones de dólares en sobrecostes además de los 4.500 millones de dólares de su contrato de desarrollo con la NASA.

La NASA quiere que Starliner se convierta en una segunda nave espacial estadounidense capaz de transportar a sus astronautas hacia y desde la ISS junto a la Crew Dragon de SpaceX, que ha sido el principal transporte de la agencia desde 2020. El programa Starliner de Boeing ha luchado durante años con fallos de software, problemas de diseño y disputas con subcontratistas.

Cuando el Starliner llegó a las inmediaciones de la estación espacial para acoplarse el 6 de junio, los cinco fallos en los propulsores impidieron a la nave realizar una aproximación cercana hasta que Boeing pudiera aplicar una solución. La empresa reescribió el software y ajustó algunos procedimientos para reactivar cuatro de ellos y proceder al acoplamiento.

El desacoplamiento del Starliner y su regreso a la Tierra representan las fases más complicadas de la misión de prueba de la nave. Los responsables de la NASA han dicho que quieren comprender mejor la causa de los fallos de los propulsores, el problema de las válvulas y las fugas de helio antes de que el Starliner emprenda su viaje de regreso de unas seis horas.

Mientras que en el vuelo actual de la Starliner sólo queda un propulsor averiado, Boeing se encontró con cuatro problemas en los propulsores durante el regreso sin tripulación de la cápsula desde el espacio en 2022.

Según las normas de vuelo establecidas conjuntamente por Boeing y la NASA, los propulsores de maniobra del Starliner deben permitir, como mínimo, "6 grados de libertad de control", y cada uno de ellos debe tener un propulsor de reserva, según declaró a Reuters un portavoz de la NASA.

Eso podría significar que al menos 12 de los 28 propulsores -la mayoría de los cuales son de reserva- son necesarios para un vuelo seguro, o potencialmente menos, siempre que los propulsores restantes tengan uno de reserva y puedan funcionar juntos de forma que no restrinjan la libertad de movimiento del Starliner en el espacio. (Reportaje de Mrinmay Dey y Joey Roulette; Edición de Sandra Maler y Diane Craft)