Los fabricantes de medicamentos por contrato que buscan aprovechar el auge del mercado de los fármacos para perder peso están invirtiendo miles de millones de dólares en ampliar o construir fábricas que rellenen las plumas de inyección utilizadas para administrar tratamientos como Wegovy, de Novo Nordisk.

Entrevistas con una docena de ejecutivos de empresas, analistas e inversores mostraron que las empresas de servicios farmacéuticos compiten por hacerse con una mayor parte del trabajo especializado de llenado de las jeringuillas utilizadas en las plumas, un proceso conocido como llenado-acabado.

"Todos los fabricantes por contrato que tienen capacidad de llenado-acabado estéril quieren añadir más, para salir adelante, porque ya no se trata sólo de Wegovy", dijo Tejas Savant, analista sénior de renta variable sanitaria de Morgan Stanley. "También vienen Lillys Mounjaro y otros".

Las ventas de Wegovy, el primero de una nueva generación de tratamientos contra la obesidad que imitan a las hormonas supresoras del apetito del organismo, se han disparado desde su lanzamiento en Estados Unidos en junio de 2021.

Se espera que Mounjaro, de Eli Lilly, sea aprobado para la pérdida de peso en Estados Unidos este año.

Las inyecciones semanales para la pérdida de peso pertenecen a una clase de fármacos conocidos como agonistas del GLP-1, que los analistas estiman que podrían alcanzar un valor de 100.000 millones de dólares en una década, incluidos los tratamientos orales que ahora desarrollan Pfizer y otros.

El consejero delegado de WuXi Biologics, Chris Chen, dijo a Reuters que su empresa está hablando con los clientes sobre el uso de la capacidad de jeringuillas precargadas que está instalando en una fábrica alemana que compró en 2020.

Describiendo el interés como "bastante alto", dijo que quiere comprar más fábricas en Europa para servir a los clientes de GLP-1, pero no dio detalles.

Catalent está construyendo una capacidad "significativa" de jeringuillas precargadas en las fábricas de Anagni (Italia) y Bloomington (Indiana, Estados Unidos), afirmó Cornell Stamoran, su vicepresidente de estrategia corporativa y asuntos gubernamentales. Entrarán en funcionamiento en 2024.

La empresa estadounidense ya realiza el trabajo de llenado-acabado de Wegovy.

La carrera por el negocio entre las organizaciones de desarrollo y fabricación por contrato (CDMO) comenzó el año pasado. Desde entonces, empresas como Lonza, Fujifilm Diosynth Biotechnologies, filial de Fujifilm Corp, y la alemana Vetter han anunciado media docena de proyectos por valor de al menos 3.000 millones de dólares.

Y con Lilly preparándose para lanzar Mounjaro y Novo luchando por satisfacer la demanda incluso mientras despliega Wegovy en más mercados, el ritmo se está acelerando.

Otro socio de Novo, Thermo Fisher, está reconvirtiendo las instalaciones utilizadas para llenar las jeringuillas de la vacuna COVID-19 para manipular las plumas de los medicamentos contra la obesidad y la diabetes, según declaró el mes pasado su director general, Marc Casper, en una conferencia sobre salud organizada por Morgan Stanley.

Dijo que había una gran escasez de capacidad. Un portavoz de la empresa declinó hacer comentarios.

Todas las empresas entrevistadas por Reuters declinaron revelar las condiciones de los posibles contratos o clientes.

DEL COVID A LA OBESIDAD

Los grandes fabricantes de medicamentos contratan a las CDMO cuando carecen de experiencia o escala internas. El llenado de las jeringuillas se realiza en condiciones estériles para evitar la contaminación antes de que las plumas se ensamblen y empaqueten, y luego los mayoristas las envíen a farmacias y clínicas.

Novo está gastando miles de millones para aumentar su propia producción de Wegovy y planea añadir más centros de fabricación por contrato además de los tres que gestionan Catalent y Thermo.

Aun así, la escasez se prolongará hasta el año que viene.

Lilly también está aumentando su capacidad interna, pero por ahora recurre a una "amplia cartera" de CDMO, dijo un portavoz, sin nombrarlas. Los ensayos de su fármaco Mounjaro mostraron una eficacia superior a la de Wegovy.

La firma de investigación The Insight Partners predice que el mercado del llenado-acabado se duplicará con creces entre 2019 y 2027, hasta alcanzar los 12.500 millones de dólares. Eso es aproximadamente el doble del ritmo de los comprimidos o cápsulas, dijo un experto de la industria.

El nuevo negocio del GLP-1 podría compensar con creces la pérdida de contratos de la vacuna COVID-19, dijeron los ejecutivos.

La Ley de Reducción de la Inflación de EE.UU. también está impulsando el desarrollo de medicamentos biológicos, algunos de los cuales se inyectan. Los inyectables se utilizan cada vez más en los centros de atención a ancianos, y algunos nuevos medicamentos contra el Alzheimer y los genéricos para la artritis se administran mediante inyección.

Pero los GLP-1 son el principal motivo de las inversiones, según las empresas.

Muchos proyectos no finalizarán hasta el año que viene o, en algunos casos, hasta 2026, lo que significa que es probable que persistan las limitaciones de suministro. Un inversor del sector sanitario afirmó que la capacidad de las CDMO para aumentar su capacidad determinará la rapidez con la que crezca el mercado de los medicamentos contra la obesidad.

Mientras tanto, Catalent y Thermo están "en el asiento del gato" liderando el mercado debido a sus capacidades existentes, dijo el analista de Barclays Luke Sergott.

Las acciones de Catalent cotizan actualmente a unas 42 veces los beneficios previstos para los próximos 12 meses, según datos de LSEG, más que las 28 de Lonza y las 21 de Thermo, lo que refleja su actual dominio en la carrera de la obesidad a pesar de algunos problemas de calidad. Reuters informó en julio de que fallos de calidad en la fábrica de Catalent en Bruselas habían provocado escasez de Wegovy.

Los ejecutivos dijeron que la lucha por la capacidad no crearía un excedente.

"Las CDMO no siguen un modelo de 'constrúyelo y vendrán', basándome en mis 30 años en la industria. Así no es como se construye un negocio CDMO para que dure", dijo Stamoran, de Catalent.

Manténgase al día de los últimos avances médicos y tendencias sanitarias con nuestro boletín Reuters Health Rounds. Suscríbase aquí.