Se esperaba que la lluvia, que se intensificaría gradualmente, comenzara a empapar California el sábado, y que los aguaceros más intensos empaparan un tramo de 300 millas de costa el domingo y el lunes, a medida que la tormenta se extienda desde San Luis Obispo y Santa Bárbara hacia el sur a través de los condados de Los Ángeles y San Diego.

El Servicio Meteorológico Nacional (NWS) publicó avisos de inundación para toda la región en previsión de las asombrosas cantidades de precipitación que probablemente caerán en un periodo de 36 horas, acompañadas de fuertes vientos racheados.

Se pronosticaron precipitaciones de una media de 7-15 cm (3-6 pulgadas) en la mayor parte de las zonas costeras y valles de la región, y se esperaban entre 6 y 12 pulgadas en las estribaciones y las montañas de menor altitud.

Con los suelos ya saturados y los arroyos crecidos por una tormenta anterior que empapó la región el jueves, el potencial de inundación de la próxima embestida es aún mayor de lo que sería de otro modo, dijeron los meteorólogos.

"La cantidad de agua que golpeará el suelo generará inundaciones significativas, generalizadas y posiblemente mortales", dijo el servicio meteorológico en un análisis del pronóstico publicado en línea.

El NWS dijo que había una buena probabilidad de totales de precipitación de hasta 15 pulgadas (38 cm) en las partes montañosas de los condados de Santa Bárbara y Ventura, donde la tormenta probablemente golpearía con más fuerza.

Se espera que las comunidades situadas en las laderas orientadas al sur de las montañas y estribaciones reciban los aguaceros más intensos y, por tanto, sean las más vulnerables a posibles inundaciones repentinas, flujos de lodo y corrimientos de tierra.

"Todo el mundo tiene que estar preparado para impactos significativos", Ariel Cohen, meteorólogo jefe de la sucursal Los Ángeles-Oxnard del NWS.

En Los Ángeles, se espera que el punto álgido de la tormenta que se avecina coincida con el espectáculo de los premios Grammy de la industria musical el domingo, lo que ha llevado a los organizadores a instalar grandes carpas para el desfile de las estrellas por la alfombra roja previo a la ceremonia.

En otros lugares, las cuadrillas estaban ocupadas llenando y apilando sacos de arena y limpiando desagües pluviales y alcantarillas.

Por otro lado, las zonas de esquí esperaban una bonanza, ya que se esperan nevadas de 61-122 cm (2-4 pies) en las montañas de mayor altitud, según el NWS.

Las precipitaciones heladas de la tormenta también beneficiarán al manto de nieve de la región, ayudando a reconstruir una fuente clave de agua dulce que se ha quedado por debajo de lo normal a pesar de las tormentas récord del invierno del año pasado.

El viernes, gran parte de la región seguía limpiándose de una racha anterior de fuertes lluvias que barrieron el norte y el sur del estado el miércoles y el jueves, provocando inundaciones dispersas en las calles, desprendimientos de rocas y flujos de lodo.

Ambas tormentas se formaron a partir de vastas corrientes aéreas de humedad densa denominadas ríos atmosféricos. También se ajustan a la definición de un sistema de tormentas conocido como "Pineapple Express", aprovechando unas aguas subtropicales especialmente cálidas en torno a las islas hawaianas.

Una serie de cerca de una docena de tormentas de ríos atmosféricos azotaron California en rápida sucesión el pasado invierno, provocando evacuaciones masivas, cortes de electricidad, roturas de diques y cierres de carreteras en un estado preocupado desde hace tiempo por la sequía y los incendios forestales. Al menos 20 personas perecieron en esas tormentas, que sin embargo ayudaron a romper las garras de una sequía de años en California.