La empresa japonesa de fundición de chips Rapidus, respaldada por el Gobierno, está cazando por todas partes -incluso entre veteranos del sector y en el extranjero- para encontrar ingenieros que le ayuden a revivir una industria de chips que antaño fue la envidia del mundo.

Respaldada por miles de millones de dólares en subvenciones, Rapidus pretende fabricar en masa chips lógicos de 2 nanómetros, compitiendo con empresas líderes del sector como la taiwanesa TSMC, que lleva décadas perfeccionando sus procesos.

Conseguir ingenieros en un país con una población en declive es uno de los problemas más acuciantes para la empresa, que se ha asociado con IBM y la organización de investigación Imec y en septiembre puso la primera piedra de su fábrica en la isla septentrional de Hokkaido.

Rapidus está dirigida por veteranos ejecutivos de la industria de chips que trabajaban en la década de 1980, cuando Japón ostentaba una cuota de mercado de alrededor de la mitad del mercado mundial de chips. Esa cuota se ha reducido a cerca del 10%, y la industria ha perdido prestigio a nivel nacional, aunque Japón sigue siendo líder en equipos y materiales para la fabricación de chips.

"Al principio el objetivo principal era la gente que quería trabajar en la vanguardia, pero recientemente hemos hecho una lista de personas que dejaron Japón para trabajar en el extranjero y ahora se están incorporando", dijo Tetsuro Higashi, el presidente de Rapidus de 74 años y antiguo jefe del fabricante de herramientas Tokyo Electron, en una entrevista en agosto.

Rapidus cuenta en noviembre con unos 250 empleados, y entre sus filas, cada vez más numerosas, se encuentra Masami Suzuki, una directiva de unos 50 años del departamento de paquetes 3D.

"Si hago algo nuevo, necesito unos 10 años para hacerlo. Quería hacer florecer una flor más y el momento de la puesta en marcha de Rapidus era el adecuado. Decidí apostar el tiempo que me quedaba en ello", dijo Suzuki sobre su carrera en una entrevista.

Los ambiciosos planes de Rapidus han sido recibidos con escepticismo por los conocedores de la industria del chip, que han cuestionado si la empresa será capaz de lograr una producción en masa y asegurarse una base de clientes suficiente.

"Cuando oí hablar por primera vez de Rapidus pensé que tenía un objetivo enormemente desafiante", dijo Naoto Yonemaru, que tiene unos 30 años y es ingeniero jefe en el departamento de tecnología de procesos. "Aunque recibiremos tecnología, también tendremos que desarrollar nuestras propias técnicas".

Yonemaru se trasladó el mes pasado a trabajar con IBM en el estado de Nueva York, formando parte de una cohorte de ingenieros de Rapidus que se dirigen allí mientras se construye la fábrica.

"Me entusiasma la idea de que podamos conseguir algo así", afirmó. (Reportaje de Sam Nussey, Miho Uranaka y Tim Kelly; Edición de Jamie Freed)