El éxito de las defensas antimisiles balísticos que se enfrentan a sus primeros escenarios de combate complejos y de alto riesgo en Israel, el Mar Rojo y Ucrania animará a los ejércitos de todo el mundo a invertir en los costosos sistemas, según los expertos, e intensificará las carreras armamentísticas de misiles.

Irán lanzó hasta 120 misiles balísticos de alcance intermedio contra Israel el 13 de abril, según funcionarios estadounidenses e israelíes. Los interceptores SM-3 estadounidenses y Arrow israelíes destruyeron casi todos ellos, dejando los drones y las amenazas menores para el sistema Cúpula de Hierro.

En meses anteriores, interceptores disparados desde destructores de la Marina estadounidense detuvieron misiles balísticos antibuque Houthi, mientras que en Ucrania, baterías Patriot MIM-104 de fabricación estadounidense han derribado misiles rusos avanzados Iskander y Khinzal.

Reuters habló con seis expertos que afirmaron que más ejércitos buscarían invertir en defensa contra misiles balísticos, una ganancia potencial para empresas como Lockheed Martin y Raytheon, que construyen ese tipo de sistemas.

"Es innegable que cualquier país rico con los medios tecnológicos necesarios seguirá invirtiendo en defensa antimisiles", afirmó Ankit Panda, de la Fundación Carnegie para la Paz Internacional, un grupo de reflexión sobre defensa y seguridad con sede en Estados Unidos. "Todo esto es una receta para una carrera armamentística convencional".

Países europeos como Holanda, Alemania, Suecia y Polonia ya operan con baterías Patriot de Raytheon, filial de RTX, el sistema avanzado de defensa antimisiles balísticos más común en Occidente.

Arabia Saudí ha utilizado sus Patriots durante años para defenderse de los ataques de los Houthi; este país y los Emiratos Árabes Unidos también operan el sistema Lockheed Martin Terminal High Altitude Air Defense (THAAD). Kuwait, Qatar y Bahrein también disponen de baterías Patriot, y Omán ha manifestado su interés por la defensa antimisiles.

En Estados Unidos, Lockheed Martin consiguió en abril un contrato de 17.700 millones de dólares para un interceptor de nueva generación para el programa Ground-Based Midcourse Defense (GMD), diseñado para derribar pequeñas cantidades de misiles balísticos intercontinentales (ICBM) dirigidos al territorio continental de Estados Unidos.

Pero el impacto puede ser más agudo en Asia, donde China ha invertido mucho en misiles balísticos armados convencionalmente. Según un informe del Pentágono de 2023, la Fuerza de Cohetes del Ejército Popular de Liberación dispone de unos 500 misiles DF-26, diseñados para alcanzar con precisión objetivos situados a miles de kilómetros de distancia.

Eso pone a las bases estadounidenses y aliadas en Japón y Guam al alcance de un ataque que sólo podría producirse con un aviso de 20 a 30 minutos.

"En el Pacífico se verá un mayor interés por la defensa antimisiles, lo que empujará a los chinos a construir más sistemas", dijo Jeffrey Lewis, director del Programa de No Proliferación en Asia Oriental del Centro James Martin de Estudios sobre la No Proliferación del Instituto Middlebury de Estudios Internacionales de California. "Los países querrán adquirir misiles (ofensivos) porque ven que otros países los utilizan... Eso impulsará la demanda de defensas antimisiles".

El Mando Indo-Pacífico estadounidense y el Ministerio de Defensa chino no respondieron a las solicitudes de comentarios.

China rara vez habla de su arsenal de misiles, más allá de las declaraciones de que sus fuerzas están destinadas a preservar la paz y no apuntan a ningún país en concreto.

Raytheon no respondió a una solicitud de comentarios. Un portavoz de Lockheed Martin remitió las preguntas a la sesión informativa sobre los beneficios del primer trimestre de la empresa, celebrada a finales de abril, en la que afirmó que seguía liderando la industria en "misiones de defensa antimisiles, que, dados los acontecimientos mundiales, se están volviendo más críticas que nunca".

SEÑALES EN DÓLARES

La defensa antimisiles balísticos funciona detectando un arma atacante en el momento del lanzamiento o en vuelo, y utilizando después un radar de superficie para guiar a un interceptor hasta el objetivo.

Las interceptaciones pueden producirse en la atmósfera o en el espacio, y cada ámbito requiere un hardware diferente. Por ejemplo, las aletas no funcionan fuera de la atmósfera: los interceptores deben disponer de pequeños cohetes de dirección para funcionar allí.

Los ordenadores de alta potencia necesarios, los radares de visión lejana y los misiles tan grandes como postes de teléfono no son baratos, ya que su coste total asciende a miles de millones. En 2022, por ejemplo, Estados Unidos aprobó la venta de los sistemas Patriots y THAAD a Arabia Saudí, en acuerdos por valor de hasta 5.300 millones de dólares.

En la región del Indo-Pacífico, los países más ricos como Japón, Australia y Corea del Sur son los principales candidatos para la defensa antimisiles, dijo Lewis, mientras que casi todos los países de Asia ya están invirtiendo en misiles.

El Ministerio de Defensa japonés declaró que el país "necesita reforzar de forma fundamental y rápida sus capacidades de defensa, incluida la defensa integrada aérea y antimisiles". Afirmó que está invirtiendo en misiles Patriot mejorados, mejores radares y mayores capacidades antimisiles navales.

En su último presupuesto de defensa, Corea del Sur aumentó la financiación en un 12% para su Sistema de Defensa Antiaérea y Antimisiles de Corea con el fin de ampliarlo "a partir del concepto de defensa de nivel inferior existente", declaró el Ministerio de Defensa del país en un comunicado.

"Casos como el conflicto entre Israel y Hamás y la guerra entre Rusia y Ucrania han reafirmado la importancia de un 'sistema de defensa antimisiles balísticos' para responder a amenazas de misiles cada vez más sofisticadas", afirmó el ministerio.

A mediados de abril, Australia anunció un contrato de 500 millones de dólares australianos (328 millones de dólares estadounidenses) con Lockheed Martin para la entrega de su Sistema de Gestión de Batalla Aérea Conjunta para el seguimiento y la destrucción de aviones y misiles.

El coste de un misil balístico suele ser mucho más barato que el del sistema destinado a detenerlo.

Pero esa no es la forma correcta de considerar el coste, dijo Yoji Koda, antiguo comandante en jefe de la Flota de Autodefensa de Japón y defensor de unas defensas antimisiles más fuertes en su país.

"En una economía de guerra, cuanto más barato mejor. Pero a veces lo que es necesario es proteger las infraestructuras clave, o los centros de mando clave, cueste lo que cueste. Porque sin ellos perderíamos".

LA CUESTIÓN CHINA

La mayoría de los misiles balísticos de armamento convencional de China están diseñados para alcanzar objetivos en tierra.

Pero también dispone de ojivas dirigibles destinadas a alcanzar barcos en el mar, como el DF-21D y variantes del DF-26, desarrolladas por la empresa estatal China Aerospace Science and Technology Corporation.

Estos misiles balísticos antibuque (ASBM) nunca se habían utilizado en combate hasta finales de 2023, cuando las fuerzas Houthi de Yemen empezaron a disparar modelos de fabricación iraní contra barcos en el Mar Rojo.

Entre noviembre -el primer uso documentado- y abril, el Mando Central de Estados Unidos informó de al menos 85 ASBM disparados en la región, con 20 intercepciones y un buque civil hundido.

El CENTCOM se ha negado a proporcionar datos concretos sobre la eficacia de los ASBM iraníes, pero ha señalado que los misiles que no suponían una amenaza no fueron atacados y que la mayoría de los que no fueron interceptados cayeron inofensivamente.

La eficacia de las defensas antimisiles en tierra y mar captará la atención de China, afirmó Tong Zhao, investigador principal del Programa de Política Nuclear y Carnegie China.

"Plantea la posibilidad de que EE.UU. y sus aliados puedan depender significativamente de la defensa antimisiles contra un ataque con misiles balísticos", dijo Zhao.

Aunque los detalles técnicos de los misiles chinos son secretos muy bien guardados, la fuerte inversión del país significa que probablemente sean más fiables, y se cree ampliamente que utilizan contramedidas complejas para complicar su interceptación.

"Para adversarios como China, que disponen de arsenales de misiles un orden de magnitud mayor que los de Rusia o Irán y que disponen de sistemas más sofisticados... no está claro que las lecciones aprendidas invaliden las construcciones operativas existentes", afirmó Sidarth Kaushal, investigador principal del Royal United Services Institute.

Pero los incentivos políticos y prácticos para invertir en defensa antimisiles serán demasiado atractivos para que muchos países los ignoren, afirmó Lewis.

"Todas las decisiones sobre adquisiciones de defensa tienen que ver, en última instancia, con la política", afirmó. "La política de estas cosas es realmente sencilla: ¿se quiere defender al país o no? Y la respuesta ganadora es siempre 'Sí'". (1$ = 1,5225 dólares australianos)