Hace sólo unos años, las lucrativas perspectivas de negocio en China aupadas por una economía en auge provocaron una carrera desenfrenada entre las firmas financieras occidentales, desde la banca de inversión hasta la gestión de activos, para ampliar sus huellas y conseguir talentos de todo el mundo.

Pero a medida que aumentan las dudas sobre la recuperación económica de China y que sus mercados se quedan rezagados con respecto a sus homólogos mundiales, muchas de las firmas financieras están recibiendo un golpe en sus ganancias y están frenando sus ambiciones para lo que era una pieza clave de su estrategia de crecimiento global.

Desde principios de este año, una creciente lista de firmas financieras occidentales, entre ellas Fidelity International Ltd (FIL), Morgan Stanley y Legal & General, han recortado drásticamente los puestos de trabajo centrados en China o han aparcado sus planes de expansión.

Se espera que más empresas sigan su ejemplo en breve, ya que la tibia cartera de operaciones y la mediocre generación de activos pesan sobre los gastos y los ingresos, según altos ejecutivos de firmas financieras extranjeras, cazatalentos y analistas.

La pérdida de atractivo de China para las empresas financieras occidentales se produce en un momento en que Pekín ha intensificado sus esfuerzos por atraer más capital extranjero para reactivar la economía nacional en medio de las persistentes tensiones geopolíticas.

La sociedad de fondos FIL, que está recortando el 16% de su equipo de 120 personas en China, por ejemplo, prevé que sus pérdidas en el país aumenten a 45 millones de dólares este año, frente a los 41 millones del año pasado, según un documento interno visto por Reuters.

El plan de personal de FIL se ha "reducido significativamente" para los próximos cuatro a cinco años en comparación con el plan de negocio formulado en 2022, decía el documento, distribuido internamente a principios de este año.

En respuesta a una solicitud de comentarios de Reuters, FIL dijo en un comunicado que la empresa seguía centrada en el crecimiento de su negocio de fondos de inversión en China y continuaba planificando "una serie de escenarios" en el actual entorno de mercado.

"A principios de 2024 también aumentamos nuestro capital registrado y abrimos una sucursal en Pekín, además de nuestras oficinas de Shanghai y Dalian", dijo FIL, sin comentar específicamente sus perspectivas de beneficios y sus planes de reducción de plantilla.

En banca de inversión, Morgan Stanley y HSBC son los últimos en recortar decenas de puestos de trabajo en banca de inversión en la región de Asia-Pacífico, la mayoría de ellos centrados en operaciones en China.

El grueso de los banqueros de inversión de los bancos de Wall Street centrados en China tiene su sede en Hong Kong.

"Estamos oyendo que algunos bancos de inversión y sociedades de valores más en Hong Kong (están) estudiando ya la reducción de la escala de personal", dijo Sid Sibal, vicepresidente de la Gran China y jefe de Hong Kong, en la empresa de contratación Hudson.

DE LA CIMA A LA DEPRESIÓN

En el último año, Goldman Sachs, JPMorgan Chase & Co, Citigroup y Bank of America, entre otros, han recortado puestos de trabajo en la banca de inversión centrada en China.

A pesar de que algunos bancos pagan primas anuales bajas o nulas, el desgaste voluntario ha sido escaso, según Sibal, lo que ha obligado a reducir la plantilla este año en consonancia con las sombrías perspectivas de las operaciones relacionadas con China y, por tanto, de los ingresos.

Los ingresos netos de Morgan Stanley generados en Asia cayeron un 12% hasta los 1.740 millones de dólares en el primer trimestre respecto al año anterior.

El dinero recaudado a través de OPV por empresas chinas, tanto en bolsas nacionales como extranjeras, se desplomó un 80% en el primer trimestre de este año en comparación con el periodo del año anterior, hasta los 2.900 millones de dólares, según datos de LSEG.

El valor total de los acuerdos de fusiones y adquisiciones con participación china se redujo un 36%, según los datos de LSEG, lo que apunta a menores honorarios que los banqueros obtuvieron de sus clientes por asesorar en dichas transacciones.

Y el mercado de fondos onshore de China experimentó un apagado crecimiento del 6% en activos el año pasado tras un aumento del 1% en 2022, ralentizándose desde un salto anual de más del 27% tanto en 2020 como en 2021.

La británica Legal & General archivó en febrero un plan para obtener una licencia de negocio de inversión saliente en China y redujo a más de la mitad su plantilla onshore, según informó Reuters en marzo, citando fuentes.

Las empresas globales que están haciendo incursiones en el mercado nacional chino han experimentado un viaje "de cima a depresión", dijo Yoon Ng, Director de Asesoramiento de Gestión de Activos Globales de Broadridge, impulsado por la dura recaudación de fondos y las perspectivas macroeconómicas en China.

"Como las perspectivas del mercado bursátil y la economía chinos siguen siendo flojas, las empresas tomarán inevitablemente medidas para racionalizar sus negocios, sobre todo porque la mayoría habrían pasado por una oleada de contrataciones en años anteriores."

Aunque se espera que los bancos de inversión y los gestores de activos extranjeros continúen con sus medidas de recorte de gastos a corto plazo, no se espera que muchos se retiren, apostando por la recuperación de la segunda economía mundial.

"Somos conscientes del hecho de que, desde una perspectiva política, sin duda ha habido un cambio de política (entre EE.UU. y China) que afecta a la huella que podamos tener desde una perspectiva empresarial", dijo una fuente bancaria estadounidense.

"Sin embargo, nuestros clientes están en China y seguiremos operando en China. Estamos comprometidos con el país dada la importancia de su economía", dijo la fuente, que declinó ser nombrada debido a lo delicado del asunto.