Nike dejó de vender su ropa deportiva a Rusia poco después de que Moscú lanzara su invasión a gran escala de Ucrania hace más de dos años. Pero eso no ha detenido a footballstore.ru, un minorista deportivo en línea propiedad del club de fútbol ruso Zenit.

Entre las docenas de artículos de la marca Nike que ofrece el sitio se encuentran las botas de fútbol Phantom GT2 Elite del fabricante estadounidense de ropa deportiva, por 29.999 rublos, unos 330 dólares.

El hombre que hizo llegar estas zapatillas a Rusia es Wijnand Herinckx, un ciudadano holandés de 40 años que vive en Moscú. Desde que comenzó el conflicto, Herinckx ha creado un próspero negocio que proporciona a los consumidores rusos productos occidentales cuyos fabricantes se han retirado de Rusia.

"Nike no quiere que sus productos se envíen a Rusia", dijo Herinckx a Reuters en una videollamada desde su oficina en las afueras de Moscú, donde las estanterías están apiladas con cajas de calzado de marca occidental. Pero añadió: "Tampoco nos dicen que no lo hagamos".

Tanto Nike como Lego dijeron a Reuters que no han autorizado a Herinckx a importar sus productos a Rusia.

Examinando datos de aduanas, registros corporativos y documentos internos de la empresa, y hablando con el propio Herinckx, Reuters averiguó cómo obtiene su negocio mercancías de marca, incluidas Nike y Lego: utiliza intermediarios sin conexión aparente con Rusia como compradores, luego envía las mercancías a Rusia -a menudo a través de Turquía- y finalmente las entrega a minoristas en Rusia.

Existen al menos docenas de empresas como la de Herinckx que emplean métodos del mercado gris para hacer llegar mercancías occidentales a Rusia, según un análisis de Reuters de datos aduaneros. Su operación muestra cómo los intentos de los gobiernos y las marcas occidentales de aislar la economía rusa se están estrellando contra una realidad de los negocios globales: Donde hay demanda, alguien la satisfará.

Las restricciones de los gobiernos occidentales se han centrado sobre todo en los productos industriales que pueden utilizarse para construir armas para la maquinaria bélica rusa. Dichos productos suelen estar sujetos a las sanciones de Estados Unidos y la Unión Europea. Herinckx dijo que su atención se centra en los bienes de consumo no cubiertos por las sanciones. Reuters no encontró pruebas de que su empresa estuviera violando las sanciones.

Pero empresas como la de Herinckx están ayudando indirectamente a la economía rusa: Los consumidores pueden seguir comprando bienes extranjeros a los que se han acostumbrado desde el colapso del comunismo hace más de una generación. Los datos de aduanas analizados por Reuters mostraron, por ejemplo, que el valor de los productos Nike importados a Rusia se desplomó un 81% en 2022, hasta 21 millones de dólares, pero repuntó en 2023, hasta al menos 74 millones de dólares.

El gigante de la ropa deportiva dijo que no suministraba a la firma de Herinckx ni a ninguna empresa asociada. "Ya no tenemos ninguna operación minorista física o digital propiedad de Nike en Rusia", dijo en un comunicado. "No enviamos ningún producto a Rusia, ni autorizamos a ningún socio de mercado a distribuir productos allí". También dijo que tiene un equipo dedicado a investigar los canales de distribución no autorizados. Un portavoz no respondió a las preguntas sobre cómo llegaban los productos a Rusia.

A mediados de 2022, tras la invasión de Ucrania por Moscú, Nike anunció que abandonaba Rusia y Lego dijo que cerraba su negocio ruso.

Mientras las marcas mundiales paralizaban sus ventas o detenían sus exportaciones a causa de la invasión, Rusia autorizó a las empresas a importar productos del extranjero sin el permiso del propietario de la marca. Rusia dijo que sus llamadas importaciones paralelas ascendieron a más de 70.000 millones de dólares en los dos años hasta finales de 2023.

Algunos especialistas jurídicos afirman que recurrir a la legislación rusa sería complicado para las marcas occidentales, lo que deja pocas opciones legales a las marcas que intentan hacer valer derechos de propiedad intelectual que suelen estar vinculados al territorio donde se produjo la infracción.

La disponibilidad de marcas occidentales permite al presidente ruso Vladimir Putin "proyectar el mensaje de que la guerra no socava la 'vida normal' de la clase media rusa", afirmó Sergei Guriev, economista ruso que es preboste de la universidad Sciences Po de París.

'ORGULLOSOS DE ELLO

La empresa rusa de Herinckx cuenta con 82 empleados y prevé unos ingresos en 2024 de 35 millones de euros, unos 37 millones de dólares, dijo. El año pasado fueron 23,7 millones de dólares, según las cuentas de la empresa.

En el momento de la invasión rusa de Ucrania en 2022, Herinckx trabajaba en la oficina de Moscú de una empresa alemana, Hellmann Worldwide Logistics. Según Herinckx, dirigía un equipo de más de 20 personas dentro de Hellmann que atendía a empresas extranjeras que querían vender en Rusia sin establecer operaciones locales.

Hellmann decidió rápidamente retirarse de Rusia. Herinckx se quedó. Se había casado anteriormente con una mujer rusa con la que había tenido hijos, dijo Herinckx. "Nuestra vida está aquí. Todo lo que tenemos lo hemos construido aquí", dijo.

Se hizo cargo de una de las entidades rusas de Hellmann's, la rebautizó como Herinckx Trade Solutions Rus (HTS Rus) y la registró a nombre de su mujer en abril de 2022. Herinckx utilizó inicialmente los servidores de correo electrónico de Hellmann's y una variación del logotipo de Hellmann en su marketing.

Tanto Herinckx como Hellmann dijeron que tenían un acuerdo transitorio para que el holandés utilizara parte de la infraestructura de su antiguo empleador. Hellmann dijo que el acuerdo para utilizar su logotipo expiró en octubre de 2022, y que su propiedad intelectual se utilizó sin su consentimiento después de eso. Herinckx dijo que se trató de un descuido y que dejó de utilizar los logotipos de Hellmann en enero de 2024. Hellmann dijo que ahora no tiene ninguna conexión con el negocio de Herinckx y que no tiene ningún negocio operativo en Rusia.

Entre las mercancías que la empresa de Herinckx envía a Rusia se encuentran zapatillas deportivas Reebok y relojes de pulsera Emporio Armani, según Herinckx y los datos registrados por un banco ruso que enumera los activos que HTS Rus pignoró contra un préstamo.

Herinckx dijo que no tenía autorización de esas dos marcas. Armani Group dijo que había detenido los envíos autorizados a los distribuidores rusos y que desconoce cómo HTS Rus se había hecho con los productos. El propietario de Reebok, Authentic Brands Group, que dijo en 2022 que había suspendido todas las tiendas de marca y las operaciones de comercio electrónico en Rusia, no respondió a una petición de comentarios.

La firma del holandés no revela públicamente sus clientes. Pero Reuters identificó a algunos de sus clientes rusos revisando documentos que la empresa presentó a las autoridades fiscales rusas. Entre los clientes figuraban algunas de las mayores cadenas de supermercados y minoristas en línea de Rusia.

Herinckx afirmó que su empresa es un buen ciudadano corporativo que también participa en obras de caridad. Cuando se le preguntó por qué había decidido hablar públicamente de sus operaciones, respondió: "Lo que hacemos está muy bien, estamos orgullosos de ello".

RUTA EUROPEA

Entre sus logros está la importación de ladrillos Lego. La empresa danesa dijo que aplica estrictamente su política de no vender a Rusia. Cuando vende a minoristas o distribuidores, escribe en el contrato que no deben revender a Rusia, según Herinckx y Lego.

Para eludir esto, Herinckx dijo que insertó una cadena de intermediarios entre Lego y Rusia. Algunos de los ladrillos Lego que compra los adquiere primero del fabricante una empresa en Europa que no tiene relación con su negocio, dijo, declinando nombrar a la empresa. A continuación, él compra los ladrillos a esa empresa, utilizando una entidad registrada en los Países Bajos de su propiedad llamada HTS Europe B.V., dijo.

A continuación, la mercancía se transporta en camión directamente de Europa a Rusia, pasando por controles aduaneros durante el trayecto, según Herinckx.

Una vez en Rusia, el Lego pasa a estar bajo el control de la empresa rusa de Herinckx, HTS Rus, según los datos del préstamo y los documentos fiscales. Herinckx declaró a Reuters que suministraba Lego a unas 48 empresas rusas, en su mayoría minoristas especializados en juguetes.

"Mis hijos juegan con Lego", dijo Herinckx. "No tengo nada en contra de que otros niños jueguen con Lego".

Sin embargo, Lego tiene problemas con su operación.

Después de que Reuters se pusiera en contacto con Lego para pedirle un comentario a finales de abril, la empresa danesa dijo que había escrito a HTS Rus acusándola de afirmar falsamente en su página web que colaboraba con Lego. Posteriormente, HTS Rus cambió la versión en inglés de su página web, eliminando una imagen de figuras de Lego y sustituyéndola por juguetes genéricos de plástico para niños. La versión en ruso del sitio seguía mostrando el logotipo de Lego a partir del 13 de junio.

"Nos preocupa conocer este flujo de mercancías teniendo en cuenta que dejamos de enviar productos LEGO a Rusia en marzo de 2022", dijo Lego en una declaración a Reuters. "Es un asunto que nos tomamos en serio y sobre el que estamos actuando, al tiempo que nos aseguramos de cumplir las leyes y normativas locales allí donde seguimos operando".

TRANSPORTADOS A TRAVÉS DE TURQUÍA

Algunos productos occidentales llegan a Rusia a través de Turquía, un centro favorecido para las importaciones del mercado gris. Herinckx afirmó que se abastece de Nike y de algunos productos de Lego en Turquía, a través de una empresa llamada HTS Poer Dis Ticaret Limited Sirketi, que, según dijo, adquiere mercancías de minoristas o distribuidores turcos. Se negó a nombrarlos.

El cofundador de HTS Poer, Murat Erbelger, dijo a Reuters que la empresa turca no tenía nada que ver con los productos sancionados. "Hacemos negocios legítimos", afirmó. Erbelger no respondió a preguntas sobre la asociación de HTS Poer con Herinckx Trade Solutions. Preguntada por Reuters sobre las mercancías del mercado gris que llegan a Rusia a través de Turquía, la dirección de comunicación de la presidencia turca no respondió.

Los datos aduaneros del periodo comprendido entre junio de 2022 y diciembre de 2023 mostraron que HTS Poer suministró a Rusia productos de Nike por valor de al menos 4 millones de dólares. Herinckx dijo a Reuters que, por lo que él sabía, todos esos envíos de productos Nike estaban destinados a su empresa.

Una vez que los productos Nike llegan a Rusia, van a parar a los clientes minoristas de Herinckx. Entre ellos se encuentra footballstore.ru, según los registros fiscales y el documento interno de HTS Rus. Los registros corporativos rusos muestran que el sitio minorista es propiedad al 100% del club de fútbol Zenit.

El club Zenit está patrocinado por Gazprom, la empresa estatal rusa de gas, y también es propiedad parcial de Gazprombank. Este prestamista está sujeto a las sanciones impuestas por Estados Unidos al sector bancario ruso. Gazprombank, Gazprom y Zenit no respondieron a las solicitudes de comentarios.

Reuters compró las botas de fútbol Nike Phantom GT2 Elite al minorista en línea. Fueron entregadas 10 días después. Nike no hizo comentarios sobre el calzado.

La caja de las zapatillas indicaba como fecha de fabricación septiembre de 2022, tres meses después de que Nike dijera que había dejado de vender en Rusia. También llevaba una etiqueta que identificaba a Herinckx's HTS Rus como importador.