Una batalla legal de dos años que enfrenta a dos titanes de la tecnología amenaza con interrumpir una ola emergente de nuevos ordenadores personales impulsados por inteligencia artificial, afirman ejecutivos y expertos de la industria tecnológica.

Un desfile de ejecutivos de Microsoft, Asus , Acer y otras empresas se unió a Cristiano Amon, consejero delegado de Qualcomm, en el escenario de la feria anual Computex de Taipei la semana pasada para presentar una nueva generación de ordenadores personales impulsados por inteligencia artificial.

Pero la conversación en los pasillos, durante la cena y las copas en la feria giraba en torno a cómo una disputa contractual entre Arm Holdings y Qualcomm, que colaboran para fabricar los chips que impulsan estos nuevos portátiles, podría detener abruptamente el envío de los nuevos PC que se espera que hagan ganar miles de millones de dólares a Microsoft y sus socios.

Las proyecciones aproximadas sugieren que Microsoft espera hacerse con aproximadamente el 5% del mercado con los portátiles basados en Arm a finales de año, vendiendo entre 1 y 2 millones de unidades.

Se espera que casi dos docenas de modelos de Microsoft, Dell y Samsung lleguen a los consumidores el 18 de junio.

Una victoria de Arm en el litigio podría obligar a Qualcomm y a sus cerca de 20 socios, entre ellos Microsoft, a detener los envíos de los nuevos portátiles.

"Definitivamente es un riesgo real", dijo Doug O'Laughlin, fundador de la firma de análisis financiero de chips Fabricated Knowledge. "Cuanto más éxito tengan (los portátiles), más honorarios podrá obtener Arm con el tiempo".

La empresa británica, propiedad mayoritaria del grupo japonés SoftBank, demandó a Qualcomm en 2022 por no negociar una nueva licencia tras adquirir una nueva compañía. La demanda gira en torno a la tecnología que Qualcomm, diseñador de chips para móviles, adquirió de una empresa llamada Nuvia que fue fundada por ingenieros de chips de Apple y que compró en 2021 por 1.400 millones de dólares.

Arm elabora la propiedad intelectual y los diseños que vende a empresas como Apple y Qualcomm, que los utilizan para fabricar chips. Nuvia tenía planes para diseñar chips para servidores basados en licencias de Arm, pero tras el cierre de la adquisición, Qualcomm reasignó el equipo que le quedaba para desarrollar un procesador para ordenadores portátiles, que ahora se está utilizando en el último PC con IA de Microsoft, llamado Copilot+.

Arm afirmó que el diseño actual previsto para los portátiles Copilot+ de Microsoft es un descendiente técnico directo del chip de Nuvia y que, dado que el producto se destina ahora a los portátiles, se le debería aplicar un canon aparte.

"La demanda de Arm contra Qualcomm y Nuvia tiene por objeto proteger el ecosistema de Arm y a los socios que confían en nuestra propiedad intelectual y en nuestros diseños innovadores y, por tanto, hacer cumplir la obligación contractual de Qualcomm de destruir y dejar de utilizar los diseños Nuvia derivados de la tecnología de Arm", declaró un portavoz de Arm.

Qualcomm ha dicho que su amplia licencia para la tecnología de Arm ya cubre sus chips para PC, y un portavoz de Qualcomm dijo que su posición no ha cambiado desde que Arm presentó la demanda en 2022. El portavoz remitió a Reuters a una declaración de 2022:

"La demanda de Arm ignora el hecho de que Qualcomm tiene derechos de licencia amplios y bien establecidos que cubren sus CPU de diseño personalizado, y confiamos en que esos derechos se reafirmarán", dijo Ann Chaplin, consejera general de Qualcomm, en un comunicado.

FRENEMIES

A esta disputa legal se suma otro nivel de complejidad, ya que el acuerdo exclusivo para suministrar sus chips a los fabricantes de portátiles expira este año, lo que abre el mercado a los competidores de Qualcomm.

Nvidia y Advanced Micro Devices están trabajando en los chips, según informó Reuters el año pasado. Y otras empresas de diseño se unirán a la contienda y fabricarán chips para el nuevo esfuerzo de Microsoft, según han declarado ejecutivos del sector.

Sin embargo, dado que el lote inicial de diseños de Windows para el nuevo programa de portátiles Copilot+ de Microsoft se basa en procesadores de Qualcomm, el litigio es una corriente subterránea que existe pero que a menudo no se menciona en público.

A pesar de la pelea pública entre dos empresas que dependen la una de la otra para obtener ingresos y beneficios, algunos inversores y analistas creen que llegarán a un acuerdo mucho antes del juicio, que está previsto que comience en el tribunal federal de Delaware en diciembre.

"Hay cierto grado de absurdo en que Arm demande a su segundo mayor cliente y Qualcomm sea demandada por su mayor proveedor", afirmó Jay Goldberg, director general de D2D Advisory, una consultora de finanzas y estrategia. (Reportaje de Max A. Cherney en San Francisco; edición de Kenneth Li y Paul Simao)