Se mire por donde se mire, Rakuten Mobile, que sangra en efectivo, tiene muchos problemas.

La visión inicial de su fundador y consejero delegado, Hiroshi "Mickey" Mikitani, de una red de bajo coste que utilizara software basado en la nube y hardware barato, no dio resultado al dispararse los costes de infraestructura. Un despliegue demasiado rápido le valió a Rakuten una reputación de cobertura irregular que aún está intentando reparar.

El daño para su empresa matriz ha sido significativo: 13 trimestres consecutivos de pérdidas operativas que ascienden a unos 5.500 millones de dólares y una enorme cantidad de deuda, de la que 5.400 millones de dólares vencen en los próximos dos años.

A Rakuten le espera otro año difícil en 2024, con los inversores deseosos de ver si puede lograr su objetivo de que la unidad móvil alcance el punto de equilibrio. Es un objetivo oneroso que supone saltos tanto en el número de abonados como en los ingresos medios por usuario (ARPU) en un momento en el que los rivales están al ataque con precios competitivos y campañas de recompensa.

Rakuten también necesita refinanciar su deuda, una acción que la empresa ha dicho que emprenderá al tiempo que ha señalado más "financiación relacionada con acciones" para reducir su carga de deuda.

"La empresa no puede permitirse dar un paso en falso", dijo el analista de Citi Mitsunobu Tsuruo.

"Si se produce una recesión o algún tipo de endurecimiento de los mercados de crédito, eso podría representar un gran riesgo para Rakuten".

Rakuten dijo en una declaración a Reuters que estaba bien situada para alcanzar sus objetivos para 2024 y que la unidad de móviles tiene un claro camino hacia la rentabilidad, citando el reciente crecimiento acelerado de suscriptores.

Los analistas dicen que Rakuten sólo ha resistido el daño hasta ahora porque sus otros negocios son muy sólidos. Su negocio principal de comercio electrónico compite con Amazon Japón por el título de principal sitio de comercio electrónico de Japón, mientras que muchas de sus unidades de servicios financieros en línea han aumentado sus beneficios de forma constante.

Aun así, para apuntalar sus finanzas, Rakuten ha emitido desde 2021 nuevas acciones a inversores estratégicos y al público, ha vendido en dos ocasiones su participación en Rakuten Securities, ha sacado a bolsa Rakuten Bank y se ha deshecho de otros activos.

Estas medidas han permitido recaudar unos 800.000 millones de yenes (5.400 millones de dólares). Sin embargo, los planes para que Rakuten Securities salga a bolsa se han pospuesto después de que su rival SBI Securities comenzara a ofrecer a sus clientes la negociación de acciones con cero comisiones.

Los analistas predicen ahora que la cotización de Rakuten Card está en ciernes. La unidad -que incluye el sistema de puntos y pagos del grupo- está en el corazón del ecosistema de Rakuten. El programa de puntos atrae a sus clientes de comercio electrónico a otros servicios. Los puntos pueden utilizarse entonces para pagar facturas, reservar viajes o comprar comestibles.

RIVALES A LA CAZA

La llegada de Rakuten Mobile ayudó a reducir las cuotas de abonado en todo el sector de las telecomunicaciones de Japón, pero casi cuatro años después de su lanzamiento, la empresa sólo tiene una cuota de mercado de alrededor del 2,5%.

El escenario de equilibrio publicado por Rakuten para la unidad prevé que los abonados suban a 8-10 millones desde los 5,2 millones de finales de septiembre. En el trimestre más reciente, los abonados aumentaron en unos 400.000. A ese ritmo, Rakuten tardaría hasta bien entrado 2026 -después de que venza el grueso de sus reembolsos de bonos- en alcanzar el extremo inferior de su objetivo.

En su declaración a Reuters, Rakuten señaló que tuvo un crecimiento neto de suscriptores de 192.000 en octubre, un nivel mensual que de mantenerse significaría que podría alcanzar los 8 millones de suscriptores en diciembre de 2024.

El escenario de equilibrio de Rakuten también exige que el ARPU aumente a entre 2.500 y 3.000 yenes desde los 2.046 yenes actuales. Esa es otra tarea difícil dado que muchos de los clientes de Rakuten son bastante conscientes del precio, dicen los analistas.

Y, por desgracia para Rakuten, sus rivales han subido la temperatura.

En julio, el líder del sector NTT Docomo introdujo un nuevo nivel de planes de tarifas bajas, lo que le situó más directamente en competencia con Rakuten.

Después, en octubre, SoftBank Corp, el proveedor de redes móviles número 3 de Japón, comenzó a ofrecer una generosa campaña de recompensas para la mayoría de los usuarios de móviles que utilizaran el sistema de pago en línea PayPay del Grupo SoftBank.

Algunos analistas creen que Rakuten necesita gastar mucho en marketing, primero para pregonar las mejoras de la red tras alcanzar un acuerdo de itinerancia con KDDI, y para captar la atención de los clientes en el primer trimestre de 2024, antes del nuevo año escolar y financiero, cuando se renuevan muchas suscripciones.

Pero Mikitani ha dicho que la empresa no está planeando una campaña de marketing masiva. Tras señalar que la mayor parte de las suscripciones de Rakuten Mobile se realizan a través de Internet, dijo que la empresa encontraría en su lugar formas nuevas e innovadoras de llegar a los clientes.

En un plano estratégico más amplio, los analistas afirman que Rakuten tiene pocas opciones. Sin beneficios, no es probable que la unidad de móviles atraiga a posibles pretendientes y las leyes de competencia probablemente impedirían a empresas como SoftBank y Docomo presentar ofertas.

También es improbable que su liquidación sea una opción apetecible, afirma Amir Anvarzadeh, de Asymmetric Advisors, y añade que Rakuten tendría que recurrir a más financiación de capital, ya que la carga potencial sería enorme.

"Si realmente deciden tirar del enchufe, acabarían por completo con la base de capital", dijo.

(1 $ = 149,62 yenes)