El Departamento de Comercio de EE.UU. dijo el martes que planeaba conceder a Rocket Lab 23,9 millones de dólares para impulsar de forma espectacular los semiconductores compuestos utilizados en satélites y naves espaciales.

La adjudicación a la unidad de Rocket Lab SolAero Technologies Corp "ayudaría a crear un suministro más robusto y resistente de células solares de grado espacial que alimentan naves espaciales y satélites", dijo el departamento, añadiendo que "aumentaría la producción de semiconductores compuestos de Rocket Lab en un 50% en los próximos tres años."

Los fondos procederán del programa de subvenciones a la fabricación e investigación de chips de 52.700 millones de dólares de la administración Biden, que ha beneficiado a empresas como la surcoreana Samsung Electronics , Intel y la taiwanesa TSMC.

La secretaria de Comercio, Gina Raimondo, dijo que las células solares eran cruciales para mantener la tecnología espacial y de comunicaciones alimentada y operativa, y que la subvención propuesta por Rocket Lab ayudaría a dar al ejército estadounidense, a la NASA y a la industria espacial comercial acceso a los semiconductores especiales que necesitan.

Rocket Lab es una de las dos empresas estadounidenses especializadas en la producción de semiconductores compuestos altamente eficientes y resistentes a la radiación, denominados células solares de grado espacial, según el departamento.

La empresa, fundada en 2006 por el neozelandés Peter Beck, salió a bolsa en EE.UU. en 2021.

Beck dijo que la adjudicación prevista ayudaría a la empresa a ampliar sus instalaciones de producción para satisfacer la creciente demanda de chips del gobierno estadounidense.

Las células solares de Rocket Lab sirven de apoyo a los programas espaciales de EE.UU., incluidos los sistemas de detección de misiles, el telescopio espacial James Webb, las exploraciones lunares Artemis de la NASA, el helicóptero Ingenuity Mars y el Mars Insight Lander.

La empresa, conocida por lanzar satélites en su pequeño cohete Electron, tiene previsto probar su cohete reutilizable Neutron el año que viene. El cohete está diseñado para lanzar un gran número de satélites a la órbita terrestre baja y permitir misiones a Marte y Venus.

Rocket Lab ha conseguido varios cientos de millones de dólares en contratos federales estadounidenses, entre otros para la producción de satélites, el lanzamiento de naves espaciales y un acuerdo para explorar la entrega de carga mediante sus cohetes.

La última adjudicación, al igual que otras del programa de subvención de chips, aún no se ha concretado y las cantidades podrían cambiar después de que el Departamento de Comercio lleve a cabo la diligencia debida. (Reportaje de David Shepardson; Edición de Jamie Freed)