La australiana Woodside Energy y Santos dijeron el jueves que estaban en conversaciones preliminares para crear un gigante mundial del petróleo y el gas de 80.000 millones de dólares australianos (52.000 millones de dólares), a medida que se intensifica la consolidación entre las empresas energéticas internacionales.

La combinación de dos de los mayores productores de petróleo y gas de Australia sería la mayor operación corporativa del país en varios años, durante los cuales la actividad de compra de empresas se ha visto atenuada por la subida de los tipos de interés y la volatilidad de los mercados financieros.

Ambas empresas se enfrentan a las crecientes presiones de la descarbonización, así como a retos en sus proyectos actuales.

Woodside, con sede en Perth, la mayor de las dos, dijo que las conversaciones con Santos eran confidenciales e incompletas y que no había certeza de que se materializara un acuerdo.

"Woodside evalúa continuamente una serie de oportunidades para crear y aportar valor a los accionistas", afirmó en un comunicado a la bolsa australiana.

La capitalización bursátil de Woodside asciende a 56.910 millones de dólares australianos, mientras que Santos está valorada en 22.100 millones de dólares australianos.

Ha habido presiones para simplificar el sector australiano del petróleo y el gas, que ha visto dos fusiones recientes de gran capitalización con la combinación de Woodside con el negocio de petróleo y gas de BHP Group y la adquisición de Oil Search por parte de Santos.

Las conversaciones con Santos se producen menos de 18 meses después de que Woodside completara la operación con BHP y mientras lucha por conseguir las aprobaciones finales para su empresa Scarborough, de 16.500 millones de dólares australianos, en Australia Occidental, su mayor proyecto de crecimiento.

"Woodside ya ha estado mirando hacia el exterior tras la adquisición de BHP y ambas empresas han tenido buenas rachas con el entorno de altos precios del petróleo y el gas de los dos últimos años", afirmó Kaushal Ramesh, vicepresidente de Investigación sobre GNL de Rystad Energy.

Tanto Woodside como Santos habían señalado en sus informes anuales a los inversores que la producción a corto plazo era un reto, junto con el aumento de los gastos de capital y los obstáculos reglamentarios a los proyectos en curso.

Santos quiere reanudar los trabajos en el proyecto de Barossa una vez que finalice una nueva ronda de conversaciones con los propietarios de tierras convencionales.

El hecho de que las empresas intenten crear valor mediante mejores opciones de financiación y reducciones de costes en medio de la depresión de los precios de las acciones también podría ser un factor potencial detrás de la posible fusión de las grandes empresas energéticas.

El precio de las acciones de Woodside ha caído un 15,4% en lo que va de año, mientras que el de Santos ha bajado un 4,3%. (1 $ = 1,5244 dólares australianos)