Las aerolíneas están mostrando más interés por la tecnología de predicción de turbulencias tras los dos incidentes que han acaparado titulares en las últimas semanas, pero se resisten a obligar a los pasajeros a llevar siempre puesto el cinturón de seguridad, según el organismo mundial de aerolíneas IATA.

Una dramática pérdida de altitud en un vuelo de Singapore Airlines el mes pasado provocó docenas de heridos y la primera muerte relacionada con turbulencias en un avión en 25 años. Días después, otras 12 personas resultaron heridas al sufrir turbulencias un vuelo de Qatar Airways.

"No existe una bala de plata cuando se trata de turbulencias. Pero más información, más datos mejorarán definitivamente la situación", afirmó Nick Careen, vicepresidente senior de operaciones, seguridad y protección de la Asociación de Transporte Aéreo Internacional (IATA).

La aviación está experimentando un aumento de los informes sobre turbulencias e incidentes, pero las turbulencias malas siguen siendo poco frecuentes y la gravedad no ha aumentado, dijo Careen en la reunión anual de la IATA en Dubai.

Los pasajeros a bordo del vuelo SQ321 de Singapur dijeron que la tripulación y las personas que no llevaban cinturón de seguridad abandonaron el suelo y se estrellaron contra el techo de la cabina, agrietándolo en algunos puntos.

El incidente ha puesto en el punto de mira las prácticas en materia de cinturones de seguridad, ya que las compañías aéreas suelen permitir que los pasajeros se desabrochen los cinturones en condiciones normales de crucero, mientras que recomiendan que los lleven puestos.

"No creo que exista ningún conflicto", declaró a Reuters el director general de la IATA, Willie Walsh.

Tanto Walsh como el director general de Lufthansa, Carsten Spohr -ambos antiguos pilotos- afirmaron que siempre llevan abrochados los cinturones de seguridad cuando vuelan.

Las turbulencias, o bolsas de aire perturbado, pueden hacer que un avión se sacuda o caiga repentinamente. Es la principal causa de lesiones en vuelo, pero no suele provocar más que el malestar de los pasajeros.

El año pasado fue el más seguro de la aviación según muchos parámetros y los aviones comerciales modernos están construidos para hacer frente a fuerzas muchas veces superiores a las que se experimentan en vuelo.

No obstante, la IATA identifica las turbulencias como un "importante problema de seguridad" y una carga de costes cuando los pilotos cambian de ruta.

El responsable de Emirates dijo que esperaba que las políticas de la industria en torno a las turbulencias y los cinturones de seguridad se hicieran más conservadoras tras el incidente de Singapore Airlines.

Greater Bay Airlines, con sede en Hong Kong, dijo la semana pasada que estaba actualizando su política para recordar a los pasajeros que se abrochen los cinturones de seguridad en todo momento, como medida "preventiva" pero no "obligatoria".

Singapore Airlines dijo que adoptaría un enfoque más cauteloso, que incluiría no servir bebidas calientes ni comidas cuando la señal del cinturón de seguridad esté encendida.

"Creo que ahora está claro lo importante que es, sobre todo para los pasajeros, seguir las directrices que se les dan", declaró la consejera delegada de RwandAir, Yvonne Makolo.

INTERCAMBIO DE DATOS

Las turbulencias tienen muchas causas, la más obvia son los patrones meteorológicos inestables que desencadenan las tormentas. Esto puede detectarse mediante un radar meteorológico.

Otro tipo, la turbulencia de aire claro, es un remolino repentino y severo incluso donde no hay nubes. Estas bolsas de aire invisibles son difíciles de predecir.

Las tecnologías de predicción de turbulencias están evolucionando.

La IATA lanzó en 2020 la plataforma de intercambio de datos Turbulence Aware para compartir información en tiempo real entre los aviones participantes.

Hasta ahora, sin embargo, sólo 21 de las más de 300 aerolíneas de la IATA la utilizan. Emirates se unió la semana pasada, añadiendo unos 140 aviones a la red.

Algunas investigaciones sugieren que las turbulencias podrían empeorar con el cambio climático.

Singapore Airlines ha dicho que el vuelo SQ321 se encontró con "turbulencias extremas repentinas", pero no de qué tipo fueron.

Un informe preliminar del Ministerio de Transportes de Singapur señaló que un rápido cambio en la fuerza gravitatoria y un descenso de 54 metros de altitud probablemente provocaron que los pasajeros y la tripulación se elevaran en el aire.

Guliz Ozturk, consejero delegado de la aerolínea turca de bajo coste Pegasus Airlines, dijo que había revisado las políticas de anuncios de la cabina y de los pilotos y que estudiaría la posibilidad de invertir en tecnologías predictivas. (Información de Lisa Barrington; Alexander Cornwell, Aditi Shah y Tim Hepher en Dubai; Edición de Mark Potter)