Esta temporada navideña, los minoristas estadounidenses están importando como si fuera 2019.

Tras una racha de gasto en bienes que comenzó durante los primeros cierres de COVID-19 en 2020, los patrones de consumo estadounidenses se están normalizando. El crecimiento de las importaciones de contenedores marítimos estadounidenses durante los nueve primeros meses de este año, dominado por los minoristas, se situó en un 2,5% respecto al mismo periodo de 2019, según informó Descartes Systems Group en un informe el martes.

Los resultados de las importaciones -consideradas como un indicador de la demanda de grandes minoristas como Walmart y Target- están en línea con los datos que muestran que el gasto de los consumidores se ha mantenido mejor de lo esperado, ya que los precios de los alimentos básicos como el pollo se disparan, los precios de la gasolina suben y los préstamos para automóviles e hipotecas más costosos se comen el gasto disponible.

Deloitte pronosticó un crecimiento de las ventas navideñas del 3,5% al 4,6% para el periodo de noviembre a enero de este año, el ritmo más lento desde 2018.

"El ritmo de crecimiento (del gasto) que hemos visto los dos últimos años se ha ralentizado y los minoristas están trabajando para encontrar el equilibrio adecuado entre la oferta y la demanda", dijo Jonathan Gold, vicepresidente de la cadena de suministro de la Federación Nacional de Minoristas (NRF).

Ese esfuerzo de equilibrio podría ayudar a explicar por qué el volumen de importaciones de septiembre subió un 8% respecto a 2019, la mayor divergencia en lo que va de año. El volumen del mes pasado también subió un 0,3% respecto a agosto, rompiendo una tendencia de seis años de descensos intermensuales "consistente con que los importadores están reduciendo los volúmenes de envío para lo que queda de año", dijo Descartes en su informe sobre el transporte marítimo mundial.

Los analistas señalaron que el resultado de septiembre podría indicar que los minoristas están importando en función de las señales de los consumidores, en lugar de apresurarse a introducir mercancías y suministros de reserva mucho antes de lo necesario para evitar estanterías vacías, una estrategia que resultó contraproducente a mediados de 2022. Entonces, los minoristas se quedaron atascados con demasiado inventario después de que se levantaran las restricciones por la pandemia y los compradores empezaran a reorientar el gasto hacia los restaurantes, los viajes y los conciertos.

El analista de Susquehanna, Bascome Majors, analizó unos 20 años de datos de Walmart, Target, Home Depot y Lowe's , y descubrió que los cuatro importadores de mayor volumen de mercancías a través de buques portacontenedores que cotizan en bolsa en EE.UU. estaban volviendo a las estrategias de inventario "justo a tiempo".

El consejero delegado de Target, Brian Cornell, dijo en agosto que la empresa había despejado una cantidad significativa de inventario no vendido por el cambio inesperado de la demanda y que el minorista "estaría listo cuando veamos que la demanda cambia al entrar en la temporada de vacaciones."

El vicepresidente ejecutivo de Descartes, Chris Jones, añadió: "El consumidor parece bastante voluble estos días".