PepsiCo, cliente clave de Tesla, realizó pagos iniciales por 100 Tesla Semi en 2017, con la intención de utilizar la flota de camiones eléctricos para transportar sus patatas fritas Cheetos, Lays y refrescos Pepsi a los minoristas.

Pero según el fabricante de alimentos y bebidas y uno de sus ejecutivos con conocimiento del trato, PepsiCo sólo estaba utilizando 36 de los 100 camiones eléctricos prometidos por Tesla hasta este mes.

El déficit, que no ha sido revelado previamente, deja al descubierto los retos a los que se enfrenta Tesla en su intento de convertirse en un actor de gran volumen en el negocio de la fabricación de camiones. Otros posibles clientes de Tesla, como el distribuidor de alimentos Sysco , UPS y Walmart Canadá siguen esperando los camiones Semi de Tesla y están recurriendo a fabricantes rivales de camiones eléctricos.

Las dificultades para enviar suficientes Semis llegan en un mal momento para Tesla, que ha visto ralentizarse el crecimiento de sus vehículos eléctricos de consumo, lo que le ha obligado a recortar los precios y ha dañado los márgenes. Además, Reuters informó este mes de que Tesla había decidido cancelar su largamente prometido coche económico que los inversores esperaban que impulsara un mayor crecimiento.

Los camiones de 18 ruedas propulsados por diesel son una importante fuente de contaminación. Mientras las empresas se comprometen a reducir drásticamente sus emisiones de gases de efecto invernadero, la propuesta para Tesla es clara.

"La gente podría preguntarse por qué construir un semirremolque". dijo Musk en la gigafábrica del fabricante de automóviles en Sparks, Nevada, a finales de 2022, cuando Tesla entregó los Semis a PepsiCo. "Suponen el 20% de las emisiones de los vehículos estadounidenses". Bajo la administración Biden, las empresas que utilizan camiones eléctricos pueden optar a grandes subvenciones para compensar sus compras. PepsiCo consiguió más de 20 millones de dólares en subvenciones gubernamentales para cubrir el coste de 32 de los Semis, además de subvenciones federales de 40.000 dólares por vehículo.

Tesla, que presentará sus resultados trimestrales el martes, no devolvió la solicitud de comentarios.

Un portavoz de PepsiCo dijo en un comunicado que los planes de la empresa para los Semis pueden cambiar cuando intervienen la tecnología y la necesidad de establecer una infraestructura.

El productor de refrescos y aperitivos fue el primero de Corporate America en recibir alguno de los esperados camiones Semi de Tesla. "Los 100 (Tesla Semis) por los que tenemos un depósito, los sacaremos en 23 seguro", dijo entonces a Reuters Mike OConnell, vicepresidente de la cadena de suministro de PepsiCos.

Pero, a partir de este mes, PepsiCo estaba "centrada en aprovechar al máximo los 36 vehículos que hay actualmente en nuestra flota", dijo un portavoz a Reuters a principios de abril. Ese es el mismo número con el que PepsiCo empezó a utilizar los camiones para transportar mercancías desde su planta de fabricación de alimentos de Modesto y su planta embotelladora de Sacramento, dijeron los ejecutivos de PepsiCo.

Tesla lleva años intentando crear un negocio de fabricación de camiones.

Tesla había dicho que tendría el Semi en producción para 2019. En octubre de 2022, Musk dijo a los inversores que su objetivo era fabricar 50.000 Semis en 2024. Tesla presentó finalmente el camión Tesla Semi a finales de 2022.

Pero en junio de 2023, Musk dijo en una conferencia sobre energía que "simplemente no había suficientes baterías" para que Tesla alcanzara la "producción en volumen" del camión, sin cuantificar cuántos Semis serían. Dijo que Tesla alcanzaría la producción en volumen en 2024 "cuando se resuelva el problema de las baterías".

Svein Sollie, director de transporte de ASKO Noruega, el brazo logístico del mayor minorista noruego de alimentación NorgesGruppen, utilizó su tarjeta de crédito personal para hacer un depósito inicial por 10 de los Tesla Semis en 2017, pero no ha recibido ninguno.

"No estamos contentos con la situación de Tesla", dijo Sollie. "(Ya son) casi siete años, es mucho tiempo de espera.

UPS reservó 125 Tesla Semi en 2017, uno de los mayores pedidos de Tesla en ese momento. Un portavoz de la empresa de paquetería dijo a Reuters el 16 de abril que está "trabajando estrechamente con Tesla para determinar una fecha en la que podamos recibir los camiones", pero declinó proporcionar detalles adicionales.

Mientras tanto, UPS, Walmart Canadá, Sysco y Schneider National , una empresa de transporte que trabaja para Frito-Lay de PepsiCo, dijeron que están recurriendo a Daimler Truck, fabricante del Freightliner eCascadia. Las cuatro empresas dijeron que habían empezado a poner en la carretera docenas de grandes camiones eléctricos eCascadia.

La autonomía del eCascadia es de unas 230 millas, mientras que el Tesla Semi puede recorrer unas 500 millas. Schneider dijo que utiliza casi 100 camiones eCascadia para transportar mercancías, incluidos los productos Frito-Lay de PepsiCo.

Daimler Truck North America dijo que el eCascadia se utiliza en las flotas de más de 55 empresas distintas.

Por cierto, Tesla tiene su propia flota de cerca de 100 camiones Semi que viajan entre sus fábricas de Fremont (California) y Sparks, según declaró el ejecutivo de Tesla Lars Moravy en el reality show Jay Leno's Garage en diciembre.

Además, el proveedor logístico Martin Brower ha dicho en su página web que utilizó dos Tesla Semi para hacer entregas a sus clientes de restaurantes a principios de este año, como parte de un piloto. No respondió a solicitudes adicionales de comentarios.

En la llamada sobre los beneficios trimestrales de Tesla del 24 de enero, Andrew Baglino, un ejecutivo que desde entonces ha abandonado la empresa, dijo que Tesla había comenzado recientemente a ampliar su planta de Nevada para fabricar el Semi. Musk dijo en marzo que "tendría sentido construir también el Semi en Europa" en la fábrica de la empresa a las afueras de Berlín, según la prensa local.

El director de sostenibilidad de Pepsi, Jim Andrew, dijo en una entrevista reciente con Reuters que PepsiCo estaba trabajando en la construcción de la infraestructura para apoyar una flota eléctrica, incluidos los empleados que pueden dar servicio a los vehículos y las redes eléctricas lo suficientemente fuertes como para cargarlos.

"Estamos hablando de un sistema", dijo Andrew. "Todas esas cosas tienen que suceder antes de que podamos electrificar la flota".

Un portavoz de PepsiCo dijo que la empresa desplegará más vehículos eléctricos de diversos fabricantes a medida que estén disponibles.

El inversor de PepsiCo Green Century Capital Management tiene reservas sobre el calendario de la empresa para desplegar los Semis.

"El hecho de que vayan con retraso es preocupante", dijo Andrea Ranger, defensora de los accionistas de Green Century. La firma de inversión ha seguido de cerca el uso de vehículos eléctricos por parte de PepsiCo y está presionando a la empresa para que considere sus impactos sobre la biodiversidad en su asamblea anual de mayo.

En Europa, ASKO Noruega está utilizando semirremolques eléctricos de Scania y Volvo mientras espera a Tesla, según Sollie. Afirmó que Tesla le dijo que está dando prioridad a las entregas de Semi a Pepsi y otros clientes estadounidenses. (Información de Jessica DiNapoli en Nueva York; información adicional de Nick Carey en Londres y Hyun Joo Jin en San Francisco Edición de Alistair Bell)