- Las negociaciones laborales en los puertos estadounidenses de la Costa Este y el Golfo de México son un riesgo inminente para minoristas, fabricantes y otros cargadores que ya están lidiando con tiempos de tránsito más largos y costes más elevados.

El contrato de la Asociación Internacional de Estibadores que cubre a 45.000 estibadores en tres docenas de puertos que se extienden desde Maine hasta Texas expira el 30 de septiembre. Si no hay acuerdo para entonces, el sindicato podría convocar una huelga que golpearía durante la vital temporada navideña de transporte de contenedores y la candidatura a la reelección del presidente estadounidense Joe Biden, favorable a los trabajadores.

El ILA suspendió el lunes el inicio previsto de las conversaciones de esta semana con la Alianza Marítima de Estados Unidos, citando el uso de tecnología de automatización por parte de un miembro de ese grupo patronal en violación de acuerdos anteriores.

El presidente de la ILA, Harold Daggett, advirtió previamente que los miembros irían a la huelga si no se alcanzaba un acuerdo antes de que expirara el actual contrato. Ha alertado a los locales en centros comerciales vitales como Nueva York/Nueva Jersey y Houston para que estén preparados para la huelga el 1 de octubre, dijo el sindicato.

Las huelgas laborales en los puertos marítimos son poco frecuentes en Estados Unidos, pero el ruido y la ansiedad durante las conversaciones sobre los contratos es elevado. Eso se debe a que cualquier desaceleración o paro laboral afectaría a miles de millones de dólares en productos que van desde alimentos y medicinas hasta muebles y equipos de fábrica.

El director ejecutivo del Puerto de Los Ángeles, Gene Seroka, dijo el miércoles que los acontecimientos de esta semana en el ILA no eran inusuales.

"Durante estas negociaciones, hay paradas y arranques", dijo Seroka.

Los puertos de la Costa Este y del Golfo de México tenían una ligera ventaja en cuota de mercado sobre los puertos rivales de la Costa Oeste en mayo. Fue entonces cuando Vincent Golebiowski, jefe global de la cadena de suministro de Coach y del vendedor de bolsos Kate Spade Tapestry, dijo a Reuters que estaba más centrado en asegurarse de que no perdía tiempo de tránsito redirigiendo los envíos fuera del Canal de Suez debido a los ataques de militantes Houthi en el Mar Rojo.

El aviso de huelga de esta semana por parte del ILA seguramente pondrá a prueba los nervios de cargadores como Golebiowski.

El miércoles, Seroka dijo que algunos importadores han desplazado "cantidades fraccionarias" de carga de los puertos de la costa este y del Golfo a Los Ángeles como cobertura frente a las negociaciones contractuales en Estados Unidos, las interrupciones en el Mar Rojo y las restricciones de paso por el Canal de Panamá.

Los Ángeles y otros puertos de la Costa Oeste perdieron cuota de mercado en el periodo previo al acuerdo contractual del Sindicato Internacional de Muelles y Almacenes en junio del año pasado. Ese acuerdo puso fin a 13 meses de conversaciones intermitentes.

"Hubo mucho ruido de sables, pero las mercancías se movieron", dijo Chris Jones, vicepresidente ejecutivo del proveedor de datos comerciales Descartes Systems Group. (Reportaje de Lisa Baertlein en Los Ángeles; Edición de Leslie Adler)