Los United Auto Workers cuentan con anotarse una victoria sísmica en la planta de Volkswagen en Tennessee cuando se cuenten los votos para la sindicación el viernes, una victoria que abra el antisindical sur de EE.UU. al trabajo organizado.

Una victoria convertiría a la fábrica de Chattanooga en la primera planta automovilística del Sur en sindicarse mediante elecciones desde la década de 1940 y en la primera planta automovilística de propiedad extranjera del Sur en hacerlo.

También sería una gran inyección de moral para la campaña del presidente de la UAW, Shawn Fain, para sindicalizar las plantas propiedad de más de una docena de fabricantes de automóviles en todo EE.UU., incluida Tesla. Fain y su equipo se han comprometido a gastar 40 millones de dólares hasta 2026 en este esfuerzo.

Funcionarios federales de la Junta Nacional de Relaciones Laborales iniciarán el viernes por la noche el recuento de papeletas después de que concluyan tres días de votaciones, y los resultados se esperan hacia las 11 p.m. EDT (0300 GMT del sábado).

"Todo el mundo está mirando", dijo Isaac Meadows, un trabajador de la planta de VW, que dijo haber votado en apoyo del sindicato. "Esto va a cambiar el panorama laboral en todo el país".

Aunque la UAW perdió por poco las votaciones en la misma planta en 2014 y 2019, la votación de este año ha venido precedida de un creciente apoyo público a los sindicatos y de unas exitosas negociaciones contractuales el año pasado con los tres grandes fabricantes de automóviles.

La UAW ha dicho que pone en marcha las votaciones una vez que el 70% de los trabajadores con derecho a voto de una planta -de los que hay aproximadamente 4.300 en la fábrica de VW en Tennessee- han firmado tarjetas de apoyo a la sindicación.

Aunque se espera que el éxito de la UAW impulse la sindicalización en otras fábricas, el sentimiento antisindical está arraigado en muchas partes del sur de Estados Unidos. A principios de esta semana, los gobernadores republicanos de seis estados del sur, incluido Tennessee, se pronunciaron en contra de la campaña sindical.

"Estamos atravesando un periodo inusual, incluso sin precedentes, en lo que se refiere a los sindicatos en general, y VW se encuentra ahora mismo en el epicentro de todo ello", afirmó Harley Shaiken, profesor laboral de la Universidad de California en Berkeley.

Durante los últimos meses, un grupo de trabajadores voluntarios de la planta, que produce el SUV eléctrico ID.4 y otros vehículos, celebró reuniones organizativas para recabar apoyos, con la orientación y ayuda ocasionales de los responsables de la UAW de Detroit.

Algunos empleados de la planta han replicado que unirse a la UAW podría debilitar la seguridad laboral de los trabajadores en el futuro.

Los trabajadores de ambos bandos coinciden en que el campus de la planta ha estado tranquilo mientras se emitían los votos, en contraste con años anteriores en los que decenas de partidarios y detractores del sindicato -tanto empleados como miembros de la comunidad en general- se alineaban en la entrada.

El viernes por la tarde, los trabajadores de la planta dijeron que los que apoyaban al sindicato llevaban camisetas rojas que decían "Stand Up, UAW" (Levántate, UAW) mientras que los que estaban en contra llevaban unas blancas que decían "Still no UAW" (Todavía no UAW), pero ambos bandos se quitaron las camisetas antes de entrar en la planta debido a las normas de la empresa. Los trabajadores dijeron que la gente de la planta está excitada y nerviosa a medida que la votación se acerca a su fin.

VW ha dicho que ha adoptado una posición neutral sobre la votación en su única fábrica no sindicada en todo el mundo. La UAW ha representado anteriormente a los trabajadores de VW en una planta de Pensilvania que construía coches Rabbit antes de que cerrara en 1988.

Durante décadas, el sindicato se ha declarado en huelga en las plantas automovilísticas del sur. Además de dos estrechas derrotas en VW anteriormente, sufrió otras tres significativas en fábricas del sur propiedad de Nissan, la última en 2017 en Mississippi.

El movimiento obrero en general ha experimentado desde entonces una especie de renacimiento, con un número récord de trabajadores de diversas industrias que se declararon en huelga el año pasado.

El pasado otoño, el presidente de Estados Unidos, Joe Biden, recorrió los piquetes a las afueras de Detroit, donde el sindicato consiguió aumentos porcentuales de dos dígitos, así como incrementos por el coste de la vida, de General Motors , Ford Motor y Stellantis. Eso desencadenó una oleada de subidas salariales por parte de los fabricantes de automóviles no sindicados que, según algunos analistas, estaban diseñadas para mantener alejados a los sindicatos.

Una planta de Mercedes en Alabama, en la que la mayoría de los trabajadores han firmado tarjetas indicando que apoyan la sindicación, será la próxima instalación en la que se celebren elecciones de la UAW, la semana del 13 de mayo.

La UAW también ha declarado que más del 30% de los empleados de una planta de Hyundai en Alabama y de una fábrica de piezas de automóviles de Toyota en Missouri han firmado tarjetas indicando que desean afiliarse a la UAW. (Reportaje de Nora Eckert en Chattanooga, Tennessee Edición de Peter Henderson, Edwina Gibbs y Matthew Lewis)