La United Auto Workers ha hecho historia al ganar su primera votación de sindicación en una fábrica de automóviles del sur de EE UU. Ahora necesita demostrar que el éxito no fue una casualidad consiguiendo una segunda victoria en una planta de Mercedes en Alabama el mes que viene.

Los representantes de la UAW en la planta de VW también tendrán que demostrar su temple negociando un contrato que ofrezca a los trabajadores aquello por lo que han luchado: mejores prestaciones, mayor seguridad en el trabajo y un mayor equilibrio entre vida laboral y personal.

Se espera que la aplastante victoria de Volkswagen en Tennessee proporcione un impulso crucial a la campaña de 40 millones de dólares del presidente de la UAW, Shawn Fain, para expandir el sindicato fuera de Detroit hacia el sur y el oeste de EE.UU., centrándose en 13 empresas automovilísticas no sindicadas, entre ellas Toyota y Tesla.

Fain, un líder aguerrido que se deleitó en la lucha del año pasado con las empresas de Detroit que ganaron aumentos de dos dígitos y ajustes del coste de la vida, dijo a una fiesta de trabajadores de VW que el sindicato llevaría la lucha hasta Mercedes. "Ganemos más para la clase trabajadora de toda esta nación", dijo.

Se espera que la votación en la planta de Mercedes, prevista para mediados de mayo, sea una lucha más dura que en VW, que adoptó una posición neutral en la votación.

Mercedes ha dicho que respeta el derecho de los trabajadores a organizarse y quiere que tomen una decisión informada. Pero en una carta a los empleados en enero, dijo que los organizadores del sindicato "no pueden garantizarle nada" y que algunos trabajadores habían dicho no a la sindicalización debido a los competitivos salarios y beneficios de Mercedes.

"Mercedes está llevando a cabo una campaña antisindical mucho más agresiva que Volkswagen dentro de la planta", dijo John Logan, profesor laboral de la Universidad Estatal de San Francisco.

Pero añadió que la gran victoria de VW, en la que el 73% de los trabajadores con derecho a voto votaron a favor, dará un impulso significativo a los esfuerzos de organización en otras plantas del sur.

"Esto les dará un gran impulso para el voto en Mercedes, y si también ganan en esa, no me sorprendería ver elecciones en Hyundai, Honda y Toyota en los próximos meses", dijo.

La UAW afirma que una "supermayoría" de los aproximadamente 5.200 trabajadores con derecho a voto de la planta de montaje de Mercedes en Vance, Alabama, y de una planta de baterías cercana en Woodstock la apoyan. La política de la UAW es impulsar la votación una vez que el 70% de los trabajadores hayan firmado las tarjetas sindicales.

Mucho puede depender de la economía y de las percepciones sobre la seguridad laboral. En el Sur, tradicionalmente antisindical, donde la UAW ha perdido varias luchas en el pasado, seis gobernadores republicanos se han opuesto rotundamente a la actual campaña del sindicato, describiéndola como un riesgo para la seguridad laboral, ya que los fabricantes de automóviles se enfrentan a costes laborales más elevados.

Antes de las conversaciones laborales del otoño pasado de la UAW con los tres fabricantes de automóviles de Detroit, los responsables de Ford dijeron que sus costes laborales en EE.UU. eran de 64 dólares la hora, en comparación con los 55 dólares estimados para los fabricantes de automóviles extranjeros y los 45-50 dólares del líder de vehículos eléctricos Tesla.

Los trabajadores de otras dos plantas del sur de EE.UU. -una planta de Hyundai en Alabama y una fábrica de piezas de Toyota en Misuri- también han lanzado campañas de organización, y el 30% de los empleados han firmado tarjetas en las que dicen que apoyan a la UAW.

Los trabajadores de la planta de VW dicen que iniciarán reuniones el domingo para trazar estrategias sobre las negociaciones contractuales.

"La verdadera lucha es conseguir vuestra parte justa", dijo Fain a los trabajadores de VW el viernes por la noche.

El trabajador de VW Jeremy Bowman, que espera formar parte del comité organizador de la planta, se mostró de acuerdo. "La lucha no ha hecho más que empezar", dijo. (Reportaje de Nora Eckert; Edición de Peter Henderson y Edwina Gibbs)