Las autoridades estadounidenses retiraron esta semana indefinidamente una encuesta destinada a recabar información sobre el uso de energía de la industria de la criptominería, lo que obstaculiza los intentos de comprender el impacto del sector en las redes y los precios de la energía en un momento de actividad récord.

Riot Platforms, uno de los mayores mineros de bitcoin de EE.UU., y el grupo industrial Texas Blockchain Council, presentaron una demanda para detener las solicitudes obligatorias de datos después de que la Administración de Información Energética de EE.UU. (EIA) publicara este mes una nueva encuesta para evaluar el uso de electricidad por parte de la criptominería.

Como resultado, las autoridades estadounidenses cancelaron la encuesta de emergencia y están negociando un acuerdo con los demandantes de la minería bitcoin para poner fin a la demanda, dijeron dos fuentes familiarizadas con la situación. Los críticos de la criptominería dijeron que detener la encuesta podría crear nuevas vulnerabilidades en la red eléctrica estadounidense, y un grupo ecologista calificó de "censurable" la oposición de la industria a la encuesta."

La minería de monedas digitales alcanzó su punto álgido el 7 de febrero y se espera que consuma más de 60 teravatios hora en Estados Unidos este año, o casi el consumo anual de electricidad de Israel, según cálculos de Reuters y estimaciones de empresas que producen datos sobre Bitcoin y el uso de electricidad.

Se prevé que la demanda de energía para la minería de Bitcoin crezca más de un tercio en todo el mundo hasta 2024, y que Estados Unidos acapare la mayor parte, según la empresa de análisis energético Enverus.

No estaba claro si la EIA seguiría adelante con su encuesta o qué tipo de calendario supondría ahora tal esfuerzo.

Estados Unidos representaba el 38% de la minería mundial de bitcoin en enero de 2022, según los últimos datos de la Universidad de Cambridge. Anecdóticamente, es probable que esa cuota esté ahora más cerca del 50%, según estima Alexander Neumüller, investigador del Centro de Finanzas Alternativas de Cambridge.

La reciente aprobación de los fondos cotizados en bolsa (ETF) de bitcoin al contado ha impulsado los precios, que esta semana se dispararon hasta los 60.000 dólares, fomentando una mayor actividad minera.

El mes pasado, la EIA, el brazo estadístico del Departamento de Energía, presentó una solicitud de emergencia para comenzar a supervisar el uso de energía de la criptominería, citando la preocupación de que su creciente huella pudiera elevar las facturas de electricidad y sobrecargar la vulnerable red eléctrica estadounidense.

El auge del consumo de electricidad, y la inusual interacción de la criptominería con los mercados energéticos, ha afectado a las redes en lugares como Texas y ha disparado los costes de la energía para algunos consumidores.

"Es especialmente censurable que los mineros de criptodivisas tejanos obstruyan los esfuerzos básicos para recopilar los datos esenciales que los reguladores energéticos necesitan para suministrar una energía fiable y asequible", dijo Holly Bender, del grupo ecologista Sierra Club. Bender se refirió a una helada invernal de 2021 que dejó sin electricidad a amplias franjas de Texas y causó la muerte de más de 200 personas.

'SENTIDO DE LA URGENCIA

La EIA comenzó su encuesta a 82 mineras la semana del 5 de febrero, solicitando detalles sobre las operaciones y el uso de la energía. Miembros del Congreso, incluida la senadora Elizabeth Warren, habían solicitado una encuesta durante más de un año.

"El departamento está pidiendo a los cripto-mineros que reporten información básica sobre su uso de energía como otras industrias han hecho durante décadas para que el público y los legisladores entiendan mejor cómo el uso de electricidad de la cripto-minería y las emisiones de carbono afectan a la red eléctrica y al medio ambiente", dijo Warren en un correo electrónico a Reuters.

El memorándum del jefe de la EIA, Joseph DeCarolis, solicitando la aprobación de la encuesta a la Oficina de Gestión y Presupuesto decía: "Sentimos la urgencia de generar datos creíbles que proporcionen una visión de este asunto en desarrollo."

La demanda de la industria minera, presentada el 22 de febrero, alegaba que el proceso de aprobación por la vía rápida de la encuesta era ilegal y que su alcance, incluidas las preguntas sobre la ubicación geográfica exacta de los mineros y los socios comerciales, suponía una amenaza para sus negocios y sus activos duros si se hacía pública.

El viernes, la EIA acordó detener la encuesta durante más de un mes, hasta el 25 de marzo, y secuestrar los datos que había recibido hasta entonces. Ese mismo día, un juez federal estadounidense de Waco, Texas, ordenó una orden de restricción temporal contra las agencias federales y la encuesta.

Esta semana, la encuesta fue retirada, según fuentes que pidieron permanecer en el anonimato debido a la disputa legal en curso. Las partes llegaron a un "acuerdo de principio", que deberá finalizarse antes del 1 de marzo, según consta en los registros judiciales.

Ambas partes declinaron hacer comentarios sobre los detalles del acuerdo. (Reportaje de Laila Kearney en Nueva York; Edición de Liz Hampton y David Gregorio)