Un redux de Donald Trump en noviembre puede venir acompañado también de un reinicio de la inflación.

Aunque el índice de aprobación de Joe Biden como presidente de EE.UU. se ha visto en parte acosado por un repunte del coste de la vida tras la pandemia, muchos economistas consideran que las propuestas comerciales de Trump -su presunto contrincante en las elecciones de este año- reavivarán la inflación de la que muchos culparon a Biden.

Hay, por supuesto, múltiples razones citadas de por qué Biden está luchando por aventajar al ex presidente Donald Trump en las encuestas de opinión. Cuestiones que van desde la inmigración a las políticas sociales pasando por la edad del presidente ocupan un lugar destacado entre ellas - y, más recientemente, la consternación de muchos partidarios de Biden por su postura en el conflicto de Gaza.

Pero si todavía cree que "es la economía, estúpido", entonces el mayor enigma del año pasado ha sido cómo una economía estadounidense en auge, el pleno empleo y un mercado bursátil rugiente no han beneficiado más al presidente en funciones a ojos del electorado.

La respuesta más sencilla que muchos ofrecen es que los aspectos positivos se vieron mermados por la elevada inflación y los tipos de interés que perjudicaron los bolsillos de muchos estadounidenses.

Todo ello podría sugerir que los votantes estadounidenses estarían dispuestos a respaldar a un candidato que prometiera mantener bajo control los precios al consumo.

Y, sin embargo, los economistas que analizan los planes de Trump de reanudar sus guerras comerciales en 2018-2020 mediante aranceles universales a la importación, con gravámenes posiblemente del 60% sobre los bienes procedentes de China, calculan que habría poco alivio en ese sentido con su regreso a la Casa Blanca.

Los aumentos arancelarios de esa amplitud y escala corren el riesgo de otra compresión generalizada de los precios, dicen, y pueden a su vez impedir que los costes de endeudamiento retrocedan tanto como muchos esperan ahora.

Aunque los primeros sondeos desde las tribunas pueden cambiar, Trump dejó flotar la idea de un arancel universal a la importación del 10% en una entrevista el pasado agosto y redobló la apuesta el mes pasado al afirmar que impondría aranceles del 60% o superiores a los productos chinos.

Eso podría actuar como otro shock de oferta, dijo Rabobank esta semana, y podría complicar la misión de la Reserva Federal de conseguir que el "genio vuelva a la botella".

"Aunque hay muchas incertidumbres sobre el impacto de una segunda presidencia de Trump en la política económica, un aumento de los aranceles a la importación es muy probable", escribió el estratega estadounidense de Rabobank Philip Marey. "Esto afectará a la trayectoria de la inflación y, en consecuencia, a la senda de tipos de la Fed".

Durante meses, los inversores han intentado centrarse en las elecciones para ver cómo podría afectar la contienda a los mercados mundiales. Muchos se centran en las diferentes políticas fiscales de impuestos y gastos, tendiendo a posponer el juicio dada la incierta constelación del Congreso necesaria para aplicar los planes de cualquiera de los partidos.

Pero importantes poderes en materia de política comercial están en manos del presidente, y la Ley de Comercio Recíproco propuesta por Trump le daría amplia discreción para aumentar los aranceles de represalia a los países cuando se determine que han puesto barreras propias.

Existe cierto debate sobre si la anterior campaña arancelaria de Trump tuvo realmente un efecto significativo sobre los precios antes de la pandemia, como muchos temían, y mucho debate sobre hasta qué punto la evasión arancelaria a través de cadenas de suministro desviadas lo suavizó.

Pero los investigadores de la Fed estimaron en su momento que si todas las importaciones chinas quedaran sujetas a un arancel del 25%, eso podría provocar un aumento de 0,4 puntos porcentuales en los precios al consumo y un golpe de 14 puntos en los precios de la inversión empresarial.

Aunque los productos chinos como porcentaje de las importaciones totales de EE.UU. han caído significativamente desde entonces, y el actual enfrentamiento post-pandémico de la administración Biden con Pekín no vio ninguna de las tarifas de Trump de 2018 anuladas, un arancel del 60% en el futuro podría ser sísmico.

LA INFLACIÓN ESPOLEA

Marey, de Rabobank, dijo que los aranceles originales de Trump fueron muy visibles en los sectores protegidos del índice de precios al productor, pero sólo se aplicaron a alrededor de una décima parte de todas las importaciones y, en consecuencia, tendieron a silenciarse en las subidas generales de los precios al consumo.

Una subida arancelaria universal sería una cuestión diferente y se reflejaría inmediatamente tanto en el IPC como en el IPP estadounidenses, calculó.

"Aunque hemos aprendido a no tomarnos al pie de la letra todas las amenazas de Trump, su preferencia por los aranceles fue muy clara durante su primer mandato", dijo el estratega de Rabobank. "Por lo tanto, nos tomamos en serio su amenaza de un arancel universal. De hecho, esperamos que sea una de sus principales promesas de campaña".

Es más, la significativa desinflación del año pasado se debe sobre todo a la relajación de las restricciones de la oferta en el comercio de energía y bienes, y sólo los precios de los servicios domésticos y los indicadores de alquiler se han mantenido obstinadamente altos. Si estos últimos se mantuvieran rígidos a lo largo de este año y luego se encontraran con un resurgimiento de la inflación de bienes debido a las subidas arancelarias, entonces el trabajo de la Reserva Federal se pondría muy difícil.

La Fed no puede ni quiere considerar explícitamente el resultado de las elecciones en este momento. Pero si limitara los recortes de tipos a unos modestos 50-75 puntos básicos en 2024, la perspectiva de un choque arancelario en el futuro podría significar que los mercados tuvieran que considerar la posibilidad de recortar los 175 puntos básicos de flexibilización actualmente presupuestados para un ciclo de flexibilización completo hasta 2027.

Incluso los gestores de fondos con una visión positiva sobre la desinflación y una visión económica relativamente benigna sobre una segunda presidencia de Trump piensan que un golpe arancelario del 60% sobre las importaciones chinas podría ser tanto "devastador" para las importaciones chinas como malo para la inflación estadounidense.

Stephen Jen, de Eurizon SLJ, cree que la presión sobre los terceros países que ahora intermedian cada vez más los flujos comerciales entre EE.UU. y China sería inmensa y, en última instancia, estimularía la inflación de los precios de los bienes comercializados. "Esto sería malo para la inflación estadounidense y el poder adquisitivo de los consumidores estadounidenses", afirmó.

Y el impacto en el crecimiento de una guerra comercial de este tipo también podría ser grande - más obviamente en China. Capital Economics estimó esta semana que un aumento de los aranceles del 60% y una aplicación más estricta de los mismos podría recortar hasta un 0,7% del PIB chino.

Marey, de Rabobank, dijo que las probables represalias en el extranjero contra un arancel universal, junto con las escaladas de tit-for-tat posteriores, podrían acabar afectando también a la producción y el empleo en Estados Unidos.

Nadie duda de que estas serán unas elecciones en las que habrá mucho en juego en innumerables frentes. Sin embargo, cualquier perspectiva de alivio de la inflación derivada de un cambio de poder puede resultar muy alejada de la realidad.

Las opiniones expresadas aquí son las del autor, columnista de Reuters.