A mitad de una tarde reciente en El Cairo, un trabajador limpiaba las mesas de un restaurante McDonald's vacío. Las sucursales de otras cadenas occidentales de comida rápida en la capital egipcia también parecían desiertas.

Todas se han visto afectadas por una campaña de boicot por la ofensiva militar israelí en la Franja de Gaza desde el mortífero ataque de Hamás en el sur de Israel el 7 de octubre.

Las marcas occidentales están sintiendo el impacto en Egipto y Jordania, y hay indicios de que la campaña se está extendiendo en otros países árabes como Kuwait y Marruecos.

Se percibe que algunas de las empresas a las que se dirige la campaña han adoptado posturas proisraelíes y se alega que algunas tienen vínculos financieros con Israel o inversiones allí.

A medida que la campaña ha empezado a extenderse, los llamamientos al boicot que circulan por las redes sociales se han ampliado hasta incluir a docenas de empresas y productos, lo que ha provocado que los compradores se decanten por alternativas locales.

En Egipto, donde hay pocas posibilidades de que la gente salga a la calle debido a las restricciones de seguridad, algunos ven el boicot como la mejor o la única forma de hacer oír su voz.

"Siento que, aunque sé que esto no tendrá un impacto masivo en la guerra, es lo menos que podemos hacer como ciudadanos de diferentes naciones para no sentir que tenemos las manos cubiertas de sangre", declaró Reham Hamed, de 31 años y residente en El Cairo, que está boicoteando las cadenas de comida rápida estadounidenses y algunos productos de limpieza.

En Jordania, los residentes a favor del boicot entran a veces en las sucursales de McDonald's y Starbucks para animar a los escasos clientes a que lleven sus negocios a otra parte. Han circulado vídeos de lo que parecen ser tropas israelíes lavando la ropa con conocidas marcas de detergente a las que se insta a los espectadores a boicotear.

"Nadie compra estos productos", declaró Ahmad al-Zaro, cajero de un gran supermercado de la capital, Ammán, donde los clientes optaban en su lugar por marcas locales.

En la ciudad de Kuwait, el martes por la tarde, un recorrido por siete sucursales de Starbucks, McDonald's y KFC las encontró casi vacías. Un trabajador de un Starbucks, que declinó ser identificado, dijo que otras marcas estadounidenses también se habían visto afectadas.

En Rabat, la capital de Marruecos, un trabajador de una sucursal de Starbucks dijo que el número de clientes había disminuido significativamente esta semana. El trabajador y la empresa no dieron cifras.

McDonald's Corp dijo en un comunicado el mes pasado que estaba "consternada" por la desinformación sobre su posición en el conflicto y que sus puertas estaban abiertas a todos. Su franquicia egipcia ha subrayado su propiedad egipcia y ha prometido 20 millones de libras egipcias (650.000 dólares) en ayuda a Gaza.

Starbucks no respondió a una solicitud de comentarios sobre la campaña. En una declaración en su página web actualizada en octubre, afirmó que era una organización apolítica y rechazó los rumores de que hubiera prestado apoyo al gobierno o al ejército israelíes.

Otras empresas occidentales no respondieron inmediatamente a las peticiones de Reuters para hacer comentarios.

UNA 'REACCIÓN SIN PRECEDENTES

Las campañas de boicot se han extendido en países donde el sentimiento propalestino ha sido tradicionalmente fuerte. Egipto y Jordania firmaron la paz con Israel hace décadas, pero esos acuerdos no condujeron a un acercamiento popular.

Las protestas también reflejan una oleada de ira por una operación militar israelí más destructiva que las anteriores, que ha provocado una crisis humanitaria y ha matado a 13.300 civiles, según las autoridades de Gaza, gobernada por Hamás.

Israel dijo que unas 1.200 personas murieron en el ataque de Hamás del 7 de octubre y que unas 240 fueron tomadas como rehenes.

Las anteriores campañas de boicot en Egipto, la nación más poblada del mundo árabe, tuvieron menos repercusión, incluidas las promovidas por el movimiento Boicot, Desinversión y Sanciones (BDS) dirigido por palestinos.

"La magnitud de la agresión contra la franja de Gaza no tiene precedentes. Por lo tanto, la reacción, ya sea en la calle árabe o incluso a nivel internacional, no tiene precedentes", afirmó Hossam Mahmoud, miembro de BDS Egipto.

Algunos activistas han señalado a Starbucks por demandar a su sindicato de trabajadores por un post sobre el conflicto entre Israel y Hamás, y a McDonald's después de que su franquicia israelí dijera que daba comidas gratis al personal militar israelí.

Un empleado de las oficinas corporativas de McDonald's en Egipto que pidió no ser identificado dijo que las ventas de la franquicia egipcia en octubre y noviembre cayeron al menos un 70% en comparación con los mismos meses del año pasado.

"Estamos luchando para cubrir nuestros propios gastos durante este tiempo", dijo el empleado. Reuters no pudo verificar de inmediato las cifras facilitadas por el empleado.

Sameh El Sadat, político egipcio y cofundador de TBS Holding, proveedor de Starbucks y McDonald's, dijo que había notado una caída o ralentización de alrededor del 50% en la demanda de sus clientes.

UN CONSUMO DESIGUAL

A pesar de los esfuerzos de las marcas objetivo por defenderse y conservar el negocio con ofertas especiales, las campañas de boicot han seguido calando, en algunos casos fuera del mundo árabe.

En Malasia, de mayoría musulmana, un trabajador de un McDonald's de Putrajaya, la capital administrativa de Malasia, dijo que la sucursal estaba viendo un 20% menos de clientes, una cifra que Reuters no pudo verificar inmediatamente.

La aplicación de transporte en coche Grab también se enfrentó a llamamientos al boicot en Malasia después de que la esposa del director ejecutivo dijera que se había enamorado "completamente" de Israel durante sus visitas al país.

Más tarde dijo que las publicaciones se habían sacado de contexto. Las filiales malasias de Grab y McDonald's dijeron tras las llamadas al boicot que donarían ayuda para los palestinos.

A principios de este mes, el parlamento turco retiró los productos de Coca-Cola y Nestlé de sus restaurantes, citando una fuente parlamentaria un "clamor público" contra las marcas, aunque ninguna gran empresa turca o agencia estatal ha cortado lazos con Israel.

La aceptación de los boicots ha sido desigual, sin que se hayan observado repercusiones importantes en algunos países como Arabia Saudí, los Emiratos Árabes Unidos y Túnez. Incluso allí donde los boicots tienen más seguidores, algunas personas se muestran escépticas de que puedan tener mucho efecto.

"Si realmente queremos boicotear y apoyar a esta gente (los palestinos), tomamos las armas y luchamos con ellos... Si no, no", dijo el propietario de un quiosco en El Cairo, Issam Abu Shalaby. (1$ = 30,9000 libras egipcias) (Reportaje de Farah Saafan, Sarah El Safty y Mai ShamsElDin en El Cairo, Suleiman Al-Khalidi en Amman, Danial Azhar en Kuala Lumpur, Ahmed Hagagy en Kuwait City, Jonathan Spicer en Estambul; Redacción de Aidan Lewis)