En casi 40 años trabajando para la Reserva Federal y ayudando a dirigirla, la presidenta de la Fed de Cleveland, Loretta Mester, formó parte de una revolución que vio cómo el banco central estadounidense ofrecía comentarios cada vez más detallados y abundantes sobre la economía y la política monetaria.

Ahora que se encamina hacia su jubilación obligatoria en junio, la jefa de la Fed de Cleveland tiene un pensamiento de despedida: Con la economía en ebullición tras la pandemia del COVID-19 y con la incertidumbre que rodea incluso a los aspectos básicos del funcionamiento de las cosas, la precisión puede ser un enemigo.

"Los mercados ciertamente quieren saber exactamente... '¿cuándo van a recortar los tipos? En eso se centran", dijo Mester, de 65 años, en una entrevista con Reuters al margen de una conferencia de la Fed de Atlanta esta semana. "El público... no quiere oír un montón de cosas complicadas. Quieren saber más o menos 'qué es lo que realmente piensan'".

"Nos hemos vuelto mucho más transparentes con el tiempo", dijo, pero "no somos clarividentes. No sabemos exactamente cómo van a ser las cosas... Si la economía evoluciona de forma diferente a la esperada, y materialmente diferente, ... su política debe responder a ello".

Dado lo mucho que se desconoce, dijo que la Reserva Federal debería incorporar más esa incertidumbre en su forma de hablar de política, centrándose menos en una perspectiva de referencia o "modal" y más en un puñado de los resultados más probables - o escenarios - que ayudarían al público a centrarse mejor en cómo reaccionarían los responsables políticos cuando la economía, como inevitablemente ocurrirá, haga algo diferente de lo esperado.

"Si sólo comunicas la perspectiva modal, en cierto modo estás comunicando mal tu visión real sobre la economía al público", dijo Mester, refiriéndose a las proyecciones económicas realizadas a principios de la pandemia como un ejemplo extremo de cómo cualquier perspectiva se basa en conjuntos de suposiciones que, en su opinión, son cada vez más difíciles de realizar.

'DEBATE ACTIVO

Mester se retira antes de una revisión de la Fed, que se espera comience a finales de este año, sobre cómo el banco central establece la política, las herramientas que utiliza para aplicar sus decisiones y la estrategia para comunicarla, un área en la que, según ella, hay que trabajar especialmente.

La conferencia de la Fed de Atlanta celebrada esta semana en Amelia Island, Florida, se centró en algunas de las preguntas que el banco central quiere responder sobre la economía post-pandémica, mostrando una sensación compartida entre los responsables políticos de que la era que se avecina, unida a las cambiantes relaciones comerciales y a la volátil geopolítica, podría suponer un reto para los bancos centrales.

David Zervos, estratega jefe de mercado de Jefferies, argumentó, por ejemplo, que el uso por parte de la Fed de la compra de bonos durante la crisis podría ser una de las cosas que embotó el impacto final de la política monetaria cuando los tipos empezaron a subir, porque importó al balance de la Fed pérdidas que de otro modo habría soportado el público e impulsó el gasto a la baja.

Otros ahondaron en las formas en que el mercado inmobiliario estadounidense podría estar silenciando el impacto del banco central en lugar de amplificarlo, como había sucedido en el pasado, y advirtieron de cómo los amplios respaldos económicos que la Fed desplegó durante la pandemia podrían restablecer la línea de base para lo que se le pediría que hiciera durante la próxima sacudida.

"Es un debate activo... sobre cómo debemos pensar a más largo plazo", dijo el presidente de la Fed de Atlanta, Raphael Bostic, en una entrevista con periodistas al margen de la conferencia de Amelia Island. "Sabemos que se han producido cambios debido a la pandemia, en cómo funcionan los mercados laborales, en términos de diversificación de la cadena de suministro, y todas esas cosas que podrían cambiar el nivel básico de energía en la economía".

Cómo se desarrolla eso a largo plazo es algo que los analistas deben tratar de comprender.

Pero la política monetaria es la responsable de estabilizar los precios y el empleo a corto y medio plazo, un ejercicio que tradicionalmente se centra en la gestión de la demanda, ya que ese es el aspecto de la economía en el que influyen de forma más inmediata los tipos de interés, es decir, el coste de pedir dinero prestado.

Sin embargo, también depende de cómo se espera que evolucione la economía a lo largo del tiempo, y ese cálculo se complica si aspectos como la productividad, el tipo de interés neutral o la probabilidad y el impacto de las perturbaciones de la oferta no son relativamente estables o, al menos, cambian de formas conocidas y en cierto modo predecibles.

AUMENTAR LA CREDIBILIDAD

La pandemia, señaló Mester, puso esencialmente a los banqueros centrales en el papel de epidemiólogos y virólogos - muy lejos de su pericia - ya que cualquier perspectiva plausible para la economía dependía de suposiciones sobre infecciones, variantes virales y vacunas.

Del mismo modo, dijo, si los responsables políticos ya no pueden suponer que las perturbaciones de la oferta se desvanecen rápidamente, por ejemplo, o descubren que la economía responde de forma diferente que antes a un determinado nivel de tipos de interés, el modelado y la proyección económica pierden su fundamento.

"Eso aumenta el nivel de incertidumbre, por lo que hay que volverse mucho más ágil. ¿Cómo te preparas para estar bien posicionado independientemente de cómo vayan las cosas?". dijo Mester, señalando cómo la suposición inicial de que el aumento de la inflación en 2021 resultaría "transitorio" retrasó unas subidas de los tipos de interés que, en su opinión, podrían haber empezado antes y haber procedido con menos riesgo y dramatismo.

Una mejor comunicación sobre lo mucho que la Fed no sabe, dijo, podría ayudar a evitar ese tipo de errores en el futuro, discutiendo, ya sea en cada declaración de política o en documentos menos frecuentes como el informe bianual de política monetaria al Congreso, las narrativas económicas más probables y la "función de reacción" que los funcionarios de la Fed utilizarían en respuesta a ellas.

Conseguir que el dispar grupo de la Fed de hasta siete gobernadores y 12 presidentes de bancos de reserva se pongan de acuerdo sobre ese enfoque puede ser un reto, reconoció Mester. Pero, en su opinión, reforzaría la credibilidad del banco central ser tajante sobre el abanico de posibles resultados en lugar de permitir que se desarrollen expectativas públicas más precisas y que luego se demuestre que están equivocadas.

"Elijamos tres escenarios destacados. Habrá uno que probablemente tenga un poco más de peso... Esto es lo que creemos que va a ocurrir. Sin embargo, tenemos estos riesgos alternativos.

"No es algo trivial", dijo, pero "eso sólo puede aumentar su credibilidad".