Acurrucados en la sala de situación presidencial en febrero del año pasado, los altos funcionarios filipinos se enfrentaron a una dura elección. Los líderes militares y de inteligencia observaban cómo los guardacostas mostraban fotos de lo que, según la agencia, era un láser de grado militar que China había apuntado a un barco filipino en aguas disputadas días antes.

Eduardo Ano, asesor de seguridad nacional y presidente del grupo de trabajo sobre el Mar de China Meridional, tuvo que decidir si divulgar las fotos y arriesgarse a la ira de Pekín, o abstenerse de agraviar a su gigantesco vecino.

"El público merece saberlo", dijo el general retirado a los oficiales. "Publiquen las fotografías". La reunión, hasta entonces no divulgada, marcó un momento crucial, ya que Manila inició un bombardeo publicitario para poner de relieve la intensificación de la disputa territorial en el Mar de China Meridional, donde la embestida de barcos, el uso de cañones de agua y las consiguientes protestas diplomáticas han elevado bruscamente las tensiones.

"Fue un punto de inflexión y el nacimiento de la política de transparencia", declaró a Reuters el portavoz del Consejo de Seguridad Nacional, Jonathan Malaya, que asistió a la reunión y relató el intercambio. "El objetivo era acabar imponiendo graves costes a la reputación, la imagen y la posición de Pekín". Malaya dijo que el presidente Ferdinand Marcos Jr había ordenado a los funcionarios que "civilizaran e internacionalizaran" la disputa, lo que habían logrado utilizando a la guardia costera e incorporando rutinariamente a periodistas extranjeros en las misiones. "Esto se convirtió en un componente importante de la construcción del apoyo internacional a Filipinas, porque nuestro público son también los gobiernos extranjeros", añadió.

Este relato del cambio de política de Filipinas y sus implicaciones se basa en entrevistas con 20 funcionarios filipinos y chinos, diplomáticos regionales y analistas. Dijeron que la publicidad de las acciones de China, combinada con la profundización de la alianza militar de Manila con EE.UU., había limitado la capacidad de Pekín para intensificar los asuntos en el mar, pero había aumentado los riesgos de represalias económicas chinas y de la implicación de EE.UU. La reunión de febrero de 2023 se produjo días después de que Marcos concediera a Estados Unidos acceso a cuatro bases militares más en Filipinas, reavivando los lazos en materia de defensa que se habían resentido bajo el mandato de su predecesor, Rodrigo Duterte.

"A China le quedan pocas opciones de escalada sin desencadenar el tratado de defensa mutua entre Estados Unidos y Filipinas y arriesgarse a un enfrentamiento militar entre las fuerzas chinas y estadounidenses", declaró Ian Storey, experto en seguridad del Instituto Yusof Ishak ISEAS de Singapur.

Marcos también ha llevado a cabo una ofensiva diplomática, consiguiendo declaraciones de apoyo a la postura filipina de países como Canadá, Alemania, India y Japón.

El Mar de China Meridional es rico en petróleo y gas. Por él pasan anualmente unos 3 billones de dólares en comercio. El acceso de Estados Unidos a las bases filipinas podría resultar importante en una guerra por Taiwán. China, cuyas reclamaciones sobre la mayor parte del mar fueron invalidadas por un tribunal internacional en 2016, afirma que los buques filipinos se inmiscuyen ilegalmente en las aguas que rodean los bajíos en disputa. Ha advertido a Marcos, que asumió el cargo en junio de 2022, que no juzgue mal la situación.

"Esto es brinkmanship, póquer", dijo el jurista filipino Jay Batongbacal. "Brinkmanship es llevar las cosas al límite, intentar ver quién pierde los nervios. El póquer es un juego de faroles y engaños, uno puede estar haciendo ambas cosas al mismo tiempo".

En respuesta a las preguntas de Reuters, el Ministerio de Asuntos Exteriores chino dijo que Filipinas había estado avivando las tensiones con "acciones provocadoras en el mar en un intento de infringir la soberanía territorial y los derechos marítimos de China".

China, dijo, defendería sus intereses mientras gestionaba la disputa pacíficamente a través del diálogo.

Un portavoz del Departamento de Estado estadounidense declaró que la iniciativa de transparencia de Manila había conseguido llamar más la atención sobre el "desprecio de China por el derecho internacional" y las acciones que ponían en peligro a los miembros de los servicios filipinos.

El portavoz no quiso hacer comentarios sobre el riesgo de una implicación militar estadounidense, pero dijo que Estados Unidos apoyaría a Filipinas si se enfrentara a la coacción económica de China.

'DESPIERTO POR LA NOCHE' El conflicto es por Scarborough Shoal y Second Thomas Shoal, donde la marina filipina mantiene un oxidado buque de guerra, el BRP Sierra Madre, que varó en 1999 para reforzar las reclamaciones de soberanía de Manila. Una pequeña tripulación está estacionada en él. Los barcos chinos han intentado bloquear las misiones de reabastecimiento, rodeando a los buques filipinos y disparando cañones de agua que en marzo destrozaron el parabrisas de un barco, hiriendo a su tripulación. Manila difundió imágenes del incidente; China dijo que actuó de forma legal y profesional. En febrero, barcos filipinos grabaron a sus homólogos chinos colocando una barrera en la entrada de Scarborough Shoal. Esta semana, ambas partes intercambiaron acusaciones por una colisión en la que se vieron implicados sus buques cerca de Second Thomas Shoal.

El portavoz de los guardacostas filipinos, Jay Tarriela, se burla de los funcionarios chinos y de los medios de comunicación estatales en X, publicando a veces imágenes de drones de enfrentamientos marítimos. "Si estuviera haciendo algo incorrecto, me habrían dado de baja", afirmó.

Tarriela afirmó que la campaña de transparencia había funcionado, al galvanizar el apoyo a Manila, mientras que el umbral de la agresión china no había cambiado, a pesar del aumento de los incidentes.

"Siguen dependiendo de sus cañones de agua... siguen con ese tipo de táctica", afirmó.

El número de buques chinos alrededor de Second Thomas Shoal durante las misiones de reabastecimiento filipinas ha pasado de un solo barco de media en 2021 a unos 14 en 2023, según declaró en enero el Centro de Estudios Estratégicos e Internacionales. El mes pasado, la guardia costera china se acercó a pocos metros del mismo y se apoderó de suministros lanzados desde el aire a las tropas estacionadas allí, según funcionarios filipinos. China, cuya armada patrullaba en las proximidades, afirmó que los soldados filipinos apuntaron con armas a sus guardacostas; Manila dijo que sólo empuñaron sus armas.

Los funcionarios filipinos dicen que temen que un accidente mortal pueda derivar en hostilidades abiertas.

"Eso nos quita el sueño a muchos de nosotros", declaró a Reuters el embajador de Filipinas en Washington, José Manuel Romualdez.

Manila también quiere evitar el tipo de presión económica a la que se enfrentó hace una década, cuando los prolongados controles aduaneros chinos hicieron que los plátanos filipinos se pudrieran en los muelles chinos.

China fue el segundo mayor mercado de exportación de Filipinas en 2023, llevándose casi 11.000 millones de dólares o el 14,8% de todos sus envíos. China es la principal fuente de importaciones de Filipinas, principalmente productos refinados del petróleo y productos electrónicos.

Romualdez dijo que Manila esperaba que China "viera el valor de continuar nuestra actividad económica mientras intentamos resolver pacíficamente la cuestión".

Edcel John Ibarra, politólogo de la Universidad de Filipinas, dijo que Marcos corre el riesgo de provocar a China para que adopte "un enfoque más duro", como barreras no arancelarias y restricciones al turismo. Señaló los cambios anunciados por China en mayo que permiten a su guardia costera detener a extranjeros sin juicio durante 60 días.

'CAMBIO DE PARADIGMA' La intensidad de la campaña de Manila ha sorprendido a sus vecinos. Vietnam y Malasia, que también mantienen disputas marítimas con Pekín, se han mostrado más cautelosos sobre lo que sacan en claro de sus escaramuzas con China.

"Todos estamos observando esto y hablando entre nosotros", dijo un diplomático asiático, que no estaba autorizado a dar su nombre. "Filipinas ha labrado una nueva estrategia al enfrentarse a Pekín por un punto de fricción".

Marcos dijo en diciembre que la diplomacia con China había logrado poco, y pidió al sudeste asiático "un cambio de paradigma".

Los medios de comunicación estatales chinos han expresado su irritación por el impulso a la transparencia.

Filipinas ha estado "haciéndose la víctima para engañar a la opinión pública internacional", afirmó el Global Times, respaldado por el Estado, en un artículo de opinión publicado en mayo. Un aspecto clave del enfoque de Manila ha sido solidificar la alianza con Estados Unidos. Ambos países dejaron claro en mayo del año pasado que su tratado de defensa abarca también a los guardacostas. En abril, Marcos participó en una cumbre sin precedentes con sus homólogos estadounidense y japonés.

Un funcionario estadounidense que participó en las conversaciones entre Estados Unidos y China ese mes dijo que los funcionarios chinos se habían quejado de estos avances diplomáticos a puerta cerrada, y añadió que Pekín estaba "sintiendo la presión".

Algunos académicos chinos, como Zha Daojiong, de la Escuela de Estudios Internacionales de la Universidad de Pekín, afirman que la situación se encuentra en un punto muerto y que China seguirá siendo "esencialmente reactiva" en puntos conflictivos como el Segundo banco Thomas.

"Al responder a la acción de Filipinas, supongo que quieren mantener el mensaje de que este banco de arena está en disputa", dijo.