Por Bernard Orr y Yimou Lee

PEKÍN/TAIPÉI (Reuters) - China inició el jueves ejercicios de "castigo" en torno a Taiwán, en lo que calificó de respuesta a "actos separatistas", enviando aviones de guerra fuertemente armados y simulando ataques, mientras los medios de comunicación estatales denunciaban al recién investido presidente Lai Ching-te.

Las maniobras, en el estrecho de Taiwán y alrededor de grupos de islas controladas por Taiwán que se asientan junto a la costa china, se producen sólo tres días después de la toma de posesión de Lai, a quien Pekín detesta por "separatista".

China, que considera Taiwán, gobernado democráticamente, como territorio propio, ha denunciado el discurso de toma de posesión de Lai el lunes, en el que pidió a China que cesara en sus amenazas y dijo que los dos lados del estrecho "no están subordinados el uno al otro".

El martes, el ministro chino de Asuntos Exteriores, Wang Yi, calificó a Lai de "vergonzoso".

Lai ha ofrecido en repetidas ocasiones mantener conversaciones con China, pero ha sido rechazado. Afirma que sólo el pueblo de Taiwán puede decidir su futuro y rechaza las reivindicaciones de soberanía de Pekín.

El Mando del Teatro Oriental del Ejército Popular de Liberación (EPL) chino informó de que había iniciado ejercicios militares conjuntos, en los que participan el ejército, la armada, la fuerza aérea y la fuerza de misiles terrestres, en zonas próximas a Taiwán a las 7.45 horas (2345 GMT).

Los ejercicios se están llevando a cabo en el estrecho de Taiwán, el norte, sur y este de Taiwán, así como en las zonas alrededor de las islas controladas por Taiwán de Kinmen, Matsu, Wuqiu y Dongyin, dijo el comando en un comunicado.

Los medios de comunicación estatales chinos afirmaron de que China envió docenas de aviones de combate con misiles reales y realizó simulacros de ataque, junto con buques de guerra, contra objetivos militares de alto valor.

Los ejercicios, denominados "Joint Sword - 2024A", durarán dos días. Sin embargo, a diferencia de un ejercicio similar llamado "Espada Conjunta" que se realizó en abril del año pasado, estos simulacros llevan se etiquetan como "A", lo que abre la puerta a posibles continuaciones.

El Ministerio de Defensa de Taiwán condenó las maniobras, afirmando que había enviado fuerzas a zonas alrededor de la isla, que sus defensas aéreas y fuerzas de misiles terrestres estaban rastreando objetivos y que confiaba en poder proteger su territorio.

"El lanzamiento de maniobras militares en esta ocasión no sólo no contribuye a la paz y la estabilidad del estrecho de Taiwán, sino que pone de manifiesto la mentalidad militarista (de China)", dijo el ministerio.

La oficina presidencial de Taiwán lamentó que China amenazara las libertades democráticas de la isla y la paz y estabilidad regionales con sus "provocaciones militares unilaterales", pero afirmó que la población podía estar segura de que Taiwán podía garantizar su seguridad.

La cadena estatal china CCTV afirmó que el discurso de investidura de Lai fue "extremadamente dañino" y que las contramedidas de China son "legítimas, legales y necesarias".

El discurso de Lai fue una confesión del deseo de independencia de Taiwán y socavó la paz y la estabilidad a través del estrecho, dijo.

El futuro de Taiwán sólo puede ser decidido por los 1.400 millones de habitantes de China, y no sólo por los 23 millones de taiwaneses, añadió.

NINGUNA SORPRESA

Un alto responsable taiwanés, que habló bajo anonimato debido a lo delicado del asunto, dijo a Reuters que los simulacros forman parte de un escenario que Taiwán había previsto y que el Gobierno de la isla tenía un "conocimiento exhaustivo" de los movimientos militares chinos.

Las autoridades taiwanesas habían declarado en vísperas de la inauguración que estaban vigilando los movimientos militares chinos. La última vez que China organizó maniobras bélicas a gran escala cerca de Taiwán fue en 2023 y 2022.

Los simulacros se centran en patrullas conjuntas mar-aire de preparación para el combate, ataques de precisión contra objetivos clave y operaciones integradas dentro y fuera de la cadena de islas para poner a prueba las "capacidades conjuntas de combate real" de las fuerzas, dijeron los militares chinos.

"Esto es también un fuerte castigo a los actos separatistas de las fuerzas independentistas de Taiwán y una severa advertencia contra la interferencia y provocación de fuerzas externas", añadió el mando.

Los medios estatales chinos publicaron un mapa de las zonas de ejercicios, en cinco áreas alrededor de Taiwán y de las islas que Taiwán controla cerca de la costa china.

Responsables taiwaneses dijeron a Reuters que esas áreas estaban fuera de la zona contigua de Taiwán, que está a 24 millas náuticas de la costa de la isla principal.

Uno de los cargos dijo que China no ha anunciado ninguna zona de exclusión aérea, ni Taiwán ha observado movimientos a gran escala de las fuerzas chinas terrestres y de misiles estratégicos.

Su Tzu-yun, investigador del Instituto de Investigación sobre Defensa y Seguridad Nacional, el principal centro de estudios militares de Taiwán, dijo que, aunque las maniobras sólo durarán dos días, su alcance es mayor que el de ejercicios anteriores, ya que incluyen las islas periféricas de Taiwán.

Con ello se pretende demostrar la capacidad de China para controlar los mares e impedir la participación de fuerzas extranjeras, afirmó.

"Las señales políticas son mayores que las militares", añadió.

No hubo señales de alarma en Taiwán, donde la población está acostumbrada desde hace tiempo a la actividad militar china. El índice bursátil de referencia, actualmente en máximos históricos, subía un 0,2% el jueves.

"Los simulacros tendrán un impacto psicológico a corto plazo, pero no invertirán la tendencia alcista a largo plazo de las acciones de Taiwán", dijo el vicepresidente de Mega International Investment Services, Alex Huang.

Un responsable del banco central dijo a Reuters que el mercado de divisas estaba funcionando con normalidad, sin entradas ni salidas anormales de capital extranjero.

En agosto de 2022, China lanzó ejercicios militares con fuego real alrededor de Taiwán, inmediatamente después de una visita, muy condenada por Pekín, de la expresidenta de la Cámara de Representantes de Estados Unidos, Nancy Pelosi. Esa serie de ejercicios, cuya escala no tenía precedentes, duró cuatro días, seguidos de varios días de simulacros adicionales.

(Información de Yimou Lee y Bernard Orr; información adicional de Roger Tung, Liang-sa Loh y Jeanny Kao; redactado por Ben Blanchard; Edición de Christopher Cushing, Gerry Doyle y Michael Perry; editado en español por Mireia Merino)