El grupo alimentario insignia de China, COFCO International, desembarcó el viernes su primer cargamento de soja libre de deforestación para uso doméstico, marcando lo que los actores de la industria dicen que es un hito para un país que ha priorizado el precio sobre la sostenibilidad en sus importaciones agrícolas.

China es uno de los principales compradores de productos agrícolas, incluida la soja y la carne de vacuno, que son motores de la deforestación mundial, pero se ha quedado rezagada con respecto a sus pares occidentales a la hora de exigir que los productos, incluido el aceite de palma, no procedan de tierras vinculadas a la deforestación o a la conversión de hábitats naturales.

Esto está cambiando poco a poco, ya que la empresa estatal COFCO International, así como China Mengniu Dairy Company e Inner Mongolia Yili Industrial Group Co Ltd solicitaron el año pasado a proveedores y consultores soja sostenible, según declararon a Reuters comerciantes y expertos en sostenibilidad.

Los volúmenes son minúsculos en el contexto de las compras totales de China, pero las implicaciones del abastecimiento más ecológico son significativas, dado el voraz apetito de China por los productos agrícolas, incluso cuando trata de reducir su dependencia de las importaciones.

La participación de COFCO, que trajo el cargamento del viernes en el puerto de Tianjin para Modern Farming Group, filial de Mengniu, también envía una señal a otros compradores de la intención de Pekín.

"Hay un cambio notable en las tendencias de compra entre los compradores chinos hacia productos más sostenibles y respetuosos con el medio ambiente, dijo un corredor con sede en Singapur, que declinó ser nombrado debido a la confidencialidad empresarial.

Algunas empresas chinas han estado pidiendo "agresivamente" soja libre de deforestación y aceite vegetal neutro en carbono desde el año pasado, dijo un directivo de una empresa de comercio mundial.

El cargamento de 50.000 toneladas métricas de soja brasileña del viernes, por valor de 30 millones de dólares, tenía una cláusula libre de deforestación y conversión (DCF) por primera vez para un pedido de la oleaginosa procedente de China.

"Nuestra industria debe tomar medidas para ayudar a fortalecer nuestros sistemas alimentarios (y) promover prácticas agrícolas sostenibles que protejan nuestro clima y nuestro medio ambiente", declaró en un comunicado Wei Dong, director ejecutivo de COFCO International.

El envío es un proyecto piloto impulsado por la Alianza para los Bosques Tropicales del Foro Económico Mundial para frenar la deforestación impulsada por la exportación de productos básicos. Su director ejecutivo, Jack Hurd, afirmó que la participación de COFCO estimulará una mayor demanda china de productos sostenibles.

IMPULSO POLÍTICO

Mientras que los esfuerzos por la sostenibilidad en Occidente han estado a menudo impulsados por los consumidores, el cambio de China está provocado por señales políticas, así como por la presión de los inversores.

En 2020, el presidente Xi Jinping prometió que China, el mayor contaminador del mundo, alcanzaría el pico de emisiones en 2030 y la neutralidad de carbono en 2060. En un acuerdo alcanzado el año pasado, China y Estados Unidos afirmaron que cooperarán para frenar la pérdida de bosques.

Las nuevas normas bursátiles nacionales que obligan a las empresas a divulgar información ESG (medioambiental, social y de gobernanza) a partir de 2026 han añadido presión, mientras que el próximo Reglamento de la Unión Europea sobre Productos Libres de Deforestación (EUDR) proporciona un impulso adicional, según los analistas.

Mengniu se comprometió en 2023 a una cadena de suministro con cero deforestación para 2030 y se unió este año al grupo industrial Mesa Redonda sobre Aceite de Palma Sostenible (RSPO). Yili tiene un objetivo similar para el suministro de soja, aceite de palma, pulpa y papel, y ha dicho que aumentará las compras anuales de aceite de palma certificado por la RSPO en 50 toneladas métricas a partir de 2024 para alcanzar las 650 toneladas métricas en 2030.

Un productor de aceite de palma de Indonesia dijo que vender a China pronto requerirá normas más estrictas. "Están prestando más atención a la sostenibilidad... a diferencia del pasado, cuando el precio era el único factor".

COFCO, por su parte, tiene como objetivo para 2025 una cadena de suministro de soja de deforestación cero en zonas ecológicamente sensibles de América Latina, incluida la Amazonia, y tiene planes para cadenas de suministro sostenibles de aceite de palma y café.

En enero, COFCO International firmó un memorando de entendimiento con China Shengmu Organic Milk Ltd, del Grupo COFCO, para suministrar 12.000 toneladas de soja DCF de Brasil, con un acuerdo para aumentar gradualmente el volumen.

El responsable de la RSPO en China, Fang Lifeng, afirmó que la demanda china de aceite de palma sostenible certificado, impulsada en un principio por multinacionales como L'Oreal y Unilever, está siendo liderada ahora por empresas locales.

Aún así, la demanda es una pequeña fracción de las importaciones de China, que el año pasado incluyeron 4,3 millones de toneladas de aceite de palma y 99,4 millones de toneladas de soja.

El coste sigue siendo un factor disuasorio. La soja DCF puede costar entre 2 y 10 dólares más por tonelada, mientras que el aceite certificado por la RSPO puede costar hasta 15 dólares más.

Un comerciante con sede en Singapur de una empresa de comercio internacional que gestiona plantas de procesamiento de soja en China afirmó que los volúmenes no supondrán ni el 1% de las importaciones.

"No vemos que lleguen volúmenes significativos", dijo el comerciante, añadiendo que la presión de los financiadores del comercio podría ayudar al impulso hacia el abastecimiento sostenible. (Reportaje de Mei Mei Chu en Pekín; Reportaje adicional de Naveen Thukral en Singapur; Edición de Tony Munroe, Muralikumar Anantharaman y David Holmes)