La industria del petróleo y el gas se lanzó a una juerga de compras de 250.000 millones de dólares en 2023, aprovechando los altos precios de las acciones de las empresas para asegurarse reservas de menor coste y prepararse para la próxima agitación en una industria que probablemente experimentará una mayor consolidación.

Un repunte de la demanda de petróleo a medida que las economías mundiales se sacudían de la recesión pandémica ha avivado el entusiasmo de los compradores. Exxon Mobil , Chevron Corp y Occidental Petroleum realizaron adquisiciones por un valor total de 135.000 millones de dólares en 2023. ConocoPhillips completó dos grandes operaciones en los dos últimos años.

El gran premio de esta negociación es el mayor yacimiento de petróleo de esquisto de Estados Unidos, la cuenca del Pérmico, en el oeste de Texas y Nuevo México. Las cuatro empresas están ahora posicionadas para controlar cerca del 58% de la producción futura allí.

Cada una aspira a bombear al menos 1 millón de barriles diarios (bpd) del yacimiento, que se espera produzca 7 millones de bpd a finales de 2027.

Y se vislumbran más operaciones en el horizonte. Tres cuartas partes de los ejecutivos del sector energético encuestados en diciembre por el Banco de la Reserva Federal de Dallas esperaban que aparecieran más acuerdos petroleros por valor de 50.000 millones de dólares o más en los próximos dos años.

Endeavor Energy Partners, el mayor productor privado de esquisto del Pérmico, está explorando una venta que podría concentrar aún más la producción estadounidense de petróleo de esquisto.

"La consolidación está cambiando activamente el panorama", afirmó Ryan Duman, director de investigación upstream para las Américas de la consultora energética Wood Mackenzie. "Unas pocas empresas selectas determinarán si el crecimiento (de la producción) será fuerte, más estable o en algún punto intermedio".

La consolidación tendrá efectos indirectos sobre los proveedores de servicios petrolíferos y los operadores de oleoductos. Las empresas que suministran perforación, fracturación hidráulica y arena y transportan petróleo y gas al mercado están entrando en una era de menos clientes que ejercen más poder sobre los precios.

"La consolidación es buena para los productores, pero no ayuda en nada a las empresas de servicios. Reducirá sus márgenes a medida que se renegocien los contratos existentes", afirmó un ejecutivo de un productor de petróleo estadounidense que declinó ser identificado porque no estaba autorizado a hablar públicamente.

Los operadores de oleoductos se enfrentan a su propia oleada de consolidación al aprobarse y construirse menos oleoductos y gasoductos nuevos, dijo Rob Wilson, de East Daley Analytics, expertos en oleoductos.

Las ampliaciones de las líneas existentes que salen de la cuenca del Pérmico proporcionarán cierto alivio, pero para mediados de 2025 la capacidad de los oleoductos del Pérmico estará llena en un 90%, estima East Daley.

AFERRARSE AL EFECTIVO

Las últimas adquisiciones ilustran la búsqueda de reservas de petróleo y gas sin explotar y de menor coste por parte de las compañías petroleras.

Entre las principales operaciones de 2023 se encuentra la oferta de 59.500 millones de dólares de Exxon por Pioneer Natural Resources y la compra de Denbury Inc por 4.900 millones de dólares. Chevron ofreció 53.000 millones de dólares por Hess y compró a su rival petrolera PDC Energy por 6.200 millones. Occidental pagará 12.000 millones de dólares por CrownRock.

Ayudadas por sus fuertes cotizaciones bursátiles, la mayoría de las grandes adquisiciones del año fueron canjes de acciones, no los grandes desembolsos de efectivo que pondrían en peligro los balances de los compradores si los precios del petróleo cayeran como lo hicieron en 2016 y 2020. Exxon, por ejemplo, está sentada sobre unos 33.000 millones de dólares en efectivo, más de seis veces la cantidad que tenía hace cuatro años.

Andre Gan, socio del bufete de abogados Wong & Partners y experto en fusiones y adquisiciones, dijo que los combustibles fósiles estaban atrayendo de nuevo nuevas inversiones.

La subida de los tipos de interés en 2023 hizo que pagar las adquisiciones con acciones resultara más atractivo para los inversores que financiar nuevos proyectos de energías renovables con efectivo. Los proyectos de energía eólica marina en Estados Unidos y Francia se cancelaron debido al aumento de los tipos de interés y de los costes de la cadena de suministro.

Los productores también han reconocido que el avance estadounidense hacia los combustibles renovables, los vehículos eléctricos y una mayor eficiencia energética reducirá el consumo de combustibles fósiles y presionará a las empresas con altos costes de producción.

La demanda mundial de petróleo aumentó unos 2,3 millones de barriles diarios (mbpd) en cada uno de los dos últimos años, hasta los 101,7 mbpd. Ese aumento redujo las reservas mundiales, contribuyendo a apuntalar los precios mientras la OPEP y sus aliados mantenían limitada la producción.

Wood Mackenzie prevé que la producción de petróleo aumente una media de unos 250.000 bpd anuales en los próximos cinco años, la mitad que en los cinco años anteriores, ya que las grandes petroleras se centran en aumentar el flujo de caja más que la producción. Crecer lentamente ayuda a las empresas con reservas sin explotar a controlar los gastos e impulsar los márgenes.

La consolidación ha llevado a los reguladores antimonopolio estadounidenses a pedir a Exxon y Chevron información adicional sobre sus compras, retrasando el cierre de los acuerdos. Ambas predicen que recibirán la aprobación, señalando el tamaño del mercado petrolero estadounidense y la agresividad de los pequeños rivales como señales de que la competencia seguirá siendo robusta.

La aparición de menos productores de petróleo de mayor tamaño centrados en prolongar la longevidad de sus negocios de combustibles fósiles puede poner a las empresas en mayor tensión con los gobiernos que priorizan un cambio hacia fuentes de energía limpias.

Mientras tanto, se espera que los precios mundiales del petróleo se mantengan estables en gran medida en 2024, tras alcanzar una media de unos 83 dólares por barril en 2023, por debajo de los 99 dólares de 2022. Los analistas ven el petróleo en 2024 cotizando entre 70 y 90 dólares por barril, por encima de la media de 64 dólares por barril de 2019. (Reportaje de Gary McWilliams en Houston y Kane Wu en Hong Kong; edición de Cynthia Osterman)