El auge de los vehículos eléctricos chinos baratos ha aumentado la presión sobre los fabricantes de automóviles tradicionales, que han recurrido a proveedores, desde fabricantes de materiales para baterías hasta fabricantes de chips, para reducir costes y desarrollar vehículos eléctricos asequibles antes de lo previsto.

"En realidad, los fabricantes de automóviles se están volcando ahora únicamente en los vehículos asequibles, sabiendo que tienen que hacerlo o saldrán perdiendo frente a los fabricantes chinos", afirma Andy Palmer, presidente de la empresa emergente británica Brill Power, que ha desarrollado hardware y software para mejorar el rendimiento de los sistemas de gestión de baterías de los VE.

Palmer, antiguo consejero delegado de Aston Martin, afirmó que los productos de Brill Power podrían aumentar la autonomía de los VE en un 60% y permitir baterías más pequeñas. La batería es el componente más costoso de un VE.

El temor a una ralentización de la demanda debido a que los VE son caros ha aumentado la urgencia por reducir los costes.

Esa urgencia puede verse en todas partes. Renault dijo el mes pasado que planea una reducción de costes del 40% en sus VE para alcanzar la paridad de precios con los modelos de combustibles fósiles.

Stellantis está construyendo una planta europea con la china CATL para fabricar baterías LFP más baratas y hace poco presentó el SUV eléctrico e-C3 de Citroën, cuyo precio inicial es de 23.300 euros (24.540 dólares).

Volkswagen y Tesla están desarrollando VE de 25.000 euros.

Vincent Pluvinage, director general de OneD Battery Sciences, con sede en Palo Alto (California), afirmó que en sus últimas visitas a clientes de fabricantes de automóviles europeos, todas las reuniones empezaban con el mismo estribillo: "'Reducir costes es ahora más importante que cualquier otra cosa'".

OneD añade nanocables de silicio al material del ánodo de grafito de la batería del VE para aumentar la autonomía y reducir el tiempo de carga, lo que supone un ahorro de 281 dólares -casi el 50%- frente al uso exclusivo de grafito para una batería de VE de 100 kilovatios hora (kWh).

Esto puede reducir el peso de la batería del VE en un 20% para la misma autonomía, según Pluvinage. General Motors es inversor y cliente de OneD.

OneD ha desarrollado un proceso de fabricación sobre maquinaria relativamente barata utilizada en la industria de los paneles solares, ya que, según Pluvinage, a los fabricantes de automóviles no les gustan los nuevos procesos complejos y costosos. La primera planta de pruebas de OneD abrirá a principios del año que viene.

Veekim, con sede en Hodenhagen (Alemania), ha desarrollado un motor para VE con imanes que utilizan una forma de ferrita, o polvo de hierro, en lugar de tierras raras, que cinco fabricantes de automóviles y proveedores están probando para proyectos de VE asequibles.

Los fabricantes de automóviles heredados quieren reducir el uso de tierras raras porque China domina la minería y el procesamiento. El consejero delegado de Veekim, Peter Siegle, afirmó que el uso de ferrita más barata y procesos de bajo coste -incluido el cableado de cobre impreso en 3D- puede reducir el precio de un motor de VE en un 20%. Los motores pueden costar más de 500 euros.

'TODO SOBRE EL COSTE

No son sólo las empresas emergentes las que buscan reducir los costes de los VE.

El fabricante de chips NXP está trabajando con los fabricantes de automóviles para reducir la cantidad de unidades de control electrónico -o miniordenadores- de los VE, que pueden llegar a ser entre 200 y 300, dijo Allan McAuslin, director de control y electrificación de vehículos.

Siemens ha desarrollado un software de simulación denominado gemelos digitales para reducir a la mitad el costoso tiempo de desarrollo de los VE.

Los fabricantes de automóviles europeos están reaccionando ante la llegada de VE de bajo coste procedentes de China, cuyos fabricantes planean modelos aún más baratos.

El utilitario Dolphin de BYD, por ejemplo, empieza en el Reino Unido en 26.000 libras (33.000 dólares), casi un 30% por debajo del precio de partida del utilitario ID.3 de VW.

Pero los fabricantes de automóviles estadounidenses, algo protegidos de las importaciones chinas de VE por las subvenciones de la Ley de Reducción de la Inflación, también buscan VE más asequibles.

GM dijo que ha ahorrado miles de millones en parte al desarrollar un paquete de baterías más barato con baterías LFP para su renovado Bolt EV, que se lanzará en 2025, dos años antes de lo previsto.

Ford dijo que recortará costes en parte gracias a un aumento del 50% en el "aprovisionamiento interno" de piezas como baterías e inversores.

Los fabricantes de automóviles de gama alta también quieren reducir los costes de los VE.

Our Next Energy (ONE), con sede en Michigan, está desarrollando un pack de baterías "Ares" con tecnología LFP más barata que debería proporcionar a los fabricantes de automóviles la misma autonomía de conducción eléctrica por la mitad de precio y un pack "Gemini" para clientes como BMW que ofrece una autonomía ampliada y debería costar 75 $/kWh frente a la media actual de 130 $/kWh, según declaró su director ejecutivo, Mujeeb Ijaz.

Los proveedores dijeron que a los fabricantes de automóviles les gustan especialmente las piezas más baratas que también reducen los costes de producción.

CelLink, con sede en San Carlos (California), ha desarrollado una lámina laminada para sustituir a los mazos de cables -cuya fabricación e instalación requieren mucha mano de obra- que puede ser instalada por robots.

CelLink recaudó 250 millones de dólares de inversores el año pasado y en mayo anunció un préstamo del gobierno estadounidense de 362 millones de dólares para su fábrica de Texas.

Desde la apertura de esa planta, dijo el director ejecutivo Kevin Coakley, "Hemos recibido algún tipo de orden de compra de básicamente todos los grandes fabricantes de automóviles que han pasado por allí."

La empresa emergente israelí Addionics ha desarrollado materiales porosos y tridimensionales para baterías de electrodos de cobre y aluminio que parecen pañuelos de seda al mirarlos al trasluz y utilizan mucho menos material, incluido un 60% menos de cobre.

Esos electrodos proporcionan una carga más rápida y aumentan la autonomía de los vehículos eléctricos en un 30%, según su director general, Moshiel Biton. Pero a los fabricantes de automóviles les interesan más los ahorros previstos de hasta 7,50 dólares por kWh.

"Lo que escuchamos hoy de los fabricantes de automóviles es: 'No necesitamos mayor autonomía, queremos menores costes'", dijo Biton.