La Bolsa de Metales de Londres (LME) ha aprobado la cotizacion de la primera marca indonesia de niquel refinado.

"DX-zwdx" no es el mas memorable de los marcadores historicos, pero la inclusion de la nueva marca en la lista de buenas entregas de la LME representa un momento decisivo para la industria mundial.

Hace cinco anos Indonesia producia solo 600.000 toneladas metricas de niquel y enviaba la mayor parte como mineral sin procesar a China, donde se aleaba para fabricar acero inoxidable.

El ano pasado, el pais extrajo 2,03 millones de toneladas de metal contenido, lo que supone mas de la mitad de la produccion mundial. Ahora exporta un espectro de productos de niquel, incluido metal refinado de una pureza aceptable para su entrega en la LME.

Para Indonesia es una reivindicacion de su politica de obligar a los mineros a moverse aguas abajo prohibiendo las exportaciones de mineral a partir de 2020.

Para la LME es un bienvenido refuerzo de la liquidez en su intento de reconstruir su contrato de niquel tras la crisis de 2022.

Para todos los demas, sin embargo, la conversion del poder de produccion indonesio en poder de mercado puede ser mas problematica.

NUEVA POTENCIA DEL NIQUEL

La prohibicion indonesia de exportar mineral sin procesar no cayo bien en otros paises. La Union Europea gano un caso contra el pais en la Organizacion Mundial del Comercio en 2022.

El presidente Joko Widodo se encogio de hombros ante el fallo con un "no pasa nada". Rapidamente se presento un recurso. La prohibicion de exportar sigue en vigor.

Aunque controvertida, la politica ha tenido un exito innegable, no solo en terminos de produccion directa de niquel, sino tambien en terminos de mezcla de productos.

Los productores de niquel, muchos de ellos chinos, han encontrado la manera de convertir los recursos de niquel de grado relativamente bajo de Indonesia en formas del metal que pueden utilizarse en las baterias de los vehiculos electricos.

La nueva marca "DX-zwdx", con una graduacion minima del 99,8% de niquel puro, es la culminacion de esa evolucion tecnica. PT CNGR Ding Xing New Energy, una empresa conjunta entre el grupo chino de materiales para baterias CNGR Advanced Material Co. y una empresa local, puede producir cada ano 50.000 toneladas de metal de placa completa con esa especificacion.

Es probable que otros operadores le sigan a medida que avance el incesante impulso de Indonesia por hacerse con una parte cada vez mayor de la cadena de valor de los materiales para baterias.

FLUJOS DE EXPORTACION CAMBIANTES

El cambiante papel de Indonesia en la cadena mundial de suministro de niquel queda plasmado en el comercio del pais con China, su principal cliente de niquel.

En 2018, el flujo de niquel entre los dos paises era exclusivamente en forma de mineral o de arrabio de niquel (NPI), la primera etapa de la mejora del proceso exigida por el gobierno indonesio.

Las importaciones chinas de mineral indonesio se agotaron tras la prohibicion de 2020, pero las de ferroniquel indonesio, un codigo aduanero que incluye el NPI, se han disparado de 600.000 toneladas a 7,9 millones en 2023.

A medida que los actores chinos han abierto nuevas vias de transformacion al sulfato de niquel para baterias, cada vez aparecen mas productos en el comercio de ambos paises.

China no importo nada de niquel mate de Indonesia antes de 2022 porque nadie en Indonesia lo producia. El ano pasado, las importaciones ascendieron a 301.000 toneladas.

Las importaciones de productos intermedios como el precipitado de hidroxido mixto han pasado de nada a 830.000 toneladas en el mismo periodo de tiempo.

Ahora Indonesia exporta a China tanto sulfato de niquel como niquel refinado.

Los flujos de sulfato no comenzaron hasta principios del ano pasado y ascendieron a 60.000 toneladas. Los volumenes ya superaban las 40.000 toneladas en los tres primeros meses de este ano.

Los primeros envios de metal refinado indonesio a China se iniciaron el pasado mes de diciembre y alcanzaron las 4.250 toneladas en el primer trimestre de 2024. Indonesia ha sido el segundo proveedor de niquel refinado de China, despues de Rusia, en lo que va de ano.

CAMBIO ESTRUCTURAL

No es que China necesite mucho niquel refinado en la actualidad.

Esta importando cantidades cada vez mayores de productos intermedios indonesios y produciendo cada vez mas los suyos propios.

Las importaciones netas chinas de niquel refinado cayeron de 256.000 toneladas en 2021 a 133.000 toneladas en 2022 y a solo 55.000 toneladas en 2023.

Las exportaciones del pais superaron a las importaciones en marzo por primera vez desde 2014.

CNGR Advanced Material Co. tambien produce niquel refinado en suelo patrio. Su marca "CNGR", producida a un ritmo anual de 12.500 toneladas, fue listada por la LME en febrero.

Huayou Cobalt, que ha realizado grandes inversiones en el sector del niquel de Indonesia, tambien ha recibido la aprobacion de la LME para dos de sus marcas chinas.

La LME, deseosa de atraer liquidez fisica a su contrato tras tener que suspender su cotizacion en 2022, ha aprobado cinco nuevas marcas chinas con una capacidad de produccion anual entregable de 79.100 toneladas.

O 129.100 toneladas si se incluye la planta indonesia de CNGR.

DERIVA HACIA EL ESTE

La aparicion de un centro de produccion sino-indonesio de niquel de clase I de gran pureza ha llegado en un momento util para la LME.

El ultimo paquete de sanciones prohibe a la LME aceptar entregas de metal producido despues del 12 de abril por la rusa Norilsk Nickel.

Con una produccion anual de mas de 200.000 toneladas, Norilsk ha sido historicamente un gran proveedor de liquidez para el segmento de la Clase I del mercado del niquel.

El metal ruso representaba un tercio de las existencias de niquel de la LME a finales de abril. Pero la cantidad de niquel chino en el sistema ha crecido de cero en agosto del ano pasado a 12.096 toneladas.

En parte gracias a las entregas de las nuevas marcas chinas, las existencias de la LME han aumentado de forma constante este ano, alcanzando la semana pasada un maximo de dos anos de 84.090 toneladas.

Sin embargo, la composicion de las existencias de la LME esta empezando a desviarse hacia el este. Y seguira haciendolo porque la capacidad de entrega de la LME del mercado de clase I tambien esta derivando hacia el este.

Esto pone mucho poder comercial potencial en manos de las empresas chinas que estan construyendo capacidad de metales refinados tanto en China como en Indonesia.

Y solo va a crecer.

El auge de la produccion de niquel en Indonesia no muestra signos de acabar pronto. La produccion minera del pais crecio otro 19% interanual en los tres primeros meses de 2024, segun el Grupo Internacional de Estudios sobre el Niquel.

El presidente entrante, Prabowo Subianto, ha afirmado que seguira la ambicion de su predecesor de aprovechar los recursos de niquel del pais para convertirlo en un centro mundial de vehiculos electricos.

La administracion saliente acaba de anadir 16 programas a su lista de proyectos estrategicos que recibiran apoyo estatal, entre ellos cinco parques industriales para el procesamiento del niquel.

Aun queda mucho niquel indonesio por llegar. Y es muy posible que parte de el llegue a la LME.

Las opiniones expresadas aqui son las del autor, columnista de Reuters.