"No está a la venta, no ha estado a la venta, probablemente no se venda nunca", dijo el ex consejero delegado de Pioneer Natural Resources, Scott Sheffield, contemporáneo de Stephens, en una conferencia energética de Barclays en 2021 sobre su interés en comprar Endeavor.

El lunes, Stephens acordó vender la empresa por 26.000 millones de dólares en efectivo y acciones a Diamondback Energy, otro productor de petróleo y gas que, al igual que Endeavor, procede de Midland, Texas, y opera en la cuenca del Pérmico, el yacimiento petrolífero más productivo de Estados Unidos.

Stephens, que lanzó Endeavor en 1979 y la hizo crecer haciéndose con pozos difíciles de perforar que las grandes petroleras despreciaban, rechazó varias ofertas a lo largo de los años por la empresa, argumentando que aún había espacio para hacerla crecer, según ejecutivos del sector y banqueros de inversión familiarizados con los planteamientos.

La decisión de vender del cazatesoros de 85 años se produjo después de que se le diagnosticara un cáncer, según tres personas que hablaron de su salud con él. Una de ellas, el empresario petrolero tejano Javaid Anwar, dijo que utiliza su avión privado para llevar a Stephens a Houston para recibir tratamiento.

Con el patrimonio de su esposa y sus dos hijos ligado a Endeavor, Stephens se movió para resolver el futuro de la empresa en lugar de dejar que su patrimonio decidiera sobre una venta después de su muerte, según tres fuentes de la banca de inversión. En una conversación que uno de sus amigos transmitió a Reuters, Stephens expresó su satisfacción por el resultado financiero del acuerdo, pero lamentó no poder seguir adelante debido a su salud.

Un portavoz de Endeavor declinó hacer comentarios sobre la salud de Stephens o poner a Stephens a disposición para una entrevista.

Según las tres fuentes bancarias, Stephens esperaba un amplio proceso de subasta que atrajera a grandes actores como Exxon Mobil, Chevron Corp y Occidental Petroleum. Siguió adelante a pesar de que esas tres empresas estaban en medio de la finalización de importantes adquisiciones firmadas en los últimos tres meses, dijeron las fuentes.

Un portavoz de Occidental declinó hacer comentarios, mientras que los portavoces de Exxon y Chevron no pudieron ser localizados inmediatamente para hacer comentarios.

Una fuente cercana a Diamondback dijo que se puso en contacto con Stephens poco después de que Reuters informara el 8 de diciembre de que Endeavor se estaba preparando para lanzar un proceso de venta con la ayuda de banqueros de JPMorgan Chase.

FRUGAL E IMPULSADA

Las entrevistas con más de 15 ejecutivos del sector del petróleo y el gas, banqueros de inversión y amigos de Stephens dibujan el retrato de un empresario cuya implacable ética de trabajo y frugalidad han cambiado poco desde que se convirtió en una de las personas más ricas de Texas.

Trabaja regularmente los fines de semana, se ha quedado con un coche de décadas de antigüedad y suele viajar en clase turista en los vuelos comerciales. Uno de sus restaurantes favoritos es El Banquete, un restaurante mexicano de bajo perfil en la zona sur de Midland donde un burrito de desayuno cuesta unos 5 dólares, según uno de sus amigos.

Los que conocen a Stephens dicen que se formó en los años de austeridad de las décadas de 1980 y 1990, cuando pasó por momentos difíciles para hacer despegar Endeavor.

"Se abrió camino a duras penas", dijo el inversor Dan Pickering, de la firma de servicios financieros Pickering Energy Partners, que ha hecho negocios con Stephens.

Nacido en 1938, Stephens creció en una granja de DeLeon, Texas, donde su familia cultivaba cacahuetes y productos agrícolas. Estudió ingeniería, a pesar de llegar a la universidad con retraso en matemáticas, según un perfil en la página web de la escuela de ingeniería de la Universidad de Texas.

Stephens perforó su primer pozo en 1979 en el condado de Midland. Se hacía con arrendamientos de terrenos que las grandes petroleras consideraban demasiado caros para perforar y reducía los costes de producción encargándose de la mayor parte de las operaciones. Creó y utilizó sus propias empresas de fracking, construcción y transporte.

"Es el trabajador más duro probablemente de nuestra industria", dijo Bryan Sheffield, hijo de Scott Sheffield y fundador de la empresa de esquisto Parsley Energy.

Chuck Meloy, un antiguo ejecutivo de Anadarko Petroleum a quien Stephens contrató para ocupar el cargo de consejero delegado de Endeavor entre 2016 y 2020, ayudó a modernizar Endeavor, convenciendo a Stephens de que gastara más en salarios y primas, dijeron dos de las personas que les conocen.

La esposa de Stephens, Linda, y su hija Lyndal están en el negocio familiar. En LinkedIn figura Linda Stephens como propietaria de Endeavor, aunque dos personas -un amigo y un colega empresario de Midland- dijeron que no participa en las operaciones diarias. Lyndal Stephens Greth, abogada, es vicepresidenta de la junta de Endeavor.

El hijo de Stephens, Joseph Martin, no está involucrado en Endeavor. Fue indultado por el ex presidente de EE.UU. Donald Trump en 2020 por un delito grave de posesión de armas del que se declaró culpable en 2008, según una declaración de la Casa Blanca y los antecedentes penales.

Linda Stephens, Lyndal y Joseph no respondieron inmediatamente a las solicitudes de comentarios.