El ex presidente ha barrido fácilmente en las cinco contiendas de nominación republicana hasta ahora, ganando estados en el Medio Oeste, Noreste, Sur y Oeste y eliminando en el camino a todos los aspirantes excepto a Haley, ex gobernadora de Carolina del Sur.

Los asesores de Trump dijeron que planean ignorar a su única competidora republicana restante en un esfuerzo por convertir su campaña en una ocurrencia tardía. Eso marcaría un cambio en las tácticas de una campaña que ha dirigido un intenso fuego contra Haley en las últimas semanas, con un aluvión de vitriólicos ataques en línea, presiones a sus donantes para que se pasen a Trump y burlas públicas del ex presidente.

Atacarla más, argumentaron, sólo impulsaría una mayor cobertura de una candidata que no tiene un camino claro hacia la nominación presidencial republicana.

Al margen de un acto de Trump el viernes, el cogestor de la campaña, Chris LaCivita, esbozó sucintamente el plan cuando se le preguntó por Haley.

"¿Nikki qué?" dijo LaCivita a Reuters.

Por su parte, Haley prometió desafiante seguir adelante hasta el Supermartes del 5 de marzo, cuando los votantes de 15 estados y un territorio estadounidense entregarán un tercio de los delegados a la Convención Nacional Republicana, que elegirá al candidato en julio.

"Tienen derecho a una elección real, no a unas elecciones al estilo soviético con un solo candidato", dijo Haley a sus partidarios el sábado por la noche tras su derrota. "Tengo el deber de darles esa opción".

Su campaña ha dado a conocer un agresivo programa para los próximos días, durante los cuales recorrerá todo el país, desde Massachusetts hasta Utah.

Haley había hecho mucha campaña en Carolina del Sur, el estado sureño en el que creció y del que fue gobernadora entre 2011 y 2017. Pero Trump ganó por más de 20 puntos porcentuales, un margen lo suficientemente amplio como para que los medios de comunicación dieran la carrera por él en el momento en que se cerraron las urnas.

Aun así, parece que le fue algo mejor de lo que habían proyectado los sondeos de opinión a nivel estatal, lo que podría dar a Haley la oportunidad de argumentar que tiene cierto impulso a medida que la carrera se extienda a más estados.

En declaraciones a sus partidarios, Haley dijo que su porcentaje de votos demostraba que un número considerable de republicanos aún alberga dudas sobre Trump.

BURLÁNDOSE DE HALEY

Queda por ver si Trump, que con frecuencia se sale de su teleprompter, puede resistir el impulso de seguir burlándose de Haley, contra quien ha utilizado un lenguaje criticado como sexista y racista.

Pero Trump pareció seguir la estrategia de sus asesores el sábado. En un discurso diurno en la Conferencia de Acción Política Conservadora, no pronunció el nombre de Haley ni una sola vez.

Esa noche, minutos después del cierre de las urnas, pronunció un discurso de victoria que de nuevo no incluyó ni una sola mención a Haley, un fuerte contraste con sus comentarios tras ganar New Hampshire en enero, cuando criticó airadamente la negativa de ella a abandonar la carrera.

Como parte de su pivote hacia las elecciones generales de noviembre, la campaña de Trump va a centrarse en la planificación de la convención del partido en julio, la recaudación de fondos y la fusión efectiva con el Comité Nacional Republicano, dijeron LaCivita y la codirectora Susie Wiles en un memorando esta semana.

"Nikki Haley es irrelevante y no es noticia", decía el memorando.

Los sustitutos de Trump, mientras tanto, no tuvieron reparos en expresar su opinión de que Haley debería abandonar la carrera para que Trump pudiera centrarse en las elecciones presidenciales del 5 de noviembre.

El congresista Russell Fry, de Carolina del Sur, que estaba en el escenario con Trump mientras pronunciaba su discurso de victoria, dijo que consideraba que la carrera había terminado.

"Esto es una primaria sólo de nombre", dijo a Reuters. "Y creo que la campaña de Haley sigue gastando dinero y recursos que podrían dirigirse mejor a asegurar la Casa Blanca".

Pero algunos donantes han seguido ofreciendo respaldo financiero a Haley, argumentando que ella es la única alternativa si la campaña de Trump descarrila.

Se ha declarado inocente de una serie de cargos penales y se enfrentará a su primer juicio penal el mes que viene en Nueva York, donde se le acusa de falsificar registros empresariales para encubrir una aventura con una estrella del porno.

"Creo que Nikki es el respaldo de facto para el GOP si algo le ocurre a Trump de aquí a las elecciones", dijo un donante de Haley, que pidió permanecer en el anonimato. "Probablemente tenga un 2% de posibilidades, pero si se trata de ser el líder del mundo libre, ¿por qué no?".