Cuando las grandes petroleras vuelvan esta semana al escaparate anual de la industria para proyectos y equipos de energía en alta mar en Houston, los descubrimientos en aguas profundas frente a Guyana, Namibia y la costa estadounidense del Golfo acapararán la atención.

La exploración en alta mar se había atenuado después de que el auge del esquisto en EE.UU. diera paso a nuevos suministros de petróleo más baratos de extraer, y de que los pasados sobrecostes en alta mar empujaran a los proyectos de aguas profundas a un segundo plano en la industria.

Los nuevos proyectos en aguas profundas tienen los atributos que buscan las empresas petroleras y gasistas: producción a más largo plazo, menores costes de equilibrio, grandes potenciales de recursos y menores emisiones de carbono, afirmó Pablo Medina, responsable de nuevas empresas de la consultora energética Welligence.

"Las aguas profundas vuelven a estar de moda", afirmó Medina.

El gasto de capital en perforaciones totalmente nuevas en aguas profundas está a punto de alcanzar un máximo de 12 años el año que viene, predice la consultora Rystad Energy. La inversión en yacimientos totalmente nuevos y existentes en aguas profundas podría alcanzar los 130.700 millones de dólares en 2027, lo que supondría un aumento del 30% respecto a 2023, según esta consultora.

"El regreso de las operaciones en alta mar y en aguas profundas va a ser un gran tema en la OTC, y Namibia va a ser la comidilla del espectáculo", dijo James West, director gerente senior de la firma financiera Evercore, refiriéndose a la reciente serie de hallazgos de petróleo frente a la costa occidental africana.

PERIODOS DE AMORTIZACIÓN MÁS RÁPIDOS

Con los precios del crudo por encima de los 70 dólares el barril, los productores de energía pueden esperar recuperar sus proyectos multimillonarios en aguas profundas en seis años, un periodo relativamente corto si se tiene en cuenta la mayor duración de los pozos en comparación con los de esquisto, explicó Matt Hale, vicepresidente de investigación de la cadena de suministro de Rystad, en el Foro Rystad de Energía celebrado en Houston el mes pasado.

Los recursos de aguas profundas también ofrecen una menor intensidad de emisiones de carbono que el esquisto y otros petróleos ajustados, con una media de 2 kg de dióxido de carbono por barril menos que el esquisto, dijo Hale. Eso atrae a los inversores que buscan apuestas más seguras a medida que se endurecen las normativas medioambientales.

El entusiasmo por los yacimientos marinos ha aumentado con los descubrimientos y los avances tecnológicos. Se prevé que Mopane, en Namibia, contenga hasta 10.000 millones de barriles de petróleo, según declaró el mes pasado la petrolera portuguesa Galp Energia.

Chevron y TotalEnergies han hecho un gran avance en los entornos de ultra alta presión con su proyecto Anchor en el Golfo de México, el primero del mundo en operar a presiones de 20.000 libras por pulgada cuadrada (psi).

La plataforma Anchor se prepara para iniciar la producción frente a la costa de Luisiana y, en su punto álgido, producirá hasta 75.000 barriles diarios (bpd) de crudo y funcionará durante 30 años.

El bloque Stabroek, frente a la costa de Guyana, ha demostrado el potencial de producción a bajo coste que rivaliza con los mejores yacimientos de aguas profundas de otros lugares.

En los próximos seis años, se espera que más de la mitad de sus recursos recuperables se bombeen a un precio de equilibrio inferior a 30 dólares por barril, según Rystad. Esto es comparable al umbral de rentabilidad de cerca del 80% de los recursos recuperables en aguas profundas de Noruega, según estimaciones de Rystad.

El renovado interés por las aguas profundas ha impulsado la demanda y los resultados de los contratistas de perforación en alta mar. Las tarifas de algunos buques han superado los 500.000 dólares al día y la duración de los contratos se está alargando a medida que disminuye la oferta de buques.

"Estamos llegando a este crescendo en los próximos 18 meses más o menos en el que el mercado (de plataformas de aguas profundas) se nivelará", dijo Leslie Cook, analista de la cadena de suministro upstream de la consultora Wood Mackenzie. (Reportaje de Georgina McCartney en Houston; Edición de Sam Holmes)