La pregunta está servida. Considerado durante mucho tiempo como un combustible de transición entre el carbón y las energías renovables, el gas natural se ha consolidado de hecho como el nuevo pilar de la combinación energética, dadas sus numerosas ventajas, sobre todo su abundancia y su bajo coste.

Es más, dado que el valor de una materia prima viene determinado principalmente por su escasez, son precisamente estas ventajas las que lo han hecho tan atractivo para los inversores. En Norteamérica, la producción por encima de la demanda ha estado deprimiendo los precios durante casi veinte años - de hecho, desde que se generalizaron las perforaciones de esquisto.

En términos medioambientales, durante las dos últimas décadas, la transición del carbón al gas natural ha reducido las emisiones de Co2 per cápita en un 30% en Norteamérica. Durante el mismo periodo, mientras que la cuota del gas se triplicó, la del carbón en la producción de electricidad se dividió por tres.

La tendencia va a continuar, con 46GW de producción de carbón en Norteamérica que se retirarán de aquí a 2030. Al mismo tiempo, el continente está desarrollando su infraestructura de GNL para exportar su producción nacional de gas. Ésta se duplicará a finales de la década, pasando de 12.500 a 25.000 millones de pies cúbicos diarios.

La supercomputación, los centros de datos, los vehículos eléctricos y todas las grandes tendencias industriales del momento están impulsando un fuerte aumento de la demanda de gas. En Estados Unidos, los centros de datos consumirán el 2,5% de la producción nacional de electricidad en 2022. Esta cuota se triplicará a finales de la década, lo que representará entre 5.000 y 10.000 millones de pies cúbicos diarios de demanda adicional.

Desde una perspectiva amplia, estos elementos del mercado en Norteamérica deben compararse con los observados en China. Allí, el carbón sigue representando el 60% de la generación de electricidad. He aquí una cifra edificante: el año pasado, por término medio, se concedieron permisos de planificación para dos nuevas centrales eléctricas de carbón cada semana.

China es responsable de un tercio de las emisiones mundiales de Co2. Su segunda fuente de producción de electricidad, la hidráulica, tiende a disminuir drásticamente durante los periodos de sequía -que, por desgracia, son cada vez más frecuentes-, mientras que sus gigantescos parques eólicos, por definición, sólo producen de forma intermitente.

Por tanto, la dependencia del carbón del Reino Medio sigue siendo preocupante. Esto explica en gran medida por qué la producción de Co2 per cápita del país se ha triplicado desde principios de siglo. Con el tiempo, el país debería iniciar un proceso de sustitución del carbón por el gas comparable al observado en Norteamérica.

La reciente seducción de los Estados del Golfo por parte de Xi Jinping es sin duda un factor de este imperativo estratégico.