Una cosecha récord de soja en el estado más meridional de Brasil debería compensar las pérdidas en el centro-oeste, afectado por la sequía, manteniendo a raya los precios en el mayor productor y exportador mundial y frenando el ritmo de las ventas, según agricultores y cooperativas locales.

Rio Grande do Sul producirá un 68% más de soja esta temporada que la anterior, según las estimaciones de la agencia nacional de cultivos Conab, que dijo el jueves que el estado recuperaría el puesto de productor nº 2 de Brasil después de Mato Grosso. Otra agencia estatal de cultivos, Emater, proyecta una cosecha récord de 22,25 millones de toneladas métricas, un 71,5% más que hace un año.

Eso marca una espectacular recuperación tras dos años seguidos de sequía en el sur de Brasil y en la vecina Argentina. En la cosecha actual, el patrón meteorológico de El Niño ha azotado a los cultivadores de soja del estado de Mato Grosso, el mayor productor de Brasil, pero lo ha compensado con fuertes rendimientos en el sur.

Aún así, el aumento de la oferta se ha encontrado con una demanda débil, lo que ha mantenido a muchos agricultores fuera del mercado hasta ahora.

Elcio Carlot, un agricultor de la región de Sarandi, dijo que esperaba que sus campos rindieran 60 sacos de soja por hectárea, por encima de los cerca de 40 sacos de los dos últimos años. Pero con los precios al contado por debajo de 120 reales (24 dólares) en la cooperativa local Cotrisal, sólo había vendido 500 sacos de los aproximadamente 6.000 que pretende cosechar esta temporada.

"Le pegué en el ojo a una mosca cuando vendí mi soja a 130 reales el saco", dijo a Reuters orgulloso del primer lote vendido. Pero incluso eso estaba muy por debajo de los máximos de 142 reales por saco del año pasado y de 186 reales del año anterior.

Los agricultores de Rio Grande do Sul sólo han vendido hasta ahora alrededor del 16% de su cosecha, estimó el corredor local Adelson Gasparin, en comparación con una media del 40-45% a finales de abril la mayoría de los años.

Helvio Debona, superintendente de Cotrisal, que trabaja con unos 11.000 agricultores de la región, dijo que las débiles ventas se producen en medio de unos inventarios de remanentes del año pasado superiores a la media.

La cooperativa comenzó el año utilizando más del 40% de su capacidad de almacenamiento de 1,27 millones de toneladas. Debona espera terminar el año en un nivel similar si los precios no mejoran.

Cotrisal prevé recibir 720.000 toneladas de soja de los agricultores en el ciclo 2023/2024, un 30% más que un año antes. La cooperativa vende el 30% de su soja a los fabricantes locales de biodiésel y el 70% a los comerciantes mundiales de grano, dijo Debona.

'UN BUEN PROBLEMA

Brasil producirá una cantidad estimada de 146,5 millones de toneladas de soja esta temporada, según la Conab, que había previsto 162 millones de toneladas en octubre, antes de que el fuerte fenómeno de El Niño arrasara los campos del centro-oeste de Brasil. En Mato Grosso, donde la Conab prevé una caída de 7,5 millones de toneladas en la producción de soja este año, los comerciantes mundiales de cereales suelen comprar directamente a los agricultores.

Pero en Rio Grande do Sul suelen tratar con cooperativas creadas a finales de los años 50, inicialmente para ayudar a los productores de trigo a almacenar y vender la cosecha, dijo Enio Schroeder, vicepresidente de Cotrijal, la mayor cooperativa agrícola del estado, con más de 16.000 socios.

El año pasado, Cotrijal recibió aproximadamente la mitad de la soja que había previsto después de que una sequía arruinara los rendimientos. La mejora de las precipitaciones ha hecho del ciclo actual una "cosecha de esperanza", dijo Schroeder.

La abundante cosecha de esta temporada significa que Cotrijal recibirá una cantidad estimada de 1,3 millones de toneladas de soja, frente a las 900.000 toneladas de 2023, dijo el presidente de Cotrijal, Nei Manica. Eso es más que la capacidad de los silos de Cotrijal, lo que le obliga a negociar el almacenamiento con socios de la zona.

"Cada año invertimos para ampliar el almacenamiento, pero sigue faltando espacio", dijo Manica. "Es un buen problema".

(1$ = 5,0019 reales) (Reportaje de Ana Mano y Diego Vara Edición de Brad Haynes y Aurora Ellis)