La saga de las existencias de aluminio de la Bolsa de Metales de Londres (LME) dio un giro inesperado el mes pasado.

En abril todo giraba en torno al metal ruso.

El último paquete de sanciones de Estados Unidos prohibía a las bolsas aceptar aluminio ruso producido después del 12 de abril. La LME tuvo que retocar sus normas para evitar que los comerciantes enviaran las existencias de metal de marca rusa a una salida creativa.

La amenaza de que llegara a la LME más metal ruso producido antes de la fecha límite se cernía sobre ella.

Efectivamente, el 9 de mayo se produjo un vertido masivo de existencias. La garantía de un solo día de 425.575 toneladas métricas fue enorme incluso para los estándares del mercado de aluminio de la LME. La cancelación inversa de 137.050 toneladas de existencias el mismo día lo hizo aún mayor.

Pero casi todo el metal era indio y no ruso y la acción tuvo lugar en el puerto malayo de Klang y no en el surcoreano de Gwangyang, el punto de entrega favorito de la LME para el aluminio de marca rusa.

Otras 226.950 toneladas siguieron durante las dos semanas siguientes.

Los compradores se han apresurado a hacerse con lo entregado. Sin embargo, los que buscan mover su metal pueden enfrentarse a una cola de carga de hasta 159 días.

Lo que, por supuesto, era la intención del vertido de existencias. La dinámica del almacenamiento estaba detrás de la jugada rusa de abril y está en el corazón del actual batido de existencias.

Siempre lo son cuando hay demasiado aluminio.

UNA COLA RENTABLE

Las entregas masivas del mes pasado fueron a parar a un almacenista de Port Klang.

Los almacenes de ISTIM UK Ltd recibieron un total de 652.525 toneladas de aluminio en mayo, según el último informe mensual de almacenes de la LME.

Alrededor de 250.000 toneladas fueron canceladas a finales de mes, elevando el tonelaje total cancelado de ISTIM a 458.375 toneladas. La transferencia masiva de metal ha creado la cola de salida de carga más larga desde junio de 2021.

¿Por qué vuelve a salir tanto metal entregado recientemente? Porque los nuevos propietarios se encuentran atrapados en un acuerdo de almacenamiento que verá su alquiler dividido entre ISTIM y la entidad que entregó el metal, que según muchos informes es la casa comercial Trafigura.

La única forma de romper ese acuerdo es cancelar las garantías y trasladar físicamente el metal a otro operador de almacenes. Muchos están haciendo precisamente eso, evidentemente calculando que el coste de permanecer en la cola merece la pena.

Los ingresos que puede generar una cola de salida no son los que eran en la década de 2010, cuando las esperas de meses para sacar aluminio de Detroit distorsionaban la relación entre los precios de la LME y los del mercado físico.

La bolsa ha endurecido sus normas para incluir tasas de salida de carga más rápidas y un tope en los ingresos que se pueden cobrar por el metal atrapado en una cola.

Pero una cola sigue siendo un negocio rentable para el operador del almacén, que puede utilizar los ingresos previstos para atraer el metal con un acuerdo de alquiler compartido a sabiendas de que los nuevos propietarios se apresurarán por la puerta de salida lo antes posible.

ISTIM ha utilizado este modelo durante muchos años, convirtiendo Port Klang en un centro de liquidez de las existencias de aluminio de la LME. Sólo hubo 10 meses durante el periodo 2019-2023 en los que no hubo una cola de salida de carga en ISTIM. La mayor parte del tiempo fue un atasco de aluminio.

La acción del mes pasado encaja en un patrón histórico de excedentes de aluminio que fluyen hacia los almacenes malayos de ISTIM sólo para ser cancelados y cargados de nuevo.

RIDDLE RUSO

La acción de garantía del mes pasado en Port Klang debería haber agotado en gran medida las existencias en la sombra en el puerto malasio.

Había casi 687.500 toneladas de lo que la LME denomina existencias "fuera de garantía" en Port Klang a finales de abril. Se trata de metal almacenado en virtud de un acuerdo de depósito con la opción de entrega completa de la LME, una opción que fue claramente invocada el mes pasado.

Sin embargo, aún planea sobre el mercado del aluminio la cuestión de si el metal ruso no vendido producido antes del 12 de abril llegará a los almacenes de la LME.

La cantidad de metal ruso en los almacenes de la LME aumentó de 116.325 a 246.950 toneladas en el transcurso de mayo. La LME sólo contabiliza el inventario garantizado en su informe mensual de orígenes y el aumento se debió en gran medida a la actividad de regarantía y no de nueva garantía.

Cuando la LME modificó sus normas de warranting ruso para impedir que los comerciantes burlaran las sanciones, casi 89.000 toneladas de metal ruso previamente cancelado volvieron a ser warranted en Gwangyang, lo que sirvió para aumentar el total en warrant.

El puerto no ha visto ninguna entrega en warrant desde mediados de abril. Sólo 1.875 toneladas de metal ruso producido antes del 12 de abril pero que no estaba previamente en el sistema de la LME han aparecido hasta ahora en la red de almacenamiento de la bolsa.

¿DEMASIADO ALUMINIO?

El aluminio es un gran mercado. Con una producción primaria anual de 70 millones de toneladas, es más del doble del tamaño del mercado mundial del cobre.

También es un sector propenso a la sobreproducción, a los inventarios elevados y a la consiguiente necesidad de financiadores de existencias.

Los costes de almacenamiento son la variable clave en el comercio de financiación de existencias, lo que significa que el arbitraje de almacén puede ser a veces más importante que el arbitraje físico para la fijación de precios de la LME.

Esto es especialmente cierto si hay mucho inventario dando vueltas, como parece ser el caso en estos momentos.

Quienquiera que haya volcado tanto aluminio en la LME estaba expresando la opinión de que se puede ganar más dinero con el material en una operación de almacén que en el mercado físico.

Puede que otros no estén de acuerdo, pero merece la pena señalar que incluso con el 47% de las existencias en almacén de la LME ya canceladas y a la espera de la carga física, los diferenciales cercanos se han disparado hasta el territorio del supercontango.

El periodo de referencia de efectivo a tres meses de la LME < CMAL0-3> cerró el lunes valorado en un contango de 63 dólares por tonelada, el más amplio desde hace al menos 15 años.

Eso sugiere que todavía hay mucho metal colgando sobre el mercado, con la implicación de que puede haber más sorpresas de existencias de la LME por venir.

Las opiniones expresadas aquí son las del autor, columnista de Reuters (Edición de David Evans)