La escisión de oleoducto planeada por TC Energy es una apuesta para poder suministrar más crudo canadiense a las refinerías estadounidenses del Golfo de México, pero la empresa se enfrenta a una dura competencia y tendrá una deuda elevada cuando se ponga en marcha.

La escisión de South Bow, que los inversores de TC votarán el 4 de junio, ayudará a TC, con sede en Calgary (Alberta), a reducir su propia carga de deuda elevada y a centrarse en el transporte de gas natural.

La entrada de South Bow se produce en un momento en que Canadá, cuarto productor mundial de petróleo, cuenta con más opciones para mover el crudo. Su rival Trans Mountain inauguró su ampliación la semana pasada para llevar más barriles a la costa oeste de EE UU y a Asia.

South Bow también se enfrenta a su rival canadiense de mayor tamaño, Enbridge, que persigue su propia estrategia en el Golfo de EE.UU. y posee en Texas la mayor terminal estadounidense de almacenamiento y exportación de petróleo.

Sin embargo, las exportaciones al Golfo no son una opción fuerte para South Bow, que tiene acceso a instalaciones marítimas de terceros, dijo Hillary Stevenson, directora senior de inteligencia del mercado energético de la organización de investigación IIR Energy.

El oleoducto Keystone, principal activo de South Bow, transporta 622.000 barriles diarios (bpd) desde Canadá hasta Nebraska, donde se bifurca hacia el Medio Oeste y Cushing, Oklahoma. Desde Cushing, el oleoducto Marketlink transporta 750.000 bpd de crudo a las refinerías de Texas.

Los cargadores han reservado el 94% de Keystone mediante contratos a largo plazo, dejando la capacidad restante para el mercado al contado.

Las prioridades de capital de South Bow serán la amortización de la deuda, el crecimiento orgánico y la rentabilidad para los accionistas, según declaró el viernes su presidente entrante, Bevin Wirzba, en una conferencia telefónica trimestral.

Wirzba, que declinó una solicitud de entrevista, ha dicho anteriormente que el Golfo ofrece "enormes oportunidades", citando la demanda adicional del año pasado en Marketlink y los posibles proyectos conjuntos de infraestructuras.

La capacidad operativa de refinado del Golfo de EE.UU., sin embargo, está abocada a un descenso neto del 2% para 2025, ya que el cierre de la refinería de Houston de LyondellBasell, de 263.776 bpd, el próximo año, elimina más producción de la que añadirán las ampliaciones incrementales en otras instalaciones, dijo Stevenson.

Eso hace que el plan de South Bow de aumentar su parte del crudo agrio medio y pesado refinado en el Golfo dependa de desplazar a otros proveedores extranjeros.

La construcción de la refinería más nueva de México ofrece precisamente esa oportunidad cuando la planta Olmeca de 340.000 bpd de Pemex entre en funcionamiento este año, procesando más crudo Maya en el país en lugar de en la costa estadounidense del Golfo.

"South Bow se está posicionando para suministrar los barriles mayas que faltan", dijo Stevenson.

DEUDA ELEVADA

South Bow también se verá limitada por una elevada deuda desde su inicio. La escisión emitirá 7.900 millones de dólares canadienses (5.750 millones de dólares estadounidenses) en deuda para redimir la deuda que actualmente se encuentra en TC y espera tener una deuda inferior a cinco veces su EBITDA en el momento de la escisión.

Los competidores estadounidenses de midstream suelen tener una deuda inferior a cuatro veces el EBITDA, dijo Rob Thummel, gestor de cartera senior de Tortoise Capital, que posee acciones de TC.

"Van a ser más un tipo de entidad de crecimiento más lento, no necesariamente un adquirente agresivo", dijo. "(Una deuda elevada) limita su capacidad de crecimiento".

South Bow planea un crecimiento anual compuesto del 2-3%, respaldado por un oleoducto de crudo de 16 millas (26 km) que enlazará con el proyecto de arenas petrolíferas Blackrod de International Petroleum Corp en 2026, según ha declarado TC.

Los activos y el flujo de caja de South Bow la convierten en una empresa sólida y las necesidades de gasto de capital son modestas, según Brianne Gardner, gestora de patrimonio senior de Velocity Investment Partners. Los oleoductos también tienen valor, ya que su construcción puede resultar más difícil ante la presión medioambiental, dijo.

(1 $ = 1,3731 dólares canadienses)