Un juez federal de Texas dictaminó el jueves que eran ilegales las directrices emitidas por la administración del presidente Joe Biden que prohibían a los hospitales y otros proveedores médicos el uso de tecnologías de rastreo en línea que monitorizan a los usuarios de sus sitios web.

El juez del distrito de Fort Worth, Mark Pittman, se puso del lado de dos grupos comerciales de hospitales, entre ellos la Asociación Americana de Hospitales, y de dos sistemas sanitarios locales, al considerar que el Departamento de Salud y Servicios Humanos de EE.UU. se extralimitó en sus funciones cuando adoptó la política de orientación que promueve la privacidad.

La orientación emitida en 2022 advertía a los proveedores sanitarios de que permitir a empresas tecnológicas de terceros recopilar y analizar la información recogida de los visitantes de sus sitios web o aplicaciones podría violar la Ley de Portabilidad y Responsabilidad del Seguro Médico (HIPAA, por sus siglas en inglés).

Esa ley federal de 1996 prohíbe la divulgación pública de la información sanitaria privada de las personas para protegerlas contra la discriminación, la estigmatización u otras consecuencias negativas. Los hospitales que incumplan la ley pueden enfrentarse a sanciones.

La guía, emitida en forma de boletín de la Oficina de Derechos Civiles del HHS, se dirigía a las páginas web de los hospitales de cara al público y afirmaba que la proliferación de los rastreadores en las páginas web de atención sanitaria puede revelar los diagnósticos de las personas, la frecuencia de las visitas médicas y poner a las personas en riesgo de sufrir otras consecuencias.

Pero Pittman, una persona designada por el expresidente republicano Donald Trump, dijo que el HHS fue demasiado lejos al interpretar que la "información sanitaria identificable individualmente" protegida por la HIPAA también abarca los metadatos de la búsqueda de un usuario en un sitio web público.

"Sostener lo contrario facultaría al HHS y a otras entidades ejecutivas a tomarse libertades cada vez más expansivas con la autoridad finita que se les ha concedido", escribió Pittman. "El Tribunal se muestra reacio a sentar aquí ese precedente".

El juez anuló la orientación, que el HHS revisó recientemente después de que la Asociación Americana de Hospitales, el mayor grupo de presión hospitalario del país, y sus codemandantes presentaran su demanda en noviembre.

El HHS no hizo comentarios inmediatos.

Chad Golder, consejero general de la AHA, afirmó en un comunicado que, con la sentencia judicial, "los hospitales y los sistemas sanitarios podrán volver a confiar en estas importantes tecnologías para proporcionar a sus comunidades información fiable y precisa sobre la atención sanitaria."

La AHA y sus codemandantes presentaron su demanda ante el tribunal federal de Fort Worth, una sede que se ha convertido en la favorita de los litigantes que desafían la agenda de Biden, demócrata, y cuyos dos jueces en activo son designados republicanos.

Las directrices se publicaron cuando los hospitales se enfrentaban cada vez más a demandas colectivas que les acusaban de manejar mal la información de los pacientes como resultado del uso de tecnologías analíticas proporcionadas por Google, de Alphabet, Meta Platforms y otras empresas de terceros que recopilaban datos sobre los visitantes de los sitios web.

La agencia había argumentado que la orientación no era vinculante, y más tarde la revisó para decir que no "tiene fuerza y efecto de ley".

Pero Pittman dijo que proporcionaba orientación sobre las obligaciones legales obligatorias y que dicha orientación de la agencia puede "servir como caballo de Troya para que los burócratas cambien las reglas del juego." (Reportaje de Nate Raymond en Boston Edición de Alistair Bell)