Se enteró de que el mayor operador de telecomunicaciones de Arabia Saudí, STC Group, pretendía convertirse en el mayor accionista de Telefónica, con una participación del 9,9%. Pocas horas después de la llamada del martes, Álvarez-Pallete se dirigía a Riad, según personas familiarizadas con la situación entrevistadas por Reuters.

STC pasó meses acumulando su participación de 2.100 millones de euros (2.250 millones de dólares), dijeron las personas, que solicitaron el anonimato debido a lo delicado del asunto. La decisión es un voto de confianza en Telefónica, que tiene una deuda de miles de millones de dólares, mientras STC adquiere la experiencia necesaria para modernizar la infraestructura de telecomunicaciones de Arabia Saudí.

Sin embargo, algunos españoles temen que el acuerdo otorgue a Arabia Saudí demasiada influencia sobre la infraestructura de telecomunicaciones e Internet del país.

FPI, y paf

STC es propiedad en un 64% del Fondo de Inversión Pública (PIF) de Arabia Saudí, principal impulsor de la Visión 2030 del príncipe heredero Mohammed bin Salman, que pretende Desligar a la economía saudí de su dependencia del petróleo, que la ha convertido en una de las naciones más ricas del mundo.

STC espera que los vínculos con Telefónica le ayuden a desarrollar ciudades digitales en Arabia Saudí, importando conocimientos tecnológicos de países como España, según una persona que ha asesorado a la empresa. Para Telefónica, cuyo valor en bolsa ha caído a un tercio de su nivel de hace ocho años, la inversión supone un respiro para los sufridos accionistas.

Los operadores de telecomunicaciones sufren en bolsa (aunque los cupones alivian el dolor)

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Mientras los rivales de Telefónica han bajado los precios para atraer a los internautas, la empresa española también ha pedido prestado para invertir en nuevas redes de telefonía móvil y acceso a Internet. Para agravar los problemas, Telefónica se ha expandido en América Latina, donde el debilitamiento de las monedas locales, el endurecimiento de la regulación y la competencia han socavado los beneficios en la última década.

"Esto da a Telefónica un impulso muy necesario dada la enorme inversión para desplegar la banda ancha de fibra 5G en mercados clave", dijo un analista de PP Foresight. El nuevo inversor "aporta confianza y valor", reconoció el jueves el principal sindicato de Telefónica, UGT, al tiempo que expresó su preocupación por la creciente influencia de los fondos soberanos procedentes de teocracias.

Telefónica no ve a STC como un inversor agresivo que pretenda cambiar la gestión, según una persona familiarizada con el pensamiento de la dirección. Pero el secretismo con el que STC ha acumulado su participación ha cogido desprevenidos a algunos observadores, según esta persona.

Un aumento oculto del capital

Se ha especulado mucho sobre la llegada de un nuevo accionista importante a Telefónica. El año pasado, la dirección de Telefónica se reunió en dos ocasiones con otras empresas y fondos de Oriente Medio, según personas familiarizadas con el asunto.Telefónica dijo que fue informada de la inversión de STC el martes, ya que las dos empresas se han conocido mejor en los últimos meses. En febrero, firmaron una alianza estratégica para trabajar en áreas como la ciberseguridad y el metaverso.

En mayo, STC contrató asesores, entre ellos el banco de inversión Morgan Stanley y el bufete de abogados Linklaters, y empezó a comprar acciones de Telefónica en el mercado, dijeron otras dos fuentes con conocimiento de la operación.

Cuando la participación se acercó al 3%, STC detuvo sus compras de acciones para evitar tener que hacer una declaración oficial al mercado, dijo una de las personas. STC trató de mantener su participación en secreto hasta que pudiera comprar al menos el 9,9% de Telefónica, añadió la persona.

El martes, STC logró ese objetivo, después de adquirir una participación adicional del 2% de inversores no revelados, dijo una de las personas. El 5% restante se compone de derivados dispuestos por Morgan Stanley y está a la espera de la aprobación regulatoria del Gobierno español, dijeron.

El director de inversiones de STC, Motaz Al Angari, antiguo banquero de Morgan Stanley, estaba en el centro de la operación, dijo una persona familiarizada con la situación. STC ha confirmado su participación. Cuando trabajaba para el banco, Motaz Al Angari asesoró al gigante Saudi Aramco en su salida a bolsa.

Los responsables de STC declinaron hacer más comentarios. Morgan Stanley y Linklaters declinaron hacer comentarios. Telefónica declaró: "Nuestros equipos de gestión, estrategia e inversión viajan regularmente para reunirse con posibles inversores, no sólo en Oriente Medio, sino en todo el mundo".

España ya está en el punto de mira

En un intento de reducir su deuda, Telefónica ha vendido gran parte de su infraestructura de telecomunicaciones y tiene previsto presentar el 8 de noviembre un nuevo plan estratégico centrado en aumentar el flujo de caja libre, que según su consejero delegado podría alcanzar los 4.000 millones de euros este año. STC dispone de 22.400 millones de riyales (6.000 millones de dólares) de efectivo infrautilizado durante muchos años, según señalan los analistas de EFG Hermes en una nota a clientes. Sin embargo, advirtieron que las "transacciones infructuosas" de STC en el pasado podrían preocupar a algunos.

Los inversores de Oriente Medio llevan tiempo tomando participaciones en empresas españolas. El fondo soberano de Emiratos Árabes Unidos Mubadala tiene participaciones en la petrolera Cepsa y en la operadora de gasoductos Enagas, mientras que la qatarí QIA es accionista deIberdrola. En octubre, Arabia Saudí acoge su conferencia financiera anual, a la que asisten los principales banqueros y multimillonarios del mundo, apodada "Davos en el desierto". "Quieren que sus campeones locales se conviertan en actores globales", afirma un banquero del Golfo. Con el tiempo, serán tan importantes como Vodafone o Telefónica".